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La disección humana – Desde Galeno hasta las grandes revelaciones de Andreas Vesalius

Los seres humanos han abierto cadáveres y disecado cuerpos casi desde el comienzo de la historia humana registrada. Los antiguos egipcios hacían todo lo posible para momificar a sus muertos, incluyendo la apertura de los cuerpos, la disección de los órganos y la conservación de los restos. Siguiendo sus pasos, los antiguos griegos también se dedicaron a la disección de seres humanos, con un enfoque mucho más científico. Más que una visión inmoral de la profanación del cuerpo humano, los griegos consideraban la disección humana como una extensión de la naturaleza empírica de la ciencia.

Dos de los primeros médicos griegos, Erasístrato y Herófilo, realizaron las primeras exploraciones sistemáticas y científicas del cuerpo humano, y actualmente se les considera el primer fisiólogo y el fundador de la anatomía humana, respectivamente. Juntos, estos dos médicos convirtieron el estudio del interior del cuerpo humano, que antes era un misterio sacrosanto, en un campo de investigación científica. Herófilo diseccionó todo el cuerpo humano y difirió de la autoridad de la época, Aristóteles, al afirmar que la conciencia se almacenaba en el cerebro y no en el corazón. Erasístrato explicó el funcionamiento de los órganos humanos en términos mecánicos.

Desgraciadamente, la chispa del estudio empírico de la anatomía humana que estos dos médicos deberían haber encendido no se encendió, ya que sus dos escuelas volvieron a discutir sobre disputas teóricas. Como si el fuego de la disección humana no estuviera ya parpadeando, se apagó por completo con el incendio de la biblioteca de Alejandría y la introducción generalizada del cristianismo, cuando se hizo imposible disecar cuerpos humanos en cualquier lugar del mundo helenístico. Esto marcó una gran transición en el estudio de la anatomía humana, y durante cientos de años el mundo europeo valoró más la santidad de la iglesia que la investigación científica.

La influencia anatómica de Galeno

El primero de los grandes anatomistas fue Galeno de Pérgamo (130-200 d.C.), que consiguió grandes logros en el conocimiento del corazón, el sistema nervioso y la mecánica de la respiración. Como la disección de seres humanos estaba prohibida, realizó muchas de sus disecciones en simios de Berbería, que consideraba lo suficientemente parecidos a la forma humana. El sistema de anatomía que desarrolló fue tan influyente que se utilizó durante los siguientes 1.400 años. Galeno continuó siendo influyente hasta el siglo XVI, cuando un joven y rebelde médico comenzó la práctica de utilizar cuerpos humanos reales para estudiar el funcionamiento interno del cuerpo humano.

Entre Andreas Vesalius

Vesalius, que provenía de una línea de cuatro prominentes médicos de familia, comenzó como un joven y precoz estudiante de anatomía. De niño, solía capturar y disecar pequeños animales, y más tarde, como estudiante de medicina, se desvivía por conseguir restos humanos para estudiarlos. A los 18 años, ingresó en la Universidad de París, donde se seguían estrictamente las anticuadas obras de Hipócrates y Galeno, y los profesores de medicina consideraban que no debían realizar disecciones reales. Durante las demostraciones reales, el profesor daba una conferencia en lo alto mientras un barbero-cirujano realizaba los cortes reales en el suelo de la disección.

A diferencia de Gran Bretaña, donde sólo los cuerpos de los asesinos ejecutados podían ser utilizados para la disección por parte de los médicos, los edictos revolucionarios de Francia facilitaron a los hombres con mentalidad médica la obtención de cuerpos para su estudio. Esto no significaba, sin embargo, que estudiantes humildes como Andreas Vesalius tuvieran acceso directo a cualquiera de estos cuerpos.

Vesalius y otros estudiantes de anatomía de ideas afines asaltaban las horcas de París en busca de cuerpos medio descompuestos y esqueletos para diseccionar. A veces se atrevían a salir de las murallas de París, desafiando a los perros asilvestrados y al hedor, para robar cadáveres del túmulo de Monfaucon, donde se colgaban los cuerpos de los criminales ejecutados hasta que se desintegraban.

En lugar de considerar la disección como una merma de su prestigio como médico, Vesalio se enorgullecía de ser el único médico que había estudiado directamente la anatomía humana desde los antiguos. Durante su segunda conferencia anatómica, Vesalio se subió al suelo de disección, le quitó el cuchillo al barbero-cirujano y empezó a cortar él mismo el cadáver, demostrando su gran habilidad con el cuchillo.

El ascenso de Vesalio

Sus profesores se dieron cuenta rápidamente de su gran conocimiento y habilidad, y a los 22 años ya daba sus propias conferencias anatómicas, todas ellas centradas en una disección. Algunos de sus temas eran animales, pero la mayoría de las veces eran cadáveres humanos. También suspendía un esqueleto sobre la mesa de disección durante sus conferencias, y enseñaba que el esqueleto era la base del cuerpo.

Al igual que los influyentes trabajos de Galeno, la obra de Vesalio sobre anatomía humana revolucionó el mundo científico. La publicación de su libro De humani corporis fabrica (Sobre el tejido del cuerpo humano) constituye un monumento en la historia de la ciencia y la medicina. Mientras que sus contemporáneos se basaban en los anticuados relatos de Galeno, que diseccionaba animales en lugar de seres humanos, Vesalio se basó en el cuerpo humano real para fundamentar sus teorías.

La obra de Vesalio proporcionó la primera descripción precisa de las estructuras internas y el funcionamiento del cuerpo humano y, lo que es más importante, revivió el uso del método científico para estudiar la anatomía humana. El nacimiento del cristianismo sustituyó el estudio práctico y empírico del cuerpo humano por la confianza filosófica en un Intelecto Supremo. Esta idea consistía en que cada parte del cuerpo humano era producto del diseño del Intelecto Supremo, coincidiera o no con lo que realmente había en la mesa de disección.

Vesalio, por su parte, no podía apoyar los antiguos escritos de Galeno, que se basaban en esta idea del diseño Supremo. Aunque lo veneraba mucho, Vesalio encontró a menudo que su estudio de la forma humana no encajaba con las descripciones proporcionadas por Galeno, cuyas descripciones a menudo coincidían con las anatomías de perros, simios u ovejas. Llegó a encontrar más de 200 discrepancias como éstas, y anunció públicamente su ruptura con la tradición galénica.

Un médico revolucionario

De humani corporis fabrica, publicado en 1543, fue un punto de inflexión en la historia de la medicina moderna. Por primera vez, la comprensión de la medicina y el tratamiento de las enfermedades se basaban en una representación precisa del cuerpo humano. Este libro revolucionó el mundo de la medicina. Al igual que los descubrimientos de Copérnico y Galileo, la obra de Vesalio ayudó a impulsar un estudio científico del mundo que nos rodea basado en la empiria.

Al igual que sus compañeros científicos revolucionarios, la obra maestra de Vesalio fue recibida con duras críticas. Muchas de estas críticas provenían, comprensiblemente, de la iglesia, pero las más estridentes provenían de los anatomistas galénicos. Estos críticos juraban que Galeno no se equivocaba en absoluto y que, por tanto, si la anatomía humana de la que escribía era diferente de la demostrada por Vesalio, era porque el cuerpo humano había cambiado en el tiempo transcurrido entre ambos.

Como respuesta a las duras críticas a su obra, Vesalio juró no volver a aportar la verdad a un mundo ingrato. El mismo año en que publicó de humani, quemó el resto de sus obras inéditas, otras críticas a Galeno y los preparativos para sus futuros estudios. Dejó la carrera de medicina, se casó y vivió el resto de su conservadora vida como médico de la corte.

Aunque Vesalio abandonó los estudios posteriores de anatomía humana, antes de morir reconoció las grandes contribuciones que había hecho al mundo científico. Comprendió que sus revelaciones representaban un despertar de la investigación sobre el cuerpo humano, y una confianza en los hechos, más que en la adhesión a un texto anticuado.

El resto de la historia de la disección humana es igual de rocosa. Aunque en el siglo XVI Francia se mostraba abierta al uso de cadáveres humanos para la investigación científica, el resto del mundo europeo no era tan revolucionario. Gran Bretaña tenía su propia tradición de comercio ilegal de cadáveres, e incluso a Estados Unidos le costó abrirse a la idea de que los cuerpos humanos se utilizaran para el estudio científico.

Continuar con la Parte 2 – Asesinos, ladrones de cuerpos y enterradores.

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