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Comprender a los demás – Historia de las Ciencias Humanas

Susan Lanzoni. Empathy: A History; New Haven andLondon: Yale University Press; 408 páginas; tapa dura 30,00 dólares; ISBN: 9780300222685

por Sarah Chaney

Hace un par de años, asistí a un coloquio sobre empatía en la Universidad de Oxford. Los organizadores de este evento estaban preocupados, con razón, por las vagas y variadas definiciones de la empatía en la investigación y la práctica médica, y trataban de remediarlo. Aunque habían encontrado una serie de ensayos clínicos que pretendían medir la empatía, la conferencia introductoria señalaba que cada uno de ellos daba una definición ligeramente diferente de lo que realmente estaban midiendo. Como muestra la exhaustiva historia de la empatía de Susan Lanzoni, esta confusión conceptual en torno a la empatía no es nueva. Incluso después de una explosión de interés en el término a lo largo de las décadas de 1950 y 1960, en 1979 el psicólogo social estadounidense Kenneth B. Clark se declaró consternado por la falta de «una definición clara y un enfoque teórico global» del tema (p. 248).

Como muestra Lanzoni en esta genealogía, la confusión radica en cierta medida en el hecho de que el significado del término ha «cambiado tan radicalmente que su significado original se transformó en su contrario» (p. 8). Lanzoni aclara este cambio esbozando una enorme variedad de ejemplos de estudios en los que la empatía no significa lo que el lector moderno podría esperar. Por ejemplo, cuando el psicólogo Edward Bullough descubrió en 1908 que sus sujetos describían las luces de colores como si tuvieran un temperamento o carácter particular, lo llamó «empatía» (p. 52). Incluso en el siglo XXI, existen muchas formas de empatía: «desde la resonancia emocional y el contagio, pasando por la valoración cognitiva y la toma de perspectiva, hasta la preocupación empática por el otro que provoca una intervención útil» (p. 252). Aunque el libro adopta un enfoque cronológico del tema, la diversidad de los diferentes significados en juego en cualquier periodo queda así patente a lo largo de todo el libro.

Lanzoni registra el primer uso del término «empatía» simultáneamente en inglés en 1908 por los psicólogos James Ward y Edward Titchener, utilizado en ambos casos como traducción del alemán Einfühlung. Jeffrey Aronson lo ha fechado un poco antes, encontrando la palabra inglesa empathy en The Philosophical Review de 1895. Sin embargo, dejando a un lado las objeciones sobre la fecha exacta, Lanzoni subraya con razón la importancia de los orígenes de la empatía en la Einfühlung estética (la empatía se tradujo posteriormente en la psicología alemana como «empathie»). La empatía surgió, pues, de la apreciación del arte y se conceptualizó por primera vez como la capacidad de proyectarse en una obra de arte o un objeto; las primeras definiciones psicológicas también incorporaron esta noción de empatía como una extensión o proyección del yo. Sin embargo, en la posguerra, la empatía se consideraba cada vez más como una forma de entender a los demás, una noción que era especialmente importante en el campo del trabajo social. Fue esta última idea de empatía la que se popularizó después de la Segunda Guerra Mundial.

Por supuesto, la distinción no es tan clara o nítida en la práctica. De hecho, Lanzoni cita al psicólogo y filósofo alemán Theodor Lipps por haber sugerido que la Einfühlung era una forma de entender las emociones de los demás ya en 1903, mientras que las definiciones neurocientíficas modernas a menudo se remontan a la empatía estética a través de los vínculos con las imágenes visuales y el movimiento (p. 265). Para facilitar la narración, Lanzoni divide la historia de la empatía en nueve etapas históricas: comienza con la empatía en las artes como una forma de «sentir en los objetos» y termina con las neuronas espejo como expresión de la empatía en las neurociencias modernas. Por el camino, el libro aborda el laboratorio experimental, el arte y la danza moderna, el hospital psiquiátrico, el trabajo social, la psicometría, las representaciones populares de la empatía y la política de la psicología social. Mientras que los primeros capítulos, sobre la introducción de la palabra, incluyen la investigación estética y psicológica en toda Europa, la segunda mitad del libro tiende a centrarse más en los Estados Unidos. Esto es quizá lo contrario de lo que cabría esperar, ya que la época de la posguerra se orientó hacia una cultura supuestamente internacional. Por lo tanto, habría sido útil para el lector una mayor explicación de las razones del enfoque elegido, o la reflexión ocasional sobre cómo el campo norteamericano complementó o difirió de la investigación en otros lugares.

Los capítulos varían en su presentación: algunos trazan los cambios a lo largo de un período en un área particular como el trabajo social, otros se centran en más detalle en una persona o teoría específica. Un buen ejemplo del primer enfoque es el capítulo seis, sobre la medición de la empatía en la posguerra, un relato exhaustivo de los esfuerzos norteamericanos por hacer pruebas de empatía a raíz de la prueba para estudiantes de Rosalind Dymond en la Universidad de Cornell en 1948. Lanzoni destaca estas pruebas porque marcaron un cambio en la comprensión de la empatía, que pasó de ser una empresa creativa a una «comprensión precisa de los pensamientos de otra persona» (p. 176). En cambio, el capítulo 8 sobre la relación de los años 60 entre la psicología social, la raza y la política, se centra en gran medida en el psicólogo social Kenneth B. Clark. Este parece ser un interés particular de Lanzoni (también ha escrito sobre Clark para el Washington Post) y teje con sensibilidad las preocupaciones de Clark sobre la centralidad de la codicia capitalista en la sociedad americana blanca, y el prejuicio como enfermedad social, en su investigación psicológica sobre el tema de la empatía. Esto culminó con la publicación de Dark Ghetto de Clark en 1965, una etología de Harlem con el objetivo explícito de «informar, generar sentimientos y galvanizar la acción social» (p. 240).

A veces, la gran cantidad de contenido hace que Lanzoni se desvíe hacia un estilo más bien descriptivo. Algunos capítulos están llenos de listas cronológicas de contribuciones, con menos atención a la forma en que éstas encajan en un panorama más amplio. El capítulo 3, sobre la empatía en el arte y la danza moderna, por ejemplo, podría haberse reducido y combinado con el capítulo anterior para indicar los vínculos entre la psicología experimental y la estética de una manera más directa. Y aunque el material sobre Clark es indudablemente interesante, habría sido útil un mayor grado de contextualización en el movimiento contemporáneo de los derechos civiles (al que sólo se hace referencia de pasada). También hay algunas ausencias significativas. Por ejemplo, aunque los debates ocasionales en torno a la distinción entre empatía, simpatía y compasión aparecen brevemente (como la afirmación de Edward Titchener de que la simpatía se refería al sentimiento del prójimo, mientras que la empatía reflejaba un sentimiento imaginado pero no familiar), el lector se pregunta por qué no se ha prestado más atención a la interacción y el conflicto entre estas ideas.

En general, sin embargo, el libro de Lanzoni traza de forma razonable los complejos cambios de significado que ha sufrido la empatía durante el último siglo, y argumenta de forma convincente que gran parte de esta confusión permanece hoy en día. Esto es importante, dada la frecuencia con que se invoca la empatía en una amplia gama de ámbitos del mundo moderno, desde la política a la educación, pasando por la salud y la medicina. ¿Importa que sigamos sin poder explicar de forma convincente qué es exactamente o cómo funciona? Quizás no, concluye Lanzoni, siempre que seamos conscientes de esta complejidad. En todas sus definiciones, la empatía se caracteriza por ser una «tecnología del yo». Esto significa que comprender su compleja historia puede servir para aumentar nuestra capacidad de establecer conexiones.

Sarah Chaney es investigadora en el Centro Queen Mary para la Historia de las Emociones, en el proyecto «Living With Feeling», financiado por el Wellcome Trust. Su investigación actual se centra en la historia de la compasión en la asistencia sanitaria, desde finales del siglo XIX hasta la actualidad, e incluye una exposición que se inaugurará en el Royal College of Nursing Library and Heritage Centre en diciembre de 2019. Sus investigaciones anteriores se han centrado en la historia de la psiquiatría, en particular en el tema de las lesiones autoinfligidas. Su monografía, Psyche on the Skin: A History of Self-Harmis se publicará en rústica en julio de 2019 (publicada por primera vez en 2017).

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