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Die Sezierung des Menschen – von Galen bis zu den großen Enthüllungen von Andreas Vesalius

Die Menschen haben fast seit Beginn der aufgezeichneten menschlichen Geschichte Leichen aufgeschnitten und seziert. Die alten Ägypter gaben sich große Mühe, ihre Toten zu mumifizieren, indem sie Leichen aufschnitten, Organe herausnahmen und Überreste konservierten. Die alten Griechen folgten ihrem Beispiel und sezierten ebenfalls Menschen, allerdings auf wissenschaftlichere Art und Weise. Die Griechen betrachteten das Sezieren von Menschen nicht als unmoralische Entweihung des menschlichen Körpers, sondern als Erweiterung der empirischen Natur der Wissenschaft.

Zwei frühe griechische Ärzte, Erasistratus und Herophilus, führten die ersten systematischen, wissenschaftlichen Untersuchungen des menschlichen Körpers durch und gelten heute als erste Physiologen bzw. als Begründer der menschlichen Anatomie. Gemeinsam haben diese beiden Ärzte das Studium des Inneren des menschlichen Körpers, das einst ein heiliges Mysterium war, zu einem Bereich der wissenschaftlichen Forschung gemacht. Herophilus sezierte den gesamten menschlichen Körper und vertrat im Gegensatz zur damaligen Autorität Aristoteles die Ansicht, das Bewusstsein sei im Gehirn und nicht im Herzen gespeichert. Erasistratus erklärte die Funktionsweise der menschlichen Organe in mechanischen Begriffen.

Der Funke der empirischen Erforschung der menschlichen Anatomie, den diese beiden Mediziner hätten entzünden sollen, ist leider nicht übergesprungen, da ihre beiden Schulen zu theoretischen Streitigkeiten zurückkehrten. Als ob das Feuer der menschlichen Sezierung nicht schon längst erloschen wäre, wurde es mit dem Brand der Bibliothek von Alexandria und der allgemeinen Einführung des Christentums vollständig ausgelöscht, als es unmöglich wurde, in der hellenistischen Welt menschliche Körper zu sezieren. Dies markierte einen großen Wandel im Studium der menschlichen Anatomie, und jahrhundertelang schätzte die europäische Welt die Heiligkeit der Kirche höher ein als die wissenschaftliche Forschung.

Galens anatomischer Einfluss

Der erste der großen Anatomen war Galen von Pergamon (130-200 n. Chr.), der enorme Fortschritte im Verständnis des Herzens, des Nervensystems und der Mechanik der Atmung machte. Da die Sezierung von Menschen verboten war, führte er viele seiner Sezierungen an Berberaffen durch, die er als dem Menschen ähnlich genug ansah. Das von ihm entwickelte System der Anatomie war so einflussreich, dass es die nächsten 1400 Jahre lang verwendet wurde. Galen blieb bis ins 16. Jahrhundert hinein einflussreich, als ein junger, rebellischer Arzt damit begann, echte menschliche Körper zu verwenden, um das Innenleben des menschlichen Körpers zu studieren.

Einsteiger Andreas Vesalius

Vesalius, der aus einer Linie von vier prominenten Familienärzten stammte, begann als junger und frühreifer Anatomiestudent. Als Kind fing und sezierte er oft kleine Tiere, und später, als Medizinstudent, unternahm er große Anstrengungen, um menschliche Überreste zum Studium zu erhalten. Im Alter von 18 Jahren trat er in die Universität von Paris ein, wo man sich strikt an die antiquierten Werke von Hippokrates und Galen hielt, und die Medizinprofessoren hielten es für unter ihrer Würde, tatsächliche Sezierungen vorzunehmen. Bei den Vorführungen hielt der Professor eine Vorlesung, während ein Barbier-Chirurg die eigentlichen Schnitte auf dem Sektionsboden vornahm.

Im Gegensatz zu Großbritannien, wo nur die Leichen hingerichteter Mörder für die Sezierung durch Mediziner verwendet werden durften, machten es die revolutionären Erlasse in Frankreich für medizinisch interessierte Männer leicht, an Leichen zu kommen. Das bedeutete jedoch nicht, dass einfache Studenten wie Andreas Vesalius direkten Zugang zu diesen Leichen hatten.

Vesalius und andere gleichgesinnte Anatomiestudenten durchsuchten die Pariser Galgen nach halb verwesten Leichen und Skeletten, um sie zu sezieren. Manchmal fanden sie den Mut, sich außerhalb der Pariser Stadtmauern zu begeben und den wilden Hunden und dem Gestank zu trotzen, um Kadaver vom Monfaucon-Hügel zu stehlen, wo die Leichen hingerichteter Verbrecher aufgehängt wurden, bis sie zerfielen.

Vesalius betrachtete das Sezieren nicht als Herabsetzung seines Ansehens als Arzt, sondern war stolz darauf, der einzige Arzt zu sein, der die menschliche Anatomie seit der Antike direkt studierte. Schon während seiner zweiten anatomischen Vorlesung betrat Vesalius den Seziertisch, nahm dem Friseur das Messer weg und begann selbst mit dem Schneiden des Kadavers, wobei er sein großes Geschick im Umgang mit dem Messer unter Beweis stellte.

Vesalius‘ Aufstieg

Seine Professoren wurden schnell auf sein großes Wissen und seine Fähigkeiten aufmerksam, und im Alter von 22 Jahren hielt er seine eigenen anatomischen Vorlesungen, die sich alle um eine Sezierung drehten. Einige seiner Objekte waren Tiere, aber meistens waren es menschliche Leichen. Während seiner Vorlesungen hängte er auch ein Skelett über den Seziertisch und lehrte, dass das Skelett die Grundlage des Körpers sei.

Ähnlich wie die einflussreichen Werke von Galen revolutionierte Vesalius‘ Arbeit über die menschliche Anatomie die wissenschaftliche Welt. Die Veröffentlichung seines Buches De humani corporis fabrica (Über das Gewebe des menschlichen Körpers) steht als Denkmal in der Geschichte der Wissenschaft und Medizin. Während sich seine Zeitgenossen auf die antiquierten Berichte von Galen stützten, der eher Tiere als Menschen sezierte, verließ sich Vesalius auf den tatsächlichen menschlichen Körper, um seine Theorien zu untermauern.

Vesalius‘ Werk lieferte die erste genaue Beschreibung der inneren Strukturen und der Funktionsweise des menschlichen Körpers und, was noch wichtiger war, belebte die Anwendung der wissenschaftlichen Methode für das Studium der menschlichen Anatomie. Mit der Entstehung des Christentums wurde das praktische, empirische Studium des menschlichen Körpers durch das philosophische Vertrauen auf einen höchsten Intellekt ersetzt. Dieser Gedanke besagte, dass jedes menschliche Körperteil ein Produkt des Entwurfs des höchsten Intellekts war, unabhängig davon, ob es mit dem übereinstimmte, was tatsächlich auf dem Seziertisch lag.

Vesalius hingegen konnte die antiken Schriften von Galen nicht unterstützen, der sich auf diese Idee des höchsten Entwurfs stützte. Obwohl er ihn hoch verehrte, stellte Vesalius oft fest, dass seine Studie der menschlichen Form nicht mit den Beschreibungen von Galen übereinstimmte, dessen Beschreibungen oft mit der Anatomie von Hunden, Affen oder Schafen übereinstimmten. Schließlich fand er über 200 solcher Diskrepanzen und verkündete öffentlich seinen Bruch mit der galenischen Tradition.

Ein revolutionärer Arzt

De humani corporis fabrica, veröffentlicht 1543, war ein Wendepunkt in der Geschichte der modernen Medizin. Zum ersten Mal beruhte das Verständnis der Medizin und die Behandlung von Krankheiten auf einer genauen Darstellung des menschlichen Körpers. Dieses Buch revolutionierte die medizinische Welt. Ähnlich wie die Erkenntnisse von Kopernikus und Galilei trugen Vesalius‘ Werke dazu bei, ein empirisch fundiertes, wissenschaftliches Studium der Welt um uns herum voranzutreiben.

Wie bei seinen revolutionären Kollegen stieß auch Vesalius‘ Meisterwerk auf harsche Kritik. Viele dieser Kritiken kamen verständlicherweise von der Kirche, aber die schärfste von allen kam von galenischen Anatomen. Diese Kritiker schworen, dass Galen keineswegs falsch lag, und wenn die menschliche Anatomie, über die er schrieb, sich von der durch Vesalius bewiesenen unterschied, so lag das daran, dass sich der menschliche Körper in der Zeit zwischen den beiden verändert hatte.

Als Reaktion auf die harsche Kritik an seinem Werk schwor Vesalius, einer undankbaren Welt nie wieder die Wahrheit zu bringen. Im selben Jahr, in dem er de humani veröffentlichte, verbrannte er den Rest seiner unveröffentlichten Werke, weitere Kritiken an Galen und Vorbereitungen für seine zukünftigen Studien. Er verließ das Medizinstudium, heiratete und lebte den Rest seines konservativen Lebens als Hofarzt.

Auch wenn Vesalius weitere Studien der menschlichen Anatomie aufgab, erkannte er vor seinem Tod die großen Beiträge, die er für die wissenschaftliche Welt geleistet hatte. Er verstand, dass seine Enthüllungen einen Aufbruch zur Erforschung des menschlichen Körpers darstellten und dass er sich auf Tatsachen stützte, anstatt sich an einen veralteten Text zu halten.

Der Rest der Geschichte der menschlichen Sezierung ist ebenso steinig. Obwohl Frankreich im 16. Jahrhundert der Verwendung menschlicher Leichen für wissenschaftliche Untersuchungen aufgeschlossen gegenüberstand, war der Rest der europäischen Welt nicht so revolutionär. Großbritannien hatte seine eigene Tradition des illegalen Handels mit Leichen, und selbst die Vereinigten Staaten taten sich schwer damit, sich der Idee zu öffnen, dass menschliche Körper für wissenschaftliche Studien verwendet werden sollten.

Weiter zu Teil 2 – Mörder, Leichenfledderer und Bestatter.

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