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Comment les amitiés évoluent à l’âge adulte

Dans la hiérarchie des relations, les amitiés sont au bas de l’échelle. Les partenaires romantiques, les parents, les enfants – tout cela vient en premier.

C’est vrai dans la vie, et dans la science, où la recherche sur les relations a tendance à se concentrer sur les couples et les familles. Quand Emily Langan, professeure agrégée de communication au Wheaton College, se rend aux conférences de l’Association internationale des chercheurs en relations, elle dit que  » l’amitié y est le plus petit groupe. Parfois, il s’agit d’un groupe de discussion, voire d’un groupe tout court. »

Les amitiés sont des relations uniques car, contrairement aux relations familiales, nous choisissons d’y entrer. Et contrairement à d’autres liens volontaires, comme les mariages et les relations romantiques, elles manquent d’une structure formelle. Vous ne passeriez pas des mois sans parler ou voir votre moitié (avec un peu de chance), mais vous pourriez passer autant de temps sans contacter un ami.

Pour autant, sondage après sondage montre l’importance des amis des gens pour leur bonheur. Et bien que les amitiés aient tendance à changer avec l’âge, il y a une certaine cohérence dans ce que les gens attendent d’eux.

« J’ai écouté quelqu’un d’aussi jeune que 14 ans et quelqu’un d’aussi vieux que 100 ans parler de leurs amis proches, et trois attentes d’un ami proche que j’entends les gens décrire et valoriser tout au long de la vie », explique William Rawlins, le professeur Stocker de communication interpersonnelle à l’Université de l’Ohio. « Quelqu’un à qui parler, quelqu’un sur qui compter et quelqu’un que l’on apprécie. Ces attentes restent les mêmes, mais les circonstances dans lesquelles elles sont réalisées changent. »

La nature volontaire de l’amitié la soumet aux caprices de la vie d’une manière que les relations plus formelles ne le sont pas. A l’âge adulte, lorsque les gens grandissent et s’en vont, les amitiés sont les relations les plus susceptibles de prendre un coup. Vous êtes coincé avec votre famille, et vous donnerez la priorité à votre conjoint. Mais là où autrefois vous pouviez courir chez Jonny à l’improviste et voir s’il pouvait venir jouer, maintenant vous devez demander à Jonny s’il a quelques heures pour prendre un verre dans deux semaines.

La chose belle et spéciale de l’amitié, que les amis soient amis parce qu’ils veulent l’être, qu’ils se choisissent, est « un agent double », dit Langan, « parce que je peux choisir d’y entrer, et je peux choisir d’en sortir. »

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Tout au long de la vie, de l’école primaire à la maison de retraite, l’amitié continue de conférer des avantages pour la santé, tant mentale que physique. Mais à mesure que la vie s’accélère, les priorités et les responsabilités des gens changent, et les amitiés sont affectées, pour le meilleur, ou souvent, malheureusement, pour le pire.

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La saga de l’amitié adulte commence assez bien. « Je pense que le jeune âge adulte est l’âge d’or pour former des amitiés », dit Rawlins. « Surtout pour les personnes qui ont le privilège et la bénédiction de pouvoir aller à l’université. »

Au cours du jeune âge adulte, les amitiés deviennent plus complexes et plus significatives. Dans l’enfance, les amis sont surtout d’autres enfants avec lesquels il est amusant de jouer ; à l’adolescence, il y a beaucoup plus d’auto-divulgation et de soutien entre amis, mais les adolescents découvrent encore leur identité et apprennent ce que signifie être intime. Leurs amitiés les aident à le faire.

Mais « à l’adolescence, les gens ont un soi vraiment traçable », dit Rawlins. « Ils vont changer. » Combien de T-shirts de groupes de musique de Hot Topic finissent tristement froissés au fond des tiroirs de la commode parce que les amis des propriétaires ont dit que le groupe était nul ? Le monde ne le saura peut-être jamais. Au début de l’âge adulte, les gens sont généralement un peu plus sûrs d’eux, plus enclins à rechercher des amis qui partagent leurs valeurs sur les choses importantes, et à laisser les petites choses se faire.

Pour aller de pair avec leur approche nouvellement sophistiquée de l’amitié, les jeunes adultes ont également du temps à consacrer à leurs amis. Selon l’Encyclopédie des relations humaines, de nombreux jeunes adultes passent de 10 à 25 heures par semaine avec leurs amis, et l’enquête américaine sur l’utilisation du temps de 2014 a révélé que les personnes âgées de 20 à 24 ans passaient en moyenne le plus de temps par jour à socialiser de tous les groupes d’âge.

L’université est un environnement qui facilite cela, avec les keggers et les quartiers proches, mais même les jeunes adultes qui ne vont pas à l’université sont moins susceptibles d’avoir certaines des responsabilités qui peuvent enlever du temps avec les amis, comme le mariage, ou s’occuper des enfants ou des parents plus âgés.

Les réseaux d’amitié sont naturellement plus denses, aussi, dans la jeunesse, lorsque la plupart des personnes que vous rencontrez vont à votre école ou vivent dans votre ville. Lorsque les gens déménagent pour l’école, le travail et la famille, les réseaux s’étendent. Le fait de quitter la ville pour aller à l’université donne à certaines personnes leur première expérience de cet éloignement. Dans une étude longitudinale qui a suivi des paires de meilleurs amis pendant 19 ans, une équipe dirigée par Andrew Ledbetter, professeur associé d’études de communication à la Texas Christian University, a constaté que les participants avaient déménagé en moyenne 5,8 fois au cours de cette période.

« Je pense que c’est juste une sorte de partie de la vie dans la société très mobile et de haut niveau de technologie de transport et de communication que nous avons », dit Ledbetter. « Nous ne pensons pas à la façon dont cela endommage le tissu social de nos vies. »

Nous ne sommes pas obligés envers nos amis comme nous le sommes envers nos partenaires romantiques, nos emplois et nos familles. Nous serons tristes de partir, mais nous partirons. C’est l’une des tensions inhérentes aux amitiés, que Rawlins appelle « la liberté d’être indépendant et la liberté d’être dépendant ».

« Où te situes-tu ? » Rawlins me demande, au cours de l’explication de cette tension. « Washington, D.C. », lui dis-je.

« Où êtes-vous allé à l’université ? »

« Chicago. »

« Ok, donc vous êtes à Chicago, et vous avez des amis proches là-bas. Vous dites ‘Ah, j’ai cette grande opportunité à Washington…’ et va, ‘Julie, tu dois prendre ça !’ disant essentiellement, ‘Tu es libre d’y aller. Va là, fais ça, mais si tu as besoin de moi, je serai là pour toi.' »

J’aimerais qu’il ne m’utilise pas comme exemple. Cela me rend triste.

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Lorsque les gens entrent dans l’âge moyen, ils ont tendance à avoir plus de demandes sur leur temps, dont beaucoup sont plus pressantes que l’amitié. Après tout, il est plus facile de remettre à plus tard les retrouvailles avec un ami que de manquer la pièce de théâtre de son enfant ou un voyage d’affaires important. L’idéal des attentes des gens en matière d’amitié est toujours en tension avec la réalité de leur vie, dit Rawlins.

« Le véritable aspect doux-amer est que le jeune adulte commence avec tout ce temps pour l’amitié, et l’amitié a juste cette importance exubérante et profonde pour comprendre qui vous êtes et ce qui va suivre », dit Rawlins. « Et vous trouvez à la fin de la vie adulte que vous n’avez plus de temps pour les personnes qui vous ont aidé à prendre toutes ces décisions. »

Le temps est versé, en grande partie, dans les emplois et les familles. Tout le monde ne se marie pas ou n’a pas d’enfants, bien sûr, mais même ceux qui restent célibataires sont susceptibles de voir leurs amitiés affectées par les mises en couple des autres. « La baisse la plus importante du nombre d’amis au cours de la vie se produit lorsque les gens se marient », explique Mme Rawlins. « Et c’est assez ironique, parce qu’au , les gens invitent leurs deux groupes d’amis, donc c’est un peu cette dernière réunion merveilleuse et dramatique des amis des deux personnes, mais ensuite cela diminue. »

Dans une série d’entretiens qu’il a réalisés en 1994 avec des Américains d’âge moyen sur leurs amitiés, Rawlins a écrit qu' »une ironie presque tangible imprégnait ces discussions sur l’amitié proche ou « réelle » ». Ils définissaient l’amitié comme le fait d' »être là » les uns pour les autres, mais déclaraient qu’ils avaient rarement le temps de passer du temps avec leurs amis les plus précieux, que ce soit en raison des circonstances ou de l’éternel problème des bonnes intentions et du manque de suivi : « Les amis qui vivaient à proximité les uns des autres ont constaté qu’il était essentiel de prévoir des occasions de passer ou de partager du temps ensemble », écrit Rawlins. « Plusieurs ont cependant mentionné que ces occasions étaient souvent plus discutées qu’accomplies. »

Au fil de la vie, les gens se font des amis et les gardent de différentes manières. Certains sont indépendants, se font des amis partout où ils vont, et peuvent avoir plus de connaissances amicales que d’amitiés profondes. D’autres sont perspicaces, c’est-à-dire qu’ils ont quelques meilleurs amis dont ils restent proches au fil des ans, mais l’investissement profond signifie que la perte de l’un de ces amis serait dévastatrice. Les plus flexibles sont les acquisitifs – des personnes qui restent en contact avec leurs anciens amis, mais qui continuent à s’en faire de nouveaux au fur et à mesure qu’ils évoluent dans le monde.

Rawlins dit que tous les nouveaux amis que les gens pourraient se faire à l’âge moyen sont susceptibles de se greffer sur d’autres types de relations – comme avec des collègues de travail, ou les parents des amis de leurs enfants – parce qu’il est plus facile pour les adultes à court de temps de se faire des amis quand ils ont déjà une excuse pour passer du temps ensemble. Par conséquent, l’aptitude à « se faire des amis » peut s’atrophier. « Nous avons demandé aux gens de nous raconter l’histoire de la dernière personne avec laquelle ils se sont liés d’amitié, comment ils sont passés de la connaissance à l’amitié », explique Mme Langan. « C’était intéressant de voir que les gens avaient du mal à s’en sortir. »

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Mais si vous tracez le tracé de l’assiduité tout au long de la vie, cela forme une parabole. Les tâches qui nous prennent du temps diminuent avec l’âge. Une fois que les gens sont à la retraite et que leurs enfants ont grandi, il semble qu’il y ait de nouveau plus de temps pour la vie commune et l’amitié. Les gens ont tendance à renouer avec de vieux amis qu’ils avaient perdus de vue. Et il semble plus urgent de passer du temps avec eux – selon la théorie de la sélectivité socio-émotionnelle, vers la fin de la vie, les gens commencent à donner la priorité aux expériences qui les rendront les plus heureux dans l’instant, y compris passer du temps avec les amis proches et la famille.

Et certaines personnes parviennent à rester amis pour la vie, ou du moins pour une partie assez importante de la vie. Mais qu’est-ce qui permet de prédire qui traversera le maelström de l’âge moyen et sera là pour l’âge d’argent de l’amitié ?

Si les gens gardent leurs vieux amis ou s’éloignent, cela semble se résumer au dévouement et à la communication. Dans l’étude longitudinale de Ledbetter sur les meilleurs amis, le nombre de mois pendant lesquels les amis ont déclaré être proches en 1983 a permis de prédire s’ils l’étaient encore en 2002, ce qui suggère que plus vous avez déjà investi dans une amitié, plus vous avez de chances de la faire durer. D’autres recherches ont révélé que les gens ont besoin de sentir qu’ils obtiennent autant de l’amitié qu’ils y mettent, et que cette équité peut prédire le succès continu d’une amitié.

Séjourner avec un ensemble de meilleurs amis de toujours peut être ennuyeux, car les années de blagues et de références internes rendent souvent leur communication inintelligible pour les étrangers. Mais ce genre de langage partagé fait partie de ce qui rend les amitiés durables. Dans l’étude longitudinale, les chercheurs ont également pu prédire la proximité future des amis en fonction de leurs résultats à un jeu de devinettes en 1983. (Le jeu était similaire à Taboo, en ce sens qu’un partenaire donnait des indices sur un mot sans le dire, tandis que l’autre devinait.)

« Une telle aptitude à la communication et une telle compréhension mutuelle peuvent aider les amis à traverser avec succès les changements de vie qui menacent la stabilité de l’amitié », peut-on lire dans l’étude. Les amis n’ont pas nécessairement besoin de communiquer souvent, ou de manière complexe, mais simplement de manière similaire.

Bien sûr, les gens peuvent communiquer avec leurs amis de plus en plus de manières que jamais, et la théorie de la multiplexité des médias suggère que plus les plateformes par lesquelles les amis communiquent sont nombreuses – textos et courriels, envoi de Snapchats amusants et de liens sur Facebook, et rencontres en personne – plus leur amitié est forte. « Si nous n’avons que le lien Facebook, c’est probablement une amitié qui risque davantage de ne pas survivre à l’avenir « , dit Ledbetter.

Bien que vous pensiez que nous saurions tous mieux maintenant que de tracer une ligne dure entre les relations en ligne et les relations « réelles », Langan dit que ses étudiants utilisent encore « réel » pour signifier « en personne ».

Il y a quatre niveaux principaux pour maintenir une relation, et la communication numérique fonctionne mieux pour certains que pour d’autres. Le premier consiste à maintenir une relation en vie, juste pour qu’elle continue d’exister. Dire « Joyeux anniversaire » sur Facebook, aimer le tweet d’un ami : ce sont les machines de survie de l’amitié. Ils la maintiennent en vie, mais mécaniquement.

Puis, il s’agit de maintenir une relation à un niveau stable de proximité. « Je pense que vous pouvez faire cela en ligne aussi », dit Langan. « Parce que les plateformes sont assez larges pour pouvoir écrire un message, pour pouvoir envoyer des commentaires de soutien si nécessaire. » Il est parfois possible de réparer une relation en ligne aussi (un autre niveau d’entretien), selon la gravité de la rupture – reprendre contact avec quelqu’un, ou envoyer un courriel d’excuses sincères.

« Mais ensuite, quand vous arrivez au niveau suivant, qui est : Puis-je en faire une relation satisfaisante ? C’est, je pense, là que la ligne commence à se briser », dit Langan. « Parce que ce qui arrive souvent, c’est que les gens pensent que les relations satisfaisantes sont plus qu’une présence en ligne. »

Les médias sociaux permettent d’entretenir plus d’amitiés, mais de manière plus superficielle. Et ils peuvent aussi maintenir en vie des relations qui, autrement, seraient (et devraient peut-être) s’éteindre.

« Le fait que Tommy, que j’ai connu à l’âge de 5 ans, soit encore sur mon fil d’actualité Facebook me paraît bizarre », dit Langan. « Je n’ai aucun lien avec la vie actuelle de Tommy, et en revenant 25 ans en arrière, je ne le ferais pas. Tommy serait un souvenir pour moi. Je n’ai vraiment pas vu Tommy depuis 35 ans. Pourquoi ça m’intéresserait que le fils de Tommy soit accepté à Notre Dame ? Hourra pour lui ! C’est un étranger pour moi. Mais à l’ère actuelle des relations médiatisées, ces relations n’ont jamais besoin de s’éteindre. »

À l’âge moyen, les gens ont probablement accumulé de nombreux amis de différents emplois, de différentes villes et de différentes activités, qui ne se connaissent pas du tout. Ces amitiés se répartissent en trois catégories : actives, dormantes et commémoratives. Les amitiés sont actives si vous êtes en contact régulier, si vous pouvez leur demander un soutien émotionnel sans que cela soit bizarre, si vous savez à peu près ce qui se passe dans leur vie en ce moment. Une amitié dormante a une histoire ; vous ne vous êtes peut-être pas parlé depuis un moment, mais vous considérez toujours cette personne comme un ami. Vous seriez heureux d’avoir de ses nouvelles, et si vous étiez dans sa ville, vous vous rencontreriez certainement.

Un ami commémoratif n’est pas quelqu’un dont vous vous attendez à avoir des nouvelles, ou à le revoir, peut-être jamais. Mais ils étaient importants pour vous à un moment antérieur de votre vie, et vous pensez à eux avec affection pour cette raison, et vous les considérez toujours comme des amis.

Facebook rend les choses bizarres en gardant ces amis continuellement dans votre vision périphérique. Il viole ce que j’appellerai la règle de l’ami de camp des amitiés commémoratives : Peu importe à quel point vous étiez proche de votre meilleur ami du camp d’été, il est toujours gênant d’essayer de rester en contact lorsque l’école reprend. Parce que votre moi de camp n’est pas votre moi d’école, et cela dilue un peu la magie du souvenir d’essayer de tenter une pâle imitation de ce que vous aviez.

Il en va de même pour les amis que vous ne voyez qu’en ligne. Si vous ne voyez jamais vos amis en personne, vous ne partagez pas vraiment d’expériences, mais vous vous tenez simplement au courant de vos vies séparées. Cela devient une relation basée sur le récit plutôt que sur la vie partagée – pas mauvais, juste pas pareil.

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« C’est une chose que je veux vraiment vous dire », dit Rawlins. « Les amitiés sont toujours sensibles aux circonstances. Si vous pensez à toutes les choses que nous devons faire – nous devons travailler, nous devons nous occuper de nos enfants ou de nos parents – les amis choisissent de faire des choses pour l’autre, ce qui nous permet de les remettre à plus tard. Ils passent à travers les mailles du filet.

Après le début de l’âge adulte, dit-il, les raisons pour lesquelles les amis cessent d’être amis sont généralement circonstancielles – dues à des choses extérieures à la relation elle-même. L’une des conclusions de l’étude de Langan sur les « règles de l’amitié » est que « les adultes ressentent le besoin d’être plus polis dans leurs amitiés », dit-elle. « Nous n’avons pas l’impression, à l’âge adulte, de pouvoir exiger beaucoup de nos amis. C’est injuste, ils ont d’autres choses à faire. Alors on arrête d’en attendre autant, ce qui pour moi est un peu triste, qu’on s’éloigne de ça. » Par souci de politesse.

Mais les choses qui rendent l’amitié fragile la rendent aussi flexible. Les personnes interrogées par Rawlins ont eu tendance à considérer leurs amitiés comme continues, même si elles ont traversé de longues périodes pendant lesquelles elles n’étaient pas en contact. Il s’agit d’un point de vue plutôt optimiste : vous ne penseriez pas que vous êtes toujours en bons termes avec vos parents si vous n’avez pas eu de nouvelles d’eux depuis des mois. Mais la supposition par défaut avec les amis est que vous êtes toujours amis.

« C’est ainsi que les amitiés se poursuivent, parce que les gens répondent aux attentes de l’autre. Et si nous avons relâché nos attentes l’un envers l’autre, ou si nous avons même suspendu nos attentes, il y a un sens dans lequel nous nous en rendons compte », dit Rawlins. « Un été, quand vous avez 10 ans, trois mois représentent un trentième de votre vie. Quand vous avez 30 ans, qu’est-ce que cela représente ? On a l’impression que c’est un clin d’œil. »

Peut-être que les amis sont plus enclins à pardonner les longues périodes d’absence de communication parce qu’ils ressentent eux aussi la vélocité de la vie avec acuité. C’est triste, bien sûr, de ne plus pouvoir compter autant sur ses amis en grandissant, mais cela permet un autre type de relation, basée sur une compréhension mutuelle des limites humaines de chacun. Ce n’est pas idéal, mais c’est réel, comme dirait Rawlins. L’amitié est une relation sans attaches, sauf celles que l’on choisit de nouer, une relation qui consiste simplement à être là, du mieux que l’on peut.

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