Articles

Forståelse af andre – Humanvidenskabernes historie

Susan Lanzoni. Empati: A History; New Haven andLondon: Yale University Press; 408 sider; hardback $30.00; ISBN: 9780300222685

af Sarah Chaney

For et par år siden deltog jeg i et kollokvium om empati på University of Oxford. Arrangørerne af dette arrangement var med rette bekymrede over de vage og varierede definitioner af empati i medicinsk forskning og praksis og forsøgte at afhjælpe dette. Selv om de havde fundet en række kliniske forsøg, der foregav at måle empati, bemærkede det indledende foredrag, at hver enkelt af disse forsøg gav en lidt anderledes definition af, hvad det egentlig var, de målte! Som Susan Lanzonis omfattende historie om empati viser, er denne begrebsmæssige forvirring omkring empati ikke ny. Selv efter en eksplosion af interesse for begrebet gennem 1950’erne og 1960’erne erklærede den amerikanske socialpsykolog Kenneth B. Clark i 1979, at han var forfærdet over manglen på “en klar definition og en omfattende teoretisk tilgang” til emnet (s. 248).

Som Lanzoni viser i denne genealogi, ligger forvirringen til en vis grad i det faktum, at begrebets betydning har “skiftet så radikalt, at dets oprindelige betydning er blevet forvandlet til dets modsætning” (s. 8). Lanzoni gør dette skift klart ved at skitsere en lang række eksempler på undersøgelser, hvor empati ikke betyder det, som den moderne læser måske forventer. For blot at tage et eksempel ud af mange: Da psykologen Edward Bullough i 1908 fandt ud af, at hans forsøgspersoner beskrev farvede lys som havende et bestemt temperament eller en bestemt karakter, kaldte han dette for “empati” (s. 52). Selv i det enogtyvende århundrede findes der mange former for empati: “fra følelsesmæssig resonans og afsmitning til kognitiv vurdering og perspektivering og til en empatisk omsorg for en anden, der giver anledning til hjælpende indgriben” (s. 252). Selv om bogen har en kronologisk tilgang til emnet, bliver mangfoldigheden af de forskellige betydninger, der er på spil i en given periode, således tydeliggjort hele vejen igennem.

Lanzoni registrerer den første brug af begrebet “empati” samtidig på engelsk i 1908 af psykologerne James Ward og Edward Titchener, der i begge tilfælde blev brugt som en oversættelse af det tyske Einfühlung. Jeffrey Aronson har dateret dette lidt tidligere, idet han finder det engelske ord empathy i The Philosophical Review fra 1895. Bortset fra spidsfindigheder om den nøjagtige dato understreger Lanzoni dog med rette betydningen af empatiens oprindelse i den æstetiske Einfühlung (empati blev senere oversat tilbage til tysk psykologi som “empathie”). Empati er således opstået i forbindelse med værdsættelse af kunst og blev først opfattet som en evne til at projicere sig selv ind i et kunstværk eller en genstand; tidlige psykologiske definitioner indarbejdede også denne opfattelse af empati som en forlængelse eller projektion af selvet. I efterkrigstiden blev empati imidlertid i stigende grad opfattet som en måde at forstå andre på, et begreb, der især var fremtrædende inden for socialt arbejde. Det var denne sidstnævnte opfattelse af empati, der blev populariseret efter Anden Verdenskrig.

Naturligvis er sondringen ikke så klar og tydelig i praksis. Faktisk citerer Lanzoni den tyske psykolog og filosof Theodor Lipps for at have foreslået, at Einfühlung var en måde at forstå andres følelser på allerede i 1903, mens moderne neurovidenskabelige definitioner ofte henviser til æstetisk empati gennem de forbindelser, der knyttes til visuelle billeder og bevægelse (s. 265). For at lette fortællingen opdeler Lanzoni imidlertid empatiens historie i ni historiske faser: Hun begynder med empati i kunsten som en måde at “føle sig ind i objekter” og slutter med spejlneuroner som udtryk for empati i den moderne neurovidenskab. Undervejs kommer bogen ind på det eksperimentelle laboratorium, kunst og moderne dans, det psykiatriske hospital, socialt arbejde, psykometri, populære beskrivelser af empati og socialpsykologiens politik. Mens de første kapitler, om indførelsen af ordet, omfatter æstetisk og psykologisk forskning i hele Europa, er der i anden halvdel af bogen en tendens til at fokusere mere på USA. Dette er måske det modsatte af, hvad man kunne have forventet, da efterkrigstiden bevægede sig i retning af en såkaldt international kultur. En yderligere forklaring af årsagerne til det valgte fokus ville derfor have været nyttig for læseren, eller en lejlighedsvis refleksion over, hvordan det nordamerikanske felt supplerede eller adskilte sig fra forskning andre steder.

Kapitlerne varierer i deres præsentation: nogle kortlægger ændringer i løbet af en periode på et bestemt område som f.eks. socialt arbejde, mens andre fokuserer mere detaljeret på en bestemt person eller teori. Et godt eksempel på den førstnævnte tilgang er kapitel seks om efterkrigstidens måling af empati, en omfattende redegørelse for de nordamerikanske bestræbelser på at teste empati i kølvandet på Rosalind Dymonds elevtest på Cornell University i 1948. Disse tests fremhæves af Lanzoni, da de markerede et skift i forståelsen af empati fra et kreativt foretagende til en “præcis forståelse af en andens tanker” (s. 176). I kapitel 8 om 1960’ernes forhold mellem socialpsykologi, race og politik fokuseres derimod i høj grad på socialpsykologen Kenneth B. Clark. Dette synes at være en særlig interesse for Lanzoni (hun har også skrevet om Clark for Washington Post), og hun fletter fint Clark’s bekymringer om den kapitalistiske grådigheds centrale rolle i det hvide amerikanske samfund og fordomme som en social sygdom ind i hans psykologiske forskning om emnet empati. Dette kulminerede med udgivelsen af Clarks Dark Ghetto i 1965, en etologi om Harlem, der udtrykkeligt havde til formål at “informere, at skabe følelser og at galvanisere social handling” (s. 240).

Af og til betyder selve mængden af indhold, at Lanzoni bevæger sig over i en temmelig beskrivende stil. Nogle kapitler er tunge på kronologiske lister over bidrag med mindre fokus på, hvordan disse passer ind i et bredere billede. Kapitel 3 om empati i kunst og moderne dans kunne f.eks. have været skåret ned og kombineret med det foregående kapitel for at vise forbindelserne mellem eksperimentalpsykologi og æstetik på en mere målrettet måde. Og selv om materialet om Clark utvivlsomt er interessant, ville det have været nyttigt med en større grad af kontekstualisering i forhold til den moderne borgerrettighedsbevægelse (som kun nævnes i forbifarten). Der er også nogle væsentlige mangler. Selv om der f.eks. lejlighedsvise debatter om forskellen mellem empati, sympati og medfølelse kortvarigt dukker op (f.eks. Edward Titcheners påstand om, at sympati henviser til medmenneskelige følelser, mens empati afspejler en indbildt, men ukendt følelse), undrer læseren sig over, hvorfor der ikke blev lagt mere vægt på samspillet og konflikten mellem disse idéer.

Samlet set kortlægger Lanzonis bog imidlertid på en overbevisende måde de komplekse betydningsændringer, som empati har undergået i løbet af det sidste århundrede, og han argumenterer overbevisende for, at meget af denne forvirring stadig eksisterer i dag. Dette er vigtigt i betragtning af, hvor ofte empati påberåbes på en lang række områder i den moderne verden – fra politik til uddannelse til sundhed og medicin – og som Lanzoni erkender, fremhæves empati ofte som en vital menneskelig evne, noget, der har magt til at forme samfundet til det bedre. Betyder det noget, at vi fortsat ikke er i stand til at forklare på overbevisende vis, hvad det præcist er, eller hvordan det fungerer? Måske ikke, konkluderer Lanzoni, så længe vi er bevidste om denne kompleksitet. I alle definitioner karakteriseres empati som en “teknologi for selvet”. Det betyder, at en forståelse af dens komplekse historie kan bidrage til at øge vores evne til at skabe forbindelser.

Sarah Chaney er forsker ved Queen Mary Centre for the History of the Emotions og arbejder på det Wellcome Trust-finansierede projekt “Living With Feeling”. Hendes nuværende forskning fokuserer på historien om medfølelse i sundhedsvæsenet fra slutningen af det nittende århundrede til i dag, og omfatter en udstilling, der åbner på Royal College of Nursing Library and Heritage Centre i december 2019. Hendes tidligere forskning har været inden for psykiatriens historie, især emnet selvforskyldt skade. Hendes monografi, Psyche on the Skin: A History of Self-Harmis udkommer i paperback i juli 2019 (først udgivet 2017).

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.