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¿Cuándo empezaron los humanos a comer carne?

Los humanos comen más carne que cualquier otro primate vivo. Esto podría parecer sólo un hecho divertido, pero en realidad podría ser el secreto de nuestro éxito. Algunos científicos creen que comer carne proporcionó el combustible para nuestros grandes cerebros.

Así que para entender por qué los humanos se apoderaron del mundo, tenemos que averiguar cuándo la carne se apoderó de nuestras vidas. Averiguar cuándo ocurrió esto es un poco complicado, ya que resulta que nuestros antepasados no llevaban libros de cocina.

Por suerte, sí que hicieron algo que dejó huella: cortaron su comida con herramientas de piedra. Esto deja marcas reveladoras tanto en los fósiles como en las herramientas. Al estudiarlos, los científicos han descubierto que comer carne podría ser algo muy antiguo.

Los primeros consumidores de carne

Nuestro linaje se separó de los demás simios hace unos 7 millones de años. A pesar de eso, nuestro linaje no fue reconocible como humano durante la mayor parte de ese tiempo. Nos habríamos parecido a otro simio africano (aunque erguido). El famoso fósil de Lucy representa bien este período.

Lucy con un humano de cinco años. A pesar de su similitud de tamaño, Lucy era completamente adulta.

Aunque estos primeros humanos eran muy diferentes a nosotros, pueden haber sido los primeros consumidores de carne. Las primeras pruebas de marcas de corte en los huesos son de hace 3,3 millones de años. Eso es sólo cien mil años más antiguo que Lucy. De hecho, los fósiles cortados fueron encontrados <a 5 km de ella1!

Este sitio cercano se llama Dikika. Allí, los científicos encontraron varios fósiles en la superficie con lo que parecían ser marcas de corte. Al observar el sedimento atrapado en los fósiles, dedujeron que los huesos procedían de una capa de roca formada hace 3,39 – 3,24 millones de años. También se conoce como la edad de Lucy1.

Uno de los huesos de Dikika con supuestas marcas de corte en

Sin embargo, esto no convenció a todos. Los hallazgos superficiales plantean problemas, ya que es difícil identificar la capa de la que proceden, sobre todo con los sedimentos de este yacimiento. También significa que pueden haber sido dañados mientras estaban en la superficie. Los experimentos muestran que los animales que pasan por encima de los huesos podrían causar marcas similares2.

O podrían ser cocodrilos. Los investigadores examinaron los huesos de sus presas y descubrieron que los dientes de los cocodrilos hacen una marca distintiva en forma de V. Esto es sorprendentemente similar al tipo de daño producido por las herramientas, pero es posible distinguir la diferencia si se sabe lo que se busca. Así que, sabiendo esto, los científicos volvieron a examinar las primeras evidencias de marcas de corte, incluyendo a Dikika.

Los resultados mostraron claramente que no eran nuestros ancestros los que comían carne hace 3 millones de años. Fueron los cocodrilos.

Los verdaderos primeros comedores de carne

Una vez que se descartan los posibles huesos de cocodrilo hay pocas pruebas de que se comiera carne en la época de Lucy. Sólo se han encontrado otros 13 huesos dañados de hace >2 millones de años. Algunos caen en el pequeño solapamiento entre los daños por herramientas y los daños por cocodrilo, pero eso no es una prueba convincente3.

En cambio, tenemos que buscar después de hace 2 millones de años pruebas sólidas de que los primeros humanos comían carne3. Esto es importante porque coincide con la evolución del Homo erectus. Fueron los primeros de nuestros antepasados que probablemente reconocerías como «humanos». Aunque tenían cerebros más pequeños y frentes más planas, ¿qué importa eso entre la familia?

Una feliz reunión familiar, sin juicios sobre el tamaño del cerebro o la forma de la frente.

Se conocen varios yacimientos de este periodo con montones de marcas de corte que claramente no son de cocodrilos, incluyendo Olduvai Gorge y Koobi Fora4. Dada la antigüedad de estos yacimientos, podemos afirmar con seguridad que los humanos empezaron a comer carne hace entre 1,7 y 2 millones de años4.

Por supuesto, eso no significa que estos fósiles estén exentos de polémica. Se sigue debatiendo si el Homo erectus cazaba activamente estos animales, o si se limitaba a hurgar en las muertes de otros depredadores4. Sin embargo, hace aproximadamente 1,8 millones de años ya cazaban, al menos en parte. La garganta de Olduvai contiene presas adultas de primera calidad descuartizadas (que otros depredadores tienden a evitar).

Así que el Homo erectus no sólo cazaba, sino que lo hacía bien.

Los perfiles de mortalidad de los bóvidos que se ahogaron, que fueron asesinados por leones y que se encontraron en la Garganta de Olduvai

Los humanos dependían de comer carne

Decir que los humanos empezaron a comer carne hace 1,7 – 2 millones de años es un poco mentira. Los chimpancés cazan y comen carne hoy en día, a veces con lanzas. Sólo que no lo hacen muy a menudo. Dado que estamos estrechamente relacionados con los chimpancés, nuestros primeros ancestros también pueden haber sido cazadores ocasionales durante millones de años. Tal vez también con lanzas de madera.

Los chimpancés usan lanzas para matar

Lo que realmente queremos saber es cuándo empezaron los humanos a comer mucha carne. Cuándo pasamos a la dieta de estilo moderno, en la que la carne puede constituir la mitad de la dieta de los cazadores-recolectores5.

Al igual que precisar el origen del consumo de carne, esto es difícil de averiguar. No podemos limitarnos a contar los fósiles descuartizados en un yacimiento para ver cuánta carne comía el Homo erectus. Por lo que sabemos, ese yacimiento podría haberse formado a lo largo de cientos de años y representar un poco de carne para cada persona, o haberse formado rápidamente y representar un festín de carne. Hace tanto tiempo que no tenemos la resolución para averiguarlo.

Sin embargo, hay algunas pruebas circunstanciales de que el Homo erectus dependía de la carne no mucho después de que empezara a cazar. Hay un niño que murió hace 1,5 millones de años por deficiencia de vitamina b-12. La mayoría de nosotros obtenemos nuestra b-12 de, lo has adivinado, la carne. Está claro que esta persona era tan dependiente de la carne que no tenerla le mató.

El fósil (abajo) y un humano moderno que carece de la vitamina (arriba)

Por supuesto, ese joven podría haber sido simplemente un extraño fanático de la carne. Y Lucy podría haber cazado sin que lo supiéramos. Hay muchas cosas que aún no sabemos sobre cuándo los humanos empezaron a comer carne. Sólo que fue algo importante cuando ocurrió.

  1. McPherron, S.P., Alemseged, Z., Marean, C.W., Wynn, J.G., Reed, D., Geraads, D., Bobe, R. y Béarat, H.A., 2010. Evidencia del consumo de tejidos animales con ayuda de herramientas de piedra antes de hace 3,39 millones de años en Dikika, Etiopía. Nature, 466(7308), p.857.
  2. Domínguez-Rodrigo, M., Pickering, T.R. y Bunn, H.T., 2010. Enfoque configuracional para identificar a los primeros carniceros de los homínidos. Proceedings of the National Academy of Sciences, 107(49), pp.20929-20934.
  3. Sahle, Y., El Zaatari, S. y White, T.D., 2017. Homínidos carniceros y cocodrilos mordedores en el Plio-Pleistoceno africano. Proceedings of the National Academy of Sciences, 114(50), pp.13164-13169.
  4. Domínguez-Rodrigo, M. y Pickering, T.R., 2003. La caza y el carroñeo de los primeros homínidos: una revisión zooarqueológica. Evolutionary Anthropology: Issues, News, and Reviews, 12(6), pp.275-282.
  5. Crittenden, A.N. y Schnorr, S.L., 2017. Puntos de vista actuales sobre la nutrición de los cazadores-recolectores y la evolución de la dieta humana. American journal of physical anthropology, 162(S63), pp.84-109.

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