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Nuevas variantes del coronavirus: Lo que debe saber

¿Hay una nueva mutación del coronavirus?

«Estamos viendo múltiples variantes del coronavirus SARS-CoV-2 que son diferentes de la versión detectada por primera vez en China», dice Ray.

Apunta que una versión mutada del coronavirus se detectó en el sureste de Inglaterra en septiembre de 2020. Esa variante, ahora conocida como B.1.1.7, se convirtió rápidamente en la versión más común del coronavirus en el Reino Unido, representando alrededor del 60% de los nuevos casos de COVID-19 en diciembre. Ahora es la forma predominante del coronavirus en algunos países.

Diferentes variantes han surgido en Brasil, California y otras zonas. Una variante denominada B.1.351, que apareció por primera vez en Sudáfrica, puede tener la capacidad de reinfectar a personas que se han recuperado de versiones anteriores del coronavirus. También podría ser algo resistente a algunas de las vacunas contra el coronavirus que se están desarrollando. Aun así, otras vacunas que se están probando actualmente parecen ofrecer protección frente a la enfermedad grave en personas infectadas por el B.1.351.

B.1.351: ¿una variante del coronavirus preocupante?

Una de las principales preocupaciones sobre las variantes del coronavirus es si las mutaciones podrían afectar al tratamiento y la prevención.

La variante conocida como B.1.351, que se identificó en Sudáfrica, está siendo analizada con detenimiento por los investigadores, cuyos primeros datos muestran que la vacuna COVID-19 de Oxford-AstraZeneca proporcionó una protección «mínima» frente a esa versión del coronavirus. Las personas que enfermaron por la variante B.1.351 del coronavirus tras recibir la vacuna de Oxford-AstraZeneca experimentaron una enfermedad leve o moderada.

La variante B.1.351 no ha demostrado causar una enfermedad más grave que las versiones anteriores. Pero existe la posibilidad de que pueda provocar a las personas que sobrevivieron al coronavirus original otra ronda de COVID-19 leve o moderada.

Los investigadores que estudiaron a los receptores de placebo (no vacuna) en el ensayo sudafricano de la vacuna COVID-19 de Novavax compararon subgrupos de participantes que tenían o no anticuerpos que indicaban COVID-19 anterior. Los que sí tenían los anticuerpos estaban probablemente infectados por variantes más antiguas del SARS-CoV-2. Descubrieron que haberse recuperado de la COVID-19 no protegía de volver a enfermar en un momento en el que la variante B.1.351 se estaba propagando por allí.

¿Funcionará la vacuna contra la COVID-19 con las nuevas variantes?

Ray afirma que «hay nuevas pruebas procedentes de estudios de laboratorio que indican que algunas respuestas inmunitarias impulsadas por las vacunas actuales podrían ser menos eficaces contra algunas de las nuevas cepas. La respuesta inmunitaria incluye muchos componentes, y la reducción de uno de ellos no significa que las vacunas no ofrezcan protección.

«Las personas que hayan recibido las vacunas deben estar atentas a los cambios en las orientaciones de los CDC , y continuar con las precauciones de seguridad frente al coronavirus para reducir el riesgo de infección, como el uso de mascarillas, el distanciamiento físico y la higiene de las manos».

«Todos los años nos ocupamos de las mutaciones del virus de la gripe, y estaremos atentos a este coronavirus y lo rastrearemos», dice Bollinger. «Si alguna vez se produjera una mutación importante, el proceso de desarrollo de la vacuna podría adaptarse a los cambios, si fuera necesario», explica.

¿En qué se diferencian las nuevas variantes del coronavirus?

«Hay 17 cambios genéticos en la variante B.1.1.7 de Inglaterra», dice Bollinger. «Hay algunas pruebas preliminares de que esta variante es más contagiosa. Los científicos observaron un aumento de los casos en las zonas en las que apareció la nueva cepa».

Observa que algunas de las mutaciones de la versión B.1.1.7 parecen afectar a la proteína de espiga del coronavirus, que recubre la capa exterior del SARS-CoV-2 y da al virus su característico aspecto espinoso. Estas proteínas ayudan a que el virus se adhiera a las células humanas de la nariz, los pulmones y otras zonas del cuerpo.

«Los investigadores tienen pruebas preliminares de que algunas de las nuevas variantes, incluida la B.1.1.7, parecen adherirse con más fuerza a nuestras células», afirma Bollinger. «Esto parece hacer que algunas de estas nuevas cepas sean más ‘pegajosas’ debido a los cambios en la proteína de la espiga». Se están realizando estudios para saber más sobre si alguna de las variantes se transmite con mayor facilidad.»

¿Son las variantes del coronavirus más peligrosas?

Bollinger afirma que algunas de estas mutaciones pueden permitir que el coronavirus se propague más rápidamente de persona a persona, y un mayor número de infecciones puede provocar que más personas enfermen gravemente o mueran. Además, existen pruebas preliminares procedentes de Gran Bretaña de que algunas variantes podrían estar asociadas a una enfermedad más grave. «Por lo tanto, es muy importante que ampliemos el número de estudios de secuenciación genética para hacer un seguimiento de estas variantes», afirma.

Bollinger explica que puede ser más ventajoso para un virus respiratorio evolucionar de forma que se propague más fácilmente. Por otro lado, las mutaciones que hacen que un virus sea más mortífero pueden no dar al virus la oportunidad de propagarse eficazmente. «Si enfermamos o morimos rápidamente a causa de un virus concreto, el virus tiene menos oportunidades de infectar a otros. Sin embargo, un mayor número de infecciones por una variante de propagación más rápida provocará más muertes», señala.

¿Podría una nueva variante de COVID-19 afectar a los niños con mayor frecuencia que las cepas anteriores?

Ray afirma que, aunque los expertos de las zonas en las que está apareciendo la nueva cepa han detectado un mayor número de casos en niños, señala que los datos muestran que los niños están siendo infectados por las variantes antiguas, además de las nuevas. «No hay pruebas convincentes de que ninguna de las variantes tenga especial propensión a infectar o causar la enfermedad en los niños. Tenemos que estar atentos al seguimiento de estos cambios, pero en este momento sólo podemos especular», dice.

¿Habrá más variantes nuevas de coronavirus?

Sí. Mientras el coronavirus se extienda por la población, seguirán produciéndose mutaciones.

«Cada semana se detectan nuevas variantes del virus del SARS-CoV-2», afirma Ray. «La mayoría van y vienen: algunas persisten pero no se hacen más comunes; otras aumentan en la población durante un tiempo y luego se desvanecen. Cuando aparece por primera vez un cambio en el patrón de infección, puede ser muy difícil saber qué es lo que impulsa la tendencia: cambios en el virus o cambios en el comportamiento humano. Es preocupante que cambios similares en la proteína de la espiga estén surgiendo de forma independiente en varios continentes».

¿Existen precauciones adicionales para las nuevas mutaciones del coronavirus?

Bollinger afirma que, por ahora, ninguna de las nuevas variantes del coronavirus requiere nuevas estrategias de prevención. «Tenemos que seguir haciendo lo que estamos haciendo», dice.

Ray coincide: «Todavía no se ha demostrado que estas variantes sean biológicamente diferentes de manera que requieran algún cambio en las recomendaciones actuales destinadas a limitar la propagación del COVID-19», afirma. «No obstante, debemos seguir atentos a este tipo de fenómenos»

Ray subraya que el comportamiento humano es importante. Cuantas más personas estén infectadas, más posibilidades hay de que se produzca una mutación. Limitar la propagación del virus mediante el mantenimiento de las medidas de seguridad de COVID-19 (uso de mascarillas, distanciamiento físico y práctica de la higiene de las manos) hace que el virus tenga menos posibilidades de cambiar. También reduce la propagación de variantes más infecciosas, en caso de que se produzcan.

«Tenemos que volver a insistir en las medidas básicas de salud pública, como el uso de mascarillas, el distanciamiento físico, la buena ventilación en interiores y la limitación de las reuniones de personas en proximidad con mala ventilación. Damos al virus una ventaja para evolucionar cuando nos congregamos en espacios más reducidos», dice.

Respecto a las variantes del coronavirus, ¿hasta qué punto debemos preocuparnos?

«La mayoría de los cambios genéticos que vemos en este virus son como las cicatrices que la gente acumula a lo largo de la vida: marcas incidentales del camino, la mayoría de las cuales no tienen gran importancia ni papel funcional», dice Ray. «Cuando las pruebas son lo suficientemente sólidas como para demostrar que un cambio genético viral está provocando un cambio en el comportamiento del virus, obtenemos nuevos conocimientos sobre el funcionamiento de este virus.»

«En lo que respecta a estas variantes, no tenemos que exagerar», afirma Bollinger. «Pero, como ocurre con cualquier virus, los cambios son algo que hay que vigilar, para garantizar que las pruebas, el tratamiento y las vacunas sigan siendo eficaces». Los científicos seguirán examinando las nuevas versiones de la secuenciación genética de este coronavirus a medida que vaya evolucionando»

«Mientras tanto, tenemos que continuar con todos nuestros esfuerzos para prevenir la transmisión del virus y vacunar a tantas personas como sea posible, y tan pronto como podamos»

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