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Après le Pulitzer

Les informations historiques sont paraphrasées à partir de The Pulitzer Prize Novels : A Critical Backward Look, par W. A. Stuckey (University of Oklahoma Press : 1981), en particulier les pages 3-25. Les informations sur la manière dont le prix Pulitzer est décerné aujourd’hui, au XXIe siècle, proviennent d’un article écrit pour le New Yorker par Michael Cunningham, qui a fait partie du jury de fiction pour le prix 2012. Pour plus d’informations sur le processus de sélection de la part d’un autre juré récent du Pulitzer de la fiction, je suggère de lire cet article de l’excellente critique littéraire de Salon, Laura Miller.

Critères

Les critères du prix Pulitzer du roman ont beaucoup changé dans les premières années du prix. Pulitzer, lors de la création du prix, a déclaré qu’il devait être attribué au « roman américain publié au cours de l’année qui présente le mieux toute l’atmosphère de la vie américaine et le plus haut niveau des manières et de la virilité américaines. » Apparemment, quelqu’un à l’université de Columbia (qui administre l’attribution du prix) a remplacé « whole » par « wholesome » avant que le prix ne soit attribué pour la première fois… vous pouvez voir comment cela pourrait vraiment influencer les sélections, je pense. Stuckey fait remarquer que le respect d’une norme aussi stricte en matière de bonnes manières et de morale disqualifierait tous les grands romans américains jamais écrits, laissant le comité Pulitzer choisir des livres « dignes d’une bibliothèque d’école du dimanche ». Je ne peux pas ne pas être d’accord. Apparemment, un certain nombre de critiques ont également exprimé leur désapprobation de cette norme, qui n’a duré qu’une dizaine d’années.

Après 1928, les termes du prix ont changé. La nouvelle norme établissait que le prix serait attribué au « roman américain publié au cours de l’année, de préférence celui qui présentera le mieux toute l’atmosphère de la vie américaine ». La confusion règne. Qu’entend-on par l’expression « roman américain », et en quoi cette expression est-elle utile dans le processus de sélection ? Et qu’est-ce qu’un roman devait faire pour capturer le « tout » de la vie américaine ? Cette nouvelle norme ne dure qu’un an, puisqu’en 1930, le Pulitzer est redéfini pour récompenser « le meilleur roman américain publié au cours de l’année, de préférence celui qui présente le mieux l’atmosphère saine de la vie américaine ». Le terme « sain » est de retour, comme vous pouvez le constater, et franchement, Stuckey et moi sommes tous deux d’accord pour dire qu’il y a quelque chose d’un peu difficile à choisir le meilleur roman et le roman le plus sain, en supposant qu’il s’agit de la même chose. La formulation rend assez évident que le « meilleur » doit primer sur le « salutaire », mais cela ne durerait pas longtemps non plus.

En 1934, les critères sont encore simplifiés, remplaçant le langage précédent par « le meilleur roman publié pendant l’année par un auteur américain, traitant de préférence de la vie américaine ». Cela dure deux ans, et est remplacé en 1936 par « un roman distingué de l’année ». Quel choix étrange – il n’est même plus évident qu’ils choisissent le meilleur roman, mais aucun autre critère n’a été présenté. Et pourtant, c’est là qu’il est resté. Le changement suivant après 1936 a eu lieu en 1947, lorsque le mot « roman » a été remplacé par « fiction sous forme de livre » (un changement dont je parlerai une fois que j’y serai). En 2012, la définition utilisée est plus ou moins une combinaison de 1947 et 1934 (je ne sais pas exactement quand cette formulation a été instituée, mais j’espère le découvrir), et est formulée comme un prix « pour une fiction distinguée par un auteur américain, traitant de préférence de la vie américaine ». Pris dans un seul long regard, je dirais que les critères n’ont jamais été très bons ou très clairs, et que ce qu’ils ont réglé me frappe comme presque leur pire option possible (en ce qui concerne l’aide à la sélection va) et leur meilleure option possible (puisque cela leur donne une liberté incroyable) dans le même souffle.

Le processus de sélection

Au départ, le processus défini par les responsables de l’université Columbia était le suivant : les romanciers et les éditeurs étaient invités à proposer tout roman américain publié cette année-là, en envoyant simplement une lettre de proposition et un exemplaire du livre au conseil du Pulitzer. Le jury composé de trois hommes (et oui, il s’agissait invariablement d’hommes à l’époque), dont la composition était généralement tenue secrète, examinait les romans et les réduisait à ses trois meilleures sélections. À ce stade, ils votaient et transmettaient à Columbia leur premier choix. Ce roman était ensuite examiné par le conseil consultatif, qui votait pour accepter la recommandation, la remplacer par un autre titre approprié ou refuser de décerner un prix cette année-là. C’était la pratique officielle jusqu’en 1934 (bien que beaucoup de choses étaient secrètes, à l’époque, et il n’est pas certain que cette procédure ait été suivie à la lettre à chaque fois).

En 1934, les jurys ont reçu de nouvelles instructions – au lieu de soumettre un titre comme « le » choix, ils devaient soumettre plusieurs romans accompagnés d’une justification pour le choix de chacun d’entre eux, et le conseil consultatif choisissait dans la liste quel roman était le lauréat. Même dans ce cas, les jurys indiquaient souvent clairement quel titre était préféré, et apparemment le conseil consultatif était généralement prêt à simplement approuver la préférence du jury.

Les jurys étaient généralement composés d’universitaires ayant au moins un intérêt professionnel pour la fiction, mais les jurés étaient rarement experts en fiction contemporaine. De 1917 à 1974, seuls 5 des 155 jurés qui ont siégé sur cette période avaient une réelle expérience de romancier professionnel. Cette tendance a changé ces dernières années – par exemple, le jury de trois personnes pour le prix de la fiction 2012 comprenait Michael Cunningham, un romancier primé.

Depuis 2012, le processus de sélection implique une soumission de trois « finalistes » par le jury de fiction de trois personnes au Pulitzer Board, dont les dix-huit membres sont en grande partie des « journalistes et des universitaires » selon Cunningham. Les trois romans figurant sur la liste des finalistes ne sont pas classés, et le jury ne fait aucune recommandation au conseil d’administration concernant le titre à privilégier (si tant est qu’il y en ait un). Le Conseil est libre de sélectionner l’un des trois finalistes, ou de demander au jury un quatrième finaliste, ou de sélectionner l’un des autres titres éligibles (bien que le Conseil n’ait pas franchi cette dernière étape – lorsqu’aucun des finalistes n’est choisi par le Conseil pour le prix, comme cela s’est produit en 2012, le Conseil a choisi de ne pas délivrer de Prix Pulitzer pour la fiction).

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