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Por qué los zurdos ganan menos

Existe el estereotipo de que los zurdos son más torpes, pero eso podría tener algo que ver con el hecho de que viven en un mundo de objetos optimizados para los diestros: tijeras, el ratón del ordenador, herramientas quirúrgicas y pistolas, por nombrar algunos. La discriminación del 12% de la población que es zurda tiene unas raíces históricas desarmantes. En la Edad Media, se decía que los escritores zurdos eran las cajas de voz del diablo, y el erudito judío Maimónides incluyó la sinistralidad en su lista de 100 imperfecciones que deberían excluir a alguien del sacerdocio.

Las raíces son aún más profundas, en el lenguaje. Ser diestro es ser hábil, o ser diestro; el significado de la palabra inglesa sinister se remonta al latín sinistra, que significa «izquierda». La palabra tiene connotaciones siniestras también en francés, alemán, italiano, ruso y mandarín.

Los zurdos, resulta que no sólo están en desventaja cultural, sino también cognitiva. Existe una leyenda urbana -probablemente basada en los resultados de un estudio realizado en 1995, que no es muy fiable- que dice que los zurdos son más inventivos, y como prueba de ello se señala el hecho de que cuatro de los últimos siete presidentes estadounidenses han sido zurdos.

De hecho, los datos sugieren lo contrario: Los zurdos obtienen peores resultados en las pruebas cognitivas y tienen un 50 por ciento más de probabilidades de tener problemas de comportamiento y de aprendizaje (como la dislexia). Además, las personas que padecen esquizofrenia son más propensas a ser zurdas que las que no padecen esta enfermedad.

Las pocas investigaciones que se han realizado sobre el destino financiero de los zurdos se han centrado en la idea de que son anormalmente creativos y previsores. Un artículo de 2006 y otro de 2007 indicaban que los zurdos ganaban más que los diestros, sugiriendo márgenes del cuatro y el 15 por ciento respectivamente.

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En el número de otoño de 2014 de la revista Journal of Economic Perspectives, Joshua Goodman, profesor adjunto de la Escuela Kennedy de Harvard, tiene un artículo que alinea la investigación con los obstáculos documentados a los que se enfrentan los zurdos. En el artículo, titulado «The Wages of Sinistrality: Handedness, Brain Structure, and Human Capital Accumulation» (El salario de la siniestralidad: la mano, la estructura cerebral y la acumulación de capital humano), Goodman identifica las deficiencias estadísticas de los estudios anteriores sobre la zurdera e introduce otras cifras para el análisis. Analizó cinco conjuntos de datos longitudinales (tres de Estados Unidos y dos del Reino Unido) que han seguido la vida de los bebés durante décadas.

¿Su conclusión? Los zurdos ganan significativamente menos que los diestros.

Datos: Joshua Goodman; Gráfico: Elisa Glass/The Atlantic

La mediana de los ingresos de los zurdos es aproximadamente un 10 por ciento inferior a la de los diestros, lo que supone la misma magnitud que el golpe salarial que supone pasar un año menos en la escuela. (Hablando de educación, los zurdos también tienen menos probabilidades de terminar la universidad). Mientras que los ingresos medios anuales de diestros y zurdos difieren en 1.300 dólares, la brecha de la mano dominante es aún más pronunciada cuando los datos se dividen por género: entre los hombres, es de 2.500 dólares, y entre las mujeres, de 3.400 dólares. (Dado que los hombres tienen más probabilidades de ganar más y también más probabilidades de ser zurdos, los datos específicos por género arrojan diferencias diferentes a las de los datos generales.)

¿Qué podría explicar esta discrepancia? Parecería que los zurdos podrían ganar menos porque están en desventaja física frente a los objetos hechos para diestros. Pero eso no parece del todo correcto, ya que Goodman descubrió que los zurdos son más propensos a trabajar en empleos manuales. En cambio, es probable que se deba a los problemas cognitivos que, estadísticamente hablando, son más propensos a afectar a los zurdos que a los diestros.

Determinar por qué surgen esas desventajas es más difícil: no parece haber una causa clara de la zurdera. Parece que el rasgo es, al menos parcialmente, genético. Un niño tiene un 50% más de probabilidades de ser zurdo si su madre lo es, y el rasgo podría derivarse de la estructura del cerebro del bebé. Pero hay otras explicaciones no genéticas que explican estos hechos: Los hijos de madres zurdas podrían ser más propensos a imitarlas, y un entorno prenatal estresante podría obligar a algunas funciones del hemisferio izquierdo a migrar al lado derecho del cerebro en el útero. En cualquier caso -naturaleza o crianza-, la zurdera es un rasgo que, desde el momento del nacimiento, parece tener efectos a largo plazo sobre el bienestar económico personal.

Entonces, entre la persecución medieval y la discriminación salarial actual, ¿cómo se las han arreglado los zurdos para mantenerse desde los tiempos bíblicos? Por una vez, las investigaciones apuntan convincentemente a la conclusión de que tienen una ventaja evolutiva, o al menos podrían tenerla, hace cientos de años.

En 2005, Proceedings B publicó un artículo en el que se teorizaba que la zurdera persistía en el mundo premoderno porque ofrecía a unos pocos elegidos una ventaja en el combate (un puñetazo desde un ángulo inusual puede ser difícil de evitar). Los investigadores, Charlotte Faurie y Michel Raymond, analizaron los datos de las sociedades que aún resolvían los conflictos a puñetazos. Las cifras reforzaron su teoría: el 22,6% de los yanomamo del Amazonas (tasa anual de asesinatos: cuatro personas de cada 1.000) eran zurdos, mientras que sólo el 3,4% de los dioula de Burkina Faso (tasa de asesinatos: 0,013 por cada 1.000) eran zurdos.

Es una explicación elegante (quizá demasiado elegante) de por qué la zurdera sigue existiendo. Pero hoy en día, lamentablemente, sus únicas ventajas físicas evidentes residen en los lugares donde se espera menos el uso de la mano dominante: el béisbol, el boxeo y el tenis.

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