Articles

Nuevas pruebas de que una colisión extraterrestre hace 12.800 años desencadenó un cambio climático brusco en la Tierra

¿Qué desencadenó el rápido enfriamiento de la Tierra hace 12.800 años?

En el espacio de sólo un par de años, las temperaturas medias descendieron bruscamente, dando lugar a temperaturas hasta 14 grados Fahrenheit más frías en algunas regiones del hemisferio norte. Si un descenso como ese ocurriera hoy, significaría que la temperatura media de Miami Beach cambiaría rápidamente a la de la actual Montreal, Canadá. Las capas de hielo de Groenlandia muestran que este período frío en el Hemisferio Norte duró unos 1.400 años.

Este evento climático, llamado el Younger Dryas por los científicos, marcó el comienzo de un declive de la megafauna de la edad de hielo, como el mamut y el mastodonte, lo que finalmente llevó a la extinción de más de 35 géneros de animales en toda América del Norte. Aunque se discute, algunas investigaciones sugieren que los cambios ambientales del Younger Dryas condujeron a una disminución de la población entre los nativos americanos conocidos por sus distintivas puntas de lanza Clovis.

La sabiduría geológica convencional culpa al Younger Dryas del fracaso de las presas de hielo glacial que retenían enormes lagos en el centro de América del Norte y de la repentina y masiva ráfaga de agua dulce que liberaron en el Atlántico norte. Esta afluencia de agua dulce interrumpió la circulación oceánica y acabó enfriando el clima.

Algunos geólogos, sin embargo, se adhieren a lo que se denomina la hipótesis del impacto: la idea de que un cometa o asteroide fragmentado colisionó con la Tierra hace 12.800 años y provocó este acontecimiento climático abrupto. Además de interrumpir la capa de hielo glaciar y cerrar las corrientes oceánicas, esta hipótesis sostiene que el impacto extraterrestre también desencadenó un «invierno de impacto» al provocar enormes incendios forestales que bloquearon la luz del sol con su humo.

Las pruebas de que la causa del enfriamiento del Younger Dryas vino del espacio exterior son cada vez más numerosas. Mi reciente trabajo de campo en un lago de Carolina del Sur que existe desde hace al menos 20.000 años se suma a la creciente pila de pruebas.

Una colisión desde el espacio dejaría su huella en la Tierra. Vadim Sadovski/.com

¿Qué dejaría un impacto en la Tierra?

En todo el mundo, los científicos que analizan los registros de los océanos, los lagos, la tierra y los núcleos de hielo han identificado grandes picos de partículas asociadas a la combustión, como el carbón vegetal y el hollín, justo en el momento en que comenzó el Younger Dryas. Estos serían los resultados naturales de los catastróficos incendios forestales que se esperarían ver a raíz de que la Tierra recibiera un impacto extraterrestre. Hasta un 10% de los bosques y praderas del mundo podrían haber ardido en esa época.

En busca de más pistas, los investigadores han analizado la capa estratigráfica del límite del Younger Dryas, ampliamente distribuida. Se trata de una capa distintiva de sedimentos depositados en un periodo de tiempo determinado por procesos como grandes inundaciones o el movimiento de sedimentos por el viento o el agua. Si se imagina la superficie de la Tierra como un pastel, el Límite del Younger Dryas es la capa que se escarchó en su superficie hace 12.800 años, cubierta posteriormente por otras capas a lo largo de los milenios.

En los últimos años, los científicos han encontrado una variedad de materiales exóticos relacionados con impactos en la capa del límite del Younger Dryas en todo el mundo.

Entre ellos se encuentran diminutas esferas magnéticas ricas en hierro y sílice a alta temperatura, nanodiamantes, hollín, vidrio fundido a alta temperatura y elevadas concentraciones de níquel, osmio, iridio y platino.

Mientras que muchos estudios han aportado pruebas que apoyan el impacto del Younger Dryas, otros no han logrado replicarlas. Algunos han sugerido que materiales como las microesferas y los nanodiamantes pueden formarse por otros procesos y no requieren el impacto de un cometa o asteroide.

El estanque blanco ha formado parte de este paisaje durante 20.000 años o más. Christopher R. Moore

Una vista de hace 12.800 años desde White Pond

En el sureste de Estados Unidos, no hay núcleos de hielo a los que recurrir en la búsqueda de datos climáticos antiguos. En cambio, los geólogos y arqueólogos como yo podemos recurrir a los lagos naturales. Acumulan sedimentos a lo largo del tiempo, conservando capa a capa un registro de las condiciones climáticas y ambientales del pasado.

White Pond es uno de esos lagos naturales, situado en el sur del condado de Kershaw, en Carolina del Sur. Abarca casi 26 hectáreas y, en general, es poco profundo, menos de 2 metros incluso en sus partes más profundas. Dentro del propio lago, la turba y los depósitos de lodo y limo ricos en materia orgánica de más de 6 metros de grosor se han acumulado al menos desde el punto álgido de la última era glacial, hace más de 20.000 años.

Recogida de núcleos de sedimentos de White Pond en 2016. Christopher R. Moore

Así que en 2016, mis colegas y yo extrajimos sedimentos del fondo de White Pond. Utilizando tubos de 4 metros de largo, pudimos preservar el orden y la integridad de las numerosas capas de sedimentos que se han acumulado a lo largo de los eones.

Los largos núcleos de sedimentos se cortan por la mitad para poder extraer muestras para su análisis. Christopher R. Moore

A partir de las semillas conservadas y el carbón de madera que datamos por radiocarbono, mi equipo determinó que había una capa de unos 10 centímetros de espesor que databa del límite del Younger Dryas, de hace entre 12.835 y 12.735 años. Ahí es donde concentramos nuestra búsqueda de pruebas de un impacto extraterrestre.

Estábamos buscando especialmente platino. Este metal denso está presente en la corteza terrestre sólo en concentraciones muy bajas, pero es común en cometas y asteroides. Investigaciones anteriores habían identificado una gran «anomalía del platino»: niveles elevados y generalizados de platino, consistentes con una fuente global de impacto extraterrestre en las capas del Younger Dryas de los núcleos de hielo de Groenlandia, así como en toda América del Norte y del Sur.

Más recientemente, la anomalía de platino del Younger Dryas se ha encontrado en Sudáfrica. Este descubrimiento amplía significativamente el rango geográfico de la anomalía y añade apoyo a la idea de que el impacto del Younger Dryas fue realmente un evento global.

Las erupciones volcánicas son otra posible fuente de platino, pero los sitios del Younger Dryas Boundary con platino elevado no tienen otros marcadores de vulcanismo a gran escala.

Más evidencia de un impacto extraterrestre

En las muestras de White Pond, efectivamente encontramos altos niveles de platino. Los sedimentos también tenían una proporción inusual de platino y paladio.

Ambos elementos de tierras raras ocurren naturalmente en cantidades muy pequeñas. El hecho de que hubiera mucho más platino que paladio sugiere que el platino extra provino de una fuente externa, como la lluvia atmosférica tras un impacto extraterrestre.

Mi equipo también encontró un gran aumento de hollín, indicativo de incendios forestales regionales a gran escala. Además, la cantidad de esporas de hongos que suelen asociarse con el estiércol de los grandes herbívoros disminuyó en esta capa en comparación con períodos anteriores, lo que sugiere una disminución repentina de la megafauna de la edad de hielo en la región en esta época.

Fotomicrografía de <em>Sporormiella</em> -esporas de hongos asociadas al estiércol de los megaherbívoros- de White Pond. Angelina G. Perrotti

Aunque mis colegas y yo podemos demostrar que las anomalías de platino y hollín y la disminución de las esporas de hongos se produjeron al mismo tiempo, no podemos demostrar una causa.

Los datos de White Pond son, sin embargo, coherentes con el creciente conjunto de pruebas de que la colisión de un cometa o asteroide causó una calamidad ambiental a escala continental hace 12.800 años, a través de una gran quema y un breve invierno de impacto. El cambio climático asociado al Younger Dryas, las extinciones de megafauna y los descensos o desplazamientos temporales de las primeras poblaciones de cazadores-recolectores Clovis en Norteamérica en esta época pueden tener su origen en el espacio.

Un núcleo de sedimento de White Pond es como una línea de tiempo de las capas estratigráficas. Lo que los investigadores encontraron en cada capa proporciona pistas sobre el clima y el medio ambiente en esa época. .com/Allen West/NASA/Sedwick C (2008) PLoS Biol 6(4): e99/Martin Pate/Southeast Archaeological Center

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.