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De nouvelles preuves qu’une collision extraterrestre il y a 12 800 ans a déclenché un brusque changement climatique pour la Terre

Qu’est-ce qui a donné le coup d’envoi du refroidissement rapide de la Terre il y a 12 800 ans ?

En l’espace de quelques années seulement, les températures moyennes ont brusquement chuté, entraînant des températures jusqu’à 14 degrés Fahrenheit plus basses dans certaines régions de l’hémisphère Nord. Si une telle chute se produisait aujourd’hui, la température moyenne de Miami Beach deviendrait rapidement celle de la ville actuelle de Montréal, au Canada. Les couches de glace du Groenland montrent que cette période fraîche dans l’hémisphère Nord a duré environ 1 400 ans.

Cet événement climatique, appelé le Younger Dryas par les scientifiques, a marqué le début du déclin de la mégafaune de l’ère glaciaire, comme le mammouth et le mastodonte, entraînant finalement l’extinction de plus de 35 genres d’animaux à travers l’Amérique du Nord. Bien que contestées, certaines recherches suggèrent que les changements environnementaux du Younger Dryas ont conduit à un déclin de la population parmi les Amérindiens connus pour leurs pointes de lance Clovis distinctives.

La sagesse géologique conventionnelle attribue le Younger Dryas à la rupture des barrages de glace glaciaire retenant d’énormes lacs dans le centre de l’Amérique du Nord et au souffle soudain et massif d’eau douce qu’ils ont libéré dans l’Atlantique nord. Cet afflux d’eau douce a interrompu la circulation océanique et a fini par refroidir le climat.

Certains géologues, cependant, souscrivent à ce qu’on appelle l’hypothèse de l’impact : l’idée qu’une comète ou un astéroïde fragmenté est entré en collision avec la Terre il y a 12 800 ans et a provoqué cet événement climatique abrupt. En plus de perturber la couche de glace glaciaire et de stopper les courants océaniques, cette hypothèse soutient que l’impact extraterrestre a également déclenché un « hiver d’impact » en déclenchant d’énormes feux de forêt qui ont bloqué la lumière du soleil avec leur fumée.

Les preuves s’accumulent que la cause du refroidissement du climat du Younger Dryas est venue de l’espace. Mon propre travail de terrain récent dans un lac de Caroline du Sud qui existe depuis au moins 20 000 ans s’ajoute à la pile croissante de preuves.

Une collision provenant de l’espace laisserait sa marque sur la Terre. Vadim Sadovski/.com

Qu’est-ce qu’un impact terrestre laisserait derrière lui ?

Au niveau mondial, les scientifiques qui analysent les archives des océans, des lacs, des terres et des carottes de glace ont identifié de grands pics de particules associées à la combustion, comme le charbon et la suie, juste au moment où le Younger Dryas a démarré. Il s’agirait des résultats naturels des incendies cataclysmiques que l’on pourrait s’attendre à voir à la suite d’un impact extraterrestre sur la Terre. Jusqu’à 10 % des forêts et des prairies mondiales pourraient avoir brûlé à cette époque.

À la recherche d’autres indices, les chercheurs ont parcouru la couche stratigraphique de la limite du Younger Dryas, largement répandue. Il s’agit d’une couche distincte de sédiments déposée sur une période donnée par des processus tels que de grandes inondations ou le déplacement de sédiments par le vent ou l’eau. Si vous imaginez la surface de la Terre comme un gâteau, la limite du Dryas jeune est la couche qui a été givrée sur sa surface il y a 12 800 ans, recouverte ensuite par d’autres couches au cours des millénaires.

Au cours des dernières années, les scientifiques ont trouvé une variété de matériaux exotiques liés aux impacts dans la couche de la limite du Younger Dryas partout dans le monde.

Ils comprennent de minuscules sphères magnétiques riches en fer et en silice à haute température, des nanodiamants, de la suie, du verre fondu à haute température et des concentrations élevées de nickel, d’osmium, d’iridium et de platine.

Alors que de nombreuses études ont fourni des preuves soutenant l’impact du Dryas jeune, d’autres n’ont pas réussi à reproduire les preuves. Certains ont suggéré que des matériaux tels que les microsphérules et les nanodiamants peuvent être formés par d’autres processus et ne nécessitent pas l’impact d’une comète ou d’un astéroïde.

L’étang blanc fait partie de ce paysage depuis 20 000 ans ou plus. Christopher R. Moore

Une vue de White Pond il y a 12 800 ans

Dans le sud-est des États-Unis, il n’y a pas de carottes de glace vers lesquelles se tourner dans la quête de données climatiques anciennes. Au lieu de cela, les géologues et les archéologues comme moi peuvent se tourner vers les lacs naturels. Ils accumulent des sédiments au fil du temps, préservant couche par couche un enregistrement des conditions climatiques et environnementales passées.

White Pond est un de ces lacs naturels, situé dans le sud du comté de Kershaw, en Caroline du Sud. Il couvre près de 26 hectares et est généralement peu profond, moins de 2 mètres même dans ses portions les plus profondes. Dans le lac lui-même, des dépôts de tourbe et de boue riche en matières organiques et de limon de plus de 6 mètres d’épaisseur se sont accumulés au moins depuis le pic de la dernière période glaciaire, il y a plus de 20 000 ans.

Collecte de carottes de sédiments à White Pond en 2016. Christopher R. Moore

En 2016, mes collègues et moi avons donc extrait des sédiments du fond de White Pond. En utilisant des tubes de 4 mètres de long, nous avons pu préserver l’ordre et l’intégrité des nombreuses couches de sédiments qui se sont accumulées au cours des éons.

Les longues carottes de sédiments sont coupées en deux afin d’extraire des échantillons à analyser. Christopher R. Moore

Sur la base de graines préservées et de charbon de bois que nous avons datés au radiocarbone, mon équipe a déterminé qu’il y avait une couche d’environ 10 centimètres d’épaisseur qui datait de la limite du Younger Dryas, entre 12 835 et 12 735 ans. C’est là que nous avons concentré notre chasse aux preuves d’un impact extraterrestre.

Nous recherchions particulièrement le platine. Ce métal dense n’est présent dans la croûte terrestre qu’à de très faibles concentrations, mais il est commun dans les comètes et les astéroïdes. Des recherches antérieures avaient identifié une grande « anomalie du platine » – des niveaux élevés généralisés de platine, compatibles avec une source d’impact extraterrestre globale dans les couches du Dryas jeune des carottes de glace du Groenland ainsi que dans toute l’Amérique du Nord et du Sud.

Plus récemment, l’anomalie de platine du Younger Dryas a été découverte en Afrique du Sud. Cette découverte étend de manière significative la portée géographique de l’anomalie et ajoute un soutien à l’idée que l’impact du Dryas jeune était en effet un événement mondial.

Les éruptions volcaniques sont une autre source possible de platine, mais les sites de la limite du Dryas jeune avec un platine élevé ne présentent pas d’autres marqueurs de volcanisme à grande échelle.

Plus de preuves d’un impact extraterrestre

Dans les échantillons de White Pond, nous avons effectivement trouvé des niveaux élevés de platine. Les sédiments présentaient également un rapport inhabituel entre le platine et le palladium.

Ces deux éléments de terres rares se produisent naturellement en très petites quantités. Le fait qu’il y avait tellement plus de platine que de palladium suggère que le platine supplémentaire provenait d’une source extérieure, comme des retombées atmosphériques à la suite d’un impact extraterrestre.

Mon équipe a également trouvé une forte augmentation de suie, indiquant des feux de forêt régionaux à grande échelle. De plus, la quantité de spores fongiques qui sont habituellement associées aux excréments des grands herbivores a diminué dans cette couche par rapport aux périodes précédentes, ce qui suggère un déclin soudain de la mégafaune de l’ère glaciaire dans la région à cette époque.

Photomicrographie de <em>Sporormiella</em> – spores fongiques associées aux excréments des mégaherbivores – provenant de White Pond. Angelina G. Perrotti

Bien que mes collègues et moi puissions montrer que les anomalies du platine et de la suie et le déclin des spores fongiques se sont produits en même temps, nous ne pouvons pas prouver une cause.

Les données de White Pond sont cependant cohérentes avec l’ensemble croissant de preuves qu’une collision avec une comète ou un astéroïde a causé une calamité environnementale à l’échelle du continent il y a 12 800 ans, via un vaste brûlage et un bref hiver d’impact. Le changement climatique associé au Younger Dryas, les extinctions de la mégafaune et les déclins ou déplacements temporaires des premières populations de chasseurs-cueilleurs Clovis en Amérique du Nord à cette époque peuvent avoir leurs origines dans l’espace.

Une carotte de sédiments de White Pond est comme une ligne du temps des couches stratigraphiques. Ce que les chercheurs ont trouvé dans chaque couche fournit des indices sur le climat et l’environnement à cette époque. .com/Allen West/NASA/Sedwick C (2008) PLoS Biol 6(4) : e99/Martin Pate/Southeast Archaeological Center

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