Articles

Cómo cambian las amistades en la edad adulta

En la jerarquía de las relaciones, las amistades están en el último lugar. Las parejas románticas, los padres, los hijos… son lo primero.

Esto es cierto en la vida, y en la ciencia, donde la investigación sobre las relaciones tiende a centrarse en las parejas y las familias. Cuando Emily Langan, profesora asociada de comunicación en el Wheaton College, acude a las conferencias de la Asociación Internacional de Investigadores de Relaciones, dice que «la amistad es el grupo más pequeño que hay. A veces es un panel, si acaso».

Las amistades son relaciones únicas porque, a diferencia de las relaciones familiares, elegimos entrar en ellas. Y a diferencia de otros vínculos voluntarios, como los matrimonios y las relaciones románticas, carecen de una estructura formal. No pasarías meses sin hablar o ver a tu pareja (con suerte), pero podrías pasar ese tiempo sin contactar con un amigo.

Aún así, encuesta tras encuesta muestra lo importantes que son los amigos para la felicidad de las personas. Y aunque las amistades tienden a cambiar a medida que la gente envejece, hay cierta consistencia en lo que la gente quiere de ellas.

«He escuchado a alguien de tan solo 14 años y a alguien de tan solo 100 años hablar de sus amigos íntimos, y tres expectativas de un amigo íntimo que escucho que la gente describe y valora a lo largo de toda la vida», dice William Rawlins, el profesor Stocker de Comunicación Interpersonal de la Universidad de Ohio. «Alguien con quien hablar, alguien de quien depender y alguien con quien disfrutar. Estas expectativas siguen siendo las mismas, pero las circunstancias en las que se cumplen cambian»

La naturaleza voluntaria de la amistad hace que esté sujeta a los caprichos de la vida de una manera que no lo están las relaciones más formales. En la edad adulta, a medida que la gente crece y se aleja, las amistades son las relaciones más propensas a recibir un golpe. Te quedas con tu familia y das prioridad a tu cónyuge. Pero donde antes podías ir corriendo a casa de Jonny en un momento y ver si podía salir a jugar, ahora tienes que preguntarle a Jonny si tiene un par de horas para tomar algo en dos semanas.

Lo bonito y especial de la amistad, que los amigos son amigos porque quieren, que se eligen mutuamente, es «un doble agente», dice Langan, «porque puedo elegir entrar y puedo elegir salir».

Más historias

A lo largo de la vida, desde la escuela primaria hasta la residencia de ancianos, la amistad sigue confiriendo beneficios para la salud, tanto mental como física. Pero a medida que la vida se acelera, las prioridades y responsabilidades de las personas cambian, y las amistades se ven afectadas, para bien, o a menudo, tristemente, para mal.

* *

La saga de la amistad adulta comienza bastante bien. «Creo que la joven edad adulta es la edad de oro para formar amistades», dice Rawlins. «Especialmente para las personas que tienen el privilegio y la bendición de poder ir a la universidad».

Durante la joven edad adulta, las amistades se vuelven más complejas y significativas. En la infancia, los amigos son sobre todo otros niños con los que es divertido jugar; en la adolescencia, hay mucha más autodivulgación y apoyo entre los amigos, pero los adolescentes todavía están descubriendo su identidad, y aprendiendo lo que significa ser íntimo. Sus amistades les ayudan a hacerlo.

Pero «en la adolescencia, las personas tienen un yo realmente manejable», dice Rawlins. «Van a cambiar». ¿Cuántas camisetas de grupos musicales de Hot Topic acaban tristemente arrugadas en el fondo de los cajones de la cómoda porque los amigos de sus dueños dijeron que el grupo era penoso? Puede que el mundo nunca lo sepa. Al llegar a la edad adulta, la gente suele estar un poco más segura de sí misma, es más probable que busque amigos que compartan sus valores en las cosas importantes y deje las pequeñas cosas en paz.

Para acompañar su nuevo enfoque sofisticado de la amistad, los jóvenes adultos también tienen tiempo para dedicar a sus amigos. Según la Enciclopedia de las Relaciones Humanas, muchos adultos jóvenes pasan entre 10 y 25 horas a la semana con sus amigos, y la Encuesta sobre el Uso del Tiempo en Estados Unidos de 2014 descubrió que las personas de entre 20 y 24 años son las que más tiempo al día dedican a socializar de media de cualquier grupo de edad.

La universidad es un entorno que facilita esto, con fiestas de barril y lugares cerrados, pero incluso los adultos jóvenes que no van a la universidad son menos propensos a tener algunas de las responsabilidades que pueden restar tiempo a los amigos, como el matrimonio, o el cuidado de los niños o de los padres mayores.

Las redes de amistad son naturalmente más densas, también, en la juventud, cuando la mayoría de las personas que conoces van a tu escuela o viven en tu ciudad. A medida que la gente se desplaza por motivos de estudios, trabajo y familia, las redes se dispersan. Al mudarse de ciudad para ir a la universidad, algunas personas experimentan por primera vez este distanciamiento. En un estudio longitudinal que siguió a parejas de mejores amigos durante 19 años, un equipo dirigido por Andrew Ledbetter, profesor asociado de estudios de comunicación en la Universidad Cristiana de Texas, descubrió que los participantes se habían mudado una media de 5,8 veces durante ese periodo.

«Creo que eso forma parte de la vida en la sociedad de gran movilidad y alto nivel de tecnología de transporte y comunicación que tenemos», dice Ledbetter. «No pensamos en cómo eso está dañando el tejido social de nuestras vidas»

No estamos obligados a nuestros amigos del mismo modo que lo estamos con nuestras parejas románticas, nuestros trabajos y nuestras familias. Nos dará pena irnos, pero nos iremos. Ésta es una de las tensiones inherentes a las amistades, que Rawlins llama «la libertad de ser independiente y la libertad de ser dependiente».

«¿Dónde estás situado?» me pregunta Rawlins, en el curso de la explicación de esta tensión. «Washington, D.C.», le digo.

«¿Dónde fuiste a la universidad?»

«Chicago.»

«Vale, pues estás en Chicago y tienes amigos íntimos allí. Dices ‘Ah, tengo esta gran oportunidad en Washington…’ y dice, ‘¡Julie, tienes que tomar eso!’ esencialmente diciendo, ‘Eres libre de ir. Ve allí, haz eso, pero si me necesitas, estaré aquí para ti'»

Desearía que no me usara como ejemplo. Me entristece.

* *

A medida que la gente entra en la mediana edad, tiende a tener más demandas de tiempo, muchas de ellas más apremiantes que la amistad. Al fin y al cabo, es más fácil aplazar el encuentro con un amigo que faltar a la obra de teatro de tu hijo o a un importante viaje de negocios. El ideal de las expectativas de la gente respecto a la amistad está siempre en tensión con la realidad de sus vidas, dice Rawlins.

«El verdadero aspecto agridulce es que la joven edad adulta comienza con todo este tiempo para la amistad, y la amistad tiene esta exuberante y profunda importancia para averiguar quién eres y qué es lo siguiente», dice Rawlins. «Y te encuentras con que al final de la joven edad adulta, ahora no tienes tiempo para las mismas personas que te ayudaron a tomar todas estas decisiones».

El tiempo se vuelca, en gran medida, en trabajos y familias. No todo el mundo se casa o tiene hijos, por supuesto, pero incluso los que se quedan solteros es probable que vean sus amistades afectadas por las uniones de otros. «El mayor descenso de amigos en el curso de la vida se produce cuando la gente se casa», dice Rawlins. «Y eso es algo irónico, porque en el , la gente invita a sus dos grupos de amigos, por lo que es una especie de última reunión maravillosa y dramática de los amigos de ambas personas, pero luego disminuye».

En una serie de entrevistas que realizó en 1994 a estadounidenses de mediana edad sobre sus amistades, Rawlins escribió que «una ironía casi tangible impregnaba estas discusiones sobre la amistad cercana o ‘real'». Definieron la amistad como «estar ahí» para los demás, pero informaron de que rara vez tenían tiempo para pasar con sus amigos más valiosos, ya sea por las circunstancias, o por el viejo problema de las buenas intenciones y el mal seguimiento: «Los amigos que vivían a una distancia considerable unos de otros encontraron que … programar oportunidades para pasar o compartir algo de tiempo juntos era esencial», escribe Rawlins. «Varios mencionaron, sin embargo, que a menudo se hablaba de estas ocasiones más de lo que se llevaban a cabo»

A medida que avanzan en la vida, las personas hacen y mantienen amigos de diferentes maneras. Algunos son independientes, hacen amigos dondequiera que vayan y pueden tener más conocidos amistosos que amistades profundas. Otros son exigentes, es decir, tienen unos pocos mejores amigos con los que se mantienen unidos a lo largo de los años, pero la inversión profunda significa que la pérdida de uno de esos amigos sería devastadora. Los más flexibles son los adquisitivos, es decir, las personas que se mantienen en contacto con los viejos amigos, pero siguen haciendo otros nuevos a medida que se mueven por el mundo.

Rawlins afirma que los nuevos amigos que la gente pueda hacer en la mediana edad probablemente se injerten en otro tipo de relaciones -como con los compañeros de trabajo, o con los padres de los amigos de sus hijos- porque es más fácil para los adultos con poco tiempo hacer amigos cuando ya tienen una excusa para pasar tiempo juntos. Como resultado, la habilidad de «hacer amigos» puede atrofiarse. En el estudio de la historia de la amistad de los adultos, «le pedimos a la gente que nos contara la historia de la última persona con la que se hizo amigo, cómo pasó de conocido a amigo», dice Langan. «Fue interesante que la gente tuviera dificultades».

* *

Pero si se traza la ocupación a lo largo de la vida, se forma una parábola. Las tareas que ocupan nuestro tiempo disminuyen en la vejez. Una vez que la gente se jubila y sus hijos han crecido, parece que hay más tiempo para compartir la amistad. La gente tiende a reencontrarse con viejos amigos con los que ha perdido el contacto. Y parece más urgente pasar tiempo con ellos: según la teoría de la selectividad socio-emocional, hacia el final de la vida, las personas empiezan a priorizar las experiencias que les harán más felices en el momento, incluyendo pasar tiempo con los amigos cercanos y la familia.

Y algunas personas consiguen seguir siendo amigos de por vida, o al menos durante una parte considerable de la vida. Pero, ¿qué predice quién durará a través de la vorágine de la mediana edad y estará ahí para la edad de plata de la amistad?

Si las personas se aferran a sus viejos amigos o se distancian parece reducirse a la dedicación y la comunicación. En el estudio longitudinal de Ledbetter sobre los mejores amigos, el número de meses que los amigos declararon estar unidos en 1983 predijo si seguían unidos en 2002, lo que sugiere que cuanto más se haya invertido en una amistad, más probable es que se mantenga. Otras investigaciones han descubierto que las personas necesitan sentir que están recibiendo tanto de la amistad como lo que están aportando, y que esa equidad puede predecir el éxito continuado de una amistad.

Salir con un grupo de mejores amigos de toda la vida puede ser molesto, porque los años de bromas y referencias internas a menudo hacen que su comunicación sea ininteligible para los extraños. Pero este tipo de lenguaje compartido es parte de lo que hace que las amistades duren. En el estudio longitudinal, los investigadores también pudieron predecir la cercanía futura de los amigos en función de su rendimiento en un juego de adivinación de palabras en 1983. (El juego era similar al Tabú, en el sentido de que uno de los miembros de la pareja daba pistas sobre una palabra sin decirla realmente, mientras que el otro la adivinaba.)

«Esta habilidad de comunicación y la comprensión mutua pueden ayudar a los amigos a atravesar con éxito los cambios de la vida que amenazan la estabilidad de la amistad», dice el estudio. Los amigos no tienen por qué comunicarse a menudo, o de forma intrincada, solo de forma similar.

Por supuesto, la gente puede comunicarse con sus amigos de más formas que nunca, y la teoría de la multiplexidad de los medios sugiere que cuantas más plataformas a través de las cuales se comunican los amigos -mensajes de texto y correos electrónicos, enviándose divertidos Snapchats y enlaces en Facebook, y viéndose en persona- más fuerte es su amistad. «Si sólo tenemos el vínculo de Facebook, es probable que esa amistad corra un mayor riesgo de no sobrevivir en el futuro», dice Ledbetter.

Aunque se podría pensar que todos sabríamos mejor a estas alturas que trazar una línea dura entre las relaciones en línea y las relaciones «reales», Langan dice que sus estudiantes todavía utilizan «real» para significar «en persona».

Hay cuatro niveles principales para mantener una relación, y la comunicación digital funciona mejor para algunos que para otros. El primero es simplemente mantener una relación viva, sólo para que siga existiendo. Decir «Feliz cumpleaños» en Facebook, dar «me gusta» a un tuit de un amigo… son las máquinas de mantenimiento de la vida de la amistad. La mantienen respirando, pero mecánicamente.

Lo siguiente es mantener una relación en un nivel estable de cercanía. «Creo que eso también se puede hacer online», dice Langan. «Porque las plataformas son lo suficientemente amplias como para poder escribir un mensaje, poder enviar algunos comentarios de apoyo si es necesario». A veces también es posible reparar una relación en línea (otro nivel de mantenimiento), dependiendo de lo mal que se haya roto: volver a ponerse en contacto con alguien o enviar un sincero correo electrónico de disculpa.

«Pero luego, cuando llegas al siguiente nivel, que es: ¿Puedo hacer una relación satisfactoria? Creo que es ahí donde la línea empieza a romperse», dice Langan. «Porque lo que ocurre a menudo es que la gente piensa que las relaciones satisfactorias son algo más que una presencia en línea»

Las redes sociales permiten mantener más amistades, pero más superficiales. Y también puede mantener en pie relaciones que, de otro modo, se habrían extinguido (y tal vez deberían).

«El hecho de que Tommy, al que conocí cuando tenía 5 años, siga apareciendo en mi feed de Facebook me resulta extraño», dice Langan. «No tengo ninguna conexión con la vida actual de Tommy, y volviendo a 25 años atrás, no la tendría. Tommy sería un recuerdo para mí. En serio, no he visto a Tommy en 35 años. ¿Por qué me importaría que el hijo de Tommy fuera aceptado en Notre Dame? ¡Bien por él! Es relativamente un extraño para mí. Pero en la era actual de las relaciones mediadas, esas relaciones nunca tienen que pasar el tiempo»

Al llegar a la mediana edad, es probable que la gente haya acumulado muchos amigos de diferentes trabajos, diferentes ciudades y diferentes actividades, que no se conocen en absoluto. Estas amistades se dividen en tres categorías: activas, inactivas y conmemorativas. Las amistades son activas si estás en contacto regularmente; podrías llamarles para pedirles apoyo emocional y no sería raro; si sabes más o menos lo que pasa con sus vidas en este momento. Una amistad latente tiene historia; quizá hace tiempo que no habláis, pero sigues pensando en esa persona como un amigo. Te alegrarías de saber de ellos, y si estuvieras en su ciudad, seguro que quedarías con ellos.

Un amigo conmemorativo no es alguien del que esperas saber o ver, quizás nunca más. Pero fueron importantes para ti en un momento anterior de tu vida, y piensas en ellos con cariño por esa razón, y todavía los consideras un amigo.

Facebook hace las cosas raras al mantener a estos amigos continuamente en tu visión periférica. Viola lo que llamaré la regla del amigo de campo de las amistades conmemorativas: No importa lo unido que estés a tu mejor amigo del campamento de verano, siempre es incómodo intentar seguir en contacto cuando el colegio vuelve a empezar. Porque tu yo del campamento no es tu yo del colegio, y diluye un poco la magia del recuerdo intentar una pálida imitación de lo que tuvisteis.

Lo mismo ocurre con los amigos a los que sólo ves por internet. Si nunca ves a tus amigos en persona, en realidad no estás compartiendo experiencias, sino simplemente manteniéndote al día de tus vidas por separado. Se convierte en una relación basada en la narración de historias más que en la vida compartida; no es malo, pero no es lo mismo.

* *

«Esto es algo que realmente quiero decirte», dice Rawlins. «Las amistades son siempre susceptibles a las circunstancias. Si piensas en todas las cosas que tenemos que hacer -tenemos que trabajar, tenemos que cuidar de nuestros hijos o de nuestros padres-, las amistades eligen hacer cosas por el otro, por lo que podemos posponerlas. Se quedan en el tintero.

Después de la juventud, dice, las razones por las que los amigos dejan de serlo suelen ser circunstanciales: se deben a cosas ajenas a la propia relación. Una de las conclusiones del estudio de Langan sobre las «reglas de la amistad» fue que «los adultos sienten la necesidad de ser más educados en sus amistades», dice. «No sentimos que, en la edad adulta, podamos exigir mucho a nuestros amigos. Es injusto; ellos tienen otras cosas que hacer. Así que dejamos de esperar tanto, lo que para mí es algo triste, que nos alejemos de eso». En aras de ser educados.

Pero las cosas que hacen que la amistad sea frágil también la hacen flexible. Los entrevistados de Rawlins tendían a considerar sus amistades como continuas, incluso si pasaban por largos períodos en los que no estaban en contacto. Este es un punto de vista bastante solemne: uno no supondría que sigue en buenas relaciones con sus padres si no sabe nada de ellos desde hace meses. Pero la suposición por defecto con los amigos es que siguen siendo amigos.

«Así es como continúan las amistades, porque las personas están a la altura de las expectativas de los demás. Y si hemos relajado las expectativas del otro, o incluso hemos suspendido las expectativas, hay un sentido en el que nos damos cuenta», dice Rawlins. «Un verano, cuando tienes 10 años, tres meses es una trigésima parte de tu vida. Cuando tienes 30, ¿qué es? Parece un abrir y cerrar de ojos».

Quizá los amigos están más dispuestos a perdonar los largos lapsos de comunicación porque también sienten la velocidad de la vida con intensidad. Es triste, sin duda, que dejemos de confiar tanto en nuestros amigos cuando crecemos, pero permite un tipo de relación diferente, basada en la comprensión mutua de las limitaciones humanas del otro. No es ideal, pero es real, como diría Rawlins. La amistad es una relación sin ataduras, excepto las que tú eliges atar, una relación que consiste simplemente en estar ahí, lo mejor posible.

Vídeo relacionado

Un cortometraje sobre las amistades de toda la vida forjadas mientras se juega al hockey

.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.