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Dissection humaine – De Galien aux grandes révélations d’Andreas Vesalius

Les humains ont ouvert des cadavres et disséqué des corps presque depuis le début de l’histoire humaine enregistrée. Les anciens Égyptiens se donnaient beaucoup de mal pour momifier leurs morts, notamment en ouvrant les corps, en disséquant les organes et en préservant les restes. Suivant de près leurs traces, les Grecs de l’Antiquité se sont également adonnés à la dissection humaine, dans une optique beaucoup plus scientifique. Plutôt qu’une vision immorale de la profanation du corps humain, les Grecs pensaient la dissection humaine comme une extension de la nature empirique de la science.

Deux premiers médecins grecs, Erasistratus et Herophilus ont fait les premières explorations systématiques et scientifiques du corps humain, et ils sont maintenant considérés comme le premier physiologiste et le fondateur de l’anatomie humaine, respectivement. Ensemble, ces deux médecins ont fait progresser l’étude de l’intérieur du corps humain, qui était autrefois un mystère sacro-saint, pour en faire un champ d’investigation scientifique. Hérophile a disséqué l’ensemble du corps humain et s’est démarqué de l’autorité de l’époque, Aristote, en affirmant que la conscience était stockée dans le cerveau plutôt que dans le cœur. Erasistratus expliquait le fonctionnement des organes humains en termes mécaniques.

Malheureusement, l’étincelle de l’étude empirique de l’anatomie humaine que ces deux médecins auraient dû allumer ne s’est pas allumée, car leurs deux écoles sont revenues à se chamailler sur des différends théoriques. Comme si le feu de la dissection humaine ne vacillait pas déjà, il fut complètement éteint avec l’incendie de la bibliothèque d’Alexandrie et l’introduction généralisée du christianisme, lorsqu’il devint impossible de disséquer des corps humains où que ce soit dans le monde hellénistique. Cela a marqué une grande transition dans l’étude de l’anatomie humaine, et pendant des centaines d’années, le monde européen a valorisé la sainteté de l’église plus que la recherche scientifique.

L’influence anatomique de Galien

Le premier des grands anatomistes était Galien de Pergame (130-200 après JC) qui a fait de vastes réalisations dans la compréhension du cœur, du système nerveux et de la mécanique de la respiration. Comme la dissection humaine était interdite, il a effectué nombre de ses dissections sur des singes de Barbarie, qu’il considérait comme suffisamment semblables à la forme humaine. Le système d’anatomie qu’il a développé a eu une telle influence qu’il a été utilisé pendant les 1400 années suivantes. Galien a continué d’être influent jusqu’au 16ème siècle, lorsqu’un jeune médecin rebelle a commencé à utiliser de vrais corps humains pour étudier le fonctionnement interne du corps humain.

Entrez Andreas Vesalius

Vesalius, qui venait d’une lignée de quatre médecins de famille éminents, a commencé comme un jeune et précoce étudiant en anatomie. Enfant, il attrapait et disséquait souvent de petits animaux, et plus tard, en tant qu’étudiant en médecine, il se donnait beaucoup de mal pour obtenir des restes humains à étudier. À 18 ans, il entre à l’université de Paris, où l’on s’en tient strictement aux travaux archaïques d’Hippocrate et de Galien, et où les professeurs de médecine estiment qu’il est indigne d’eux de procéder à de véritables dissections. Lors de toute démonstration réelle, le professeur donnait des conférences en hauteur tandis qu’un chirurgien-barbier effectuait les coupes réelles sur le plancher de dissection.

Contrairement à la Grande-Bretagne, où seuls les corps des meurtriers exécutés pouvaient être utilisés pour la dissection par les hommes de médecine, les édits révolutionnaires de la France ont permis aux hommes d’esprit médical d’obtenir facilement des corps à étudier. Cela ne signifiait pas pour autant que de modestes étudiants comme Andreas Vesalius auraient un accès direct à l’un de ces corps.

Vesalius et d’autres étudiants en anatomie partageant les mêmes idées faisaient des razzias sur les gibets de Paris pour trouver des corps à moitié décomposés et des squelettes à disséquer. Ils trouvaient parfois le courage de sortir des murs de Paris, bravant les chiens sauvages et la puanteur, afin de voler des cadavres sur la butte de Monfaucon, où les corps des criminels exécutés étaient suspendus jusqu’à ce qu’ils se désintègrent.

Plutôt que de considérer la dissection comme une baisse de son prestige en tant que médecin, Vésale s’enorgueillissait d’être le seul médecin à étudier directement l’anatomie humaine depuis les anciens. Au cours de sa deuxième conférence anatomique seulement, Vesalius est monté sur le plancher de dissection, a pris le couteau du chirurgien-barbier et a commencé à couper le cadavre lui-même, démontrant ainsi sa grande habileté avec le couteau.

L’ascension de Vesalius

Ses professeurs ont rapidement remarqué ses grandes connaissances et ses capacités, et à l’âge de 22 ans, il donnait ses propres conférences anatomiques, qui étaient toutes centrées sur une dissection. Certains de ses sujets étaient des animaux, mais le plus souvent, il s’agissait de cadavres humains. Il suspendait également un squelette au-dessus de la table de dissection pendant ses conférences, et enseignait que le squelette était le fondement du corps.

Similaire aux travaux influents de Galien, les travaux de Vésale sur l’anatomie humaine ont révolutionné le monde scientifique. La publication de son livre De humani corporis fabrica (Sur l’étoffe du corps humain) fait figure de monument dans l’histoire des sciences et de la médecine. Alors que ses contemporains s’appuyaient sur les récits désuets de Galien, qui disséquait des animaux plutôt que des humains, Vésale s’est appuyé sur le corps humain réel pour éclairer ses théories.

L’ouvrage de Vésale a fourni la première description précise des structures internes et du fonctionnement du corps humain et, plus important encore, a relancé l’utilisation de la méthode scientifique pour étudier l’anatomie humaine. La naissance du christianisme a supplanté l’étude pratique et empirique du corps humain par la confiance philosophique en un intellect suprême. Cette idée était que chaque partie du corps humain était un produit de la conception de l’Intellect Suprême, qu’elle coïncide ou non avec ce qui se trouvait réellement sur la table de dissection.

Vesalius, d’autre part, ne pouvait pas soutenir les anciens écrits de Galien, qui s’appuyait sur cette idée de conception suprême. Bien qu’il le vénère beaucoup, Vésale a souvent constaté que son étude de la forme humaine ne correspondait pas aux descriptions fournies par Galien, dont les descriptions correspondaient souvent à l’anatomie de chiens, de singes ou de moutons. Il finit par trouver plus de 200 divergences de ce type, et annonça publiquement sa rupture avec la tradition galénique.

Un médecin révolutionnaire

De humani corporis fabrica, publié en 1543, fut un tournant dans l’histoire de la médecine moderne. Pour la première fois, la compréhension de la médecine et le traitement des maladies étaient ancrés dans une représentation précise du corps humain. Ce livre a révolutionné le monde médical. Semblables aux découvertes de Copernic et de Galilée, les travaux de Vésale contribuent à stimuler une étude scientifique du monde qui nous entoure, fondée sur des données empiriques.

Comme ses collègues scientifiques révolutionnaires, le chef-d’œuvre de Vésale a été accueilli par des critiques sévères. Beaucoup de ces critiques provenaient, de manière compréhensible, de l’église, mais la plus stridente de toutes provenait des anatomistes galénistes. Ces critiques juraient que Galien n’était en rien incorrect, et donc que si l’anatomie humaine dont il avait écrit était différente de celle prouvée par Vésale, c’était parce que le corps humain avait changé dans le temps entre les deux.

En réponse aux critiques sévères de son travail, Vésale a juré de ne plus jamais apporter la vérité à un monde ingrat. L’année même où il publia de humani, il brûla le reste de ses œuvres non publiées, d’autres critiques de Galien et les préparatifs de ses futures études. Il a quitté l’école de médecine, s’est marié et a vécu le reste de sa vie conservatrice comme médecin de cour.

Même si Vésale a abandonné toute étude ultérieure de l’anatomie humaine, il a reconnu avant de mourir les grandes contributions qu’il avait apportées au monde scientifique. Il a compris que ses révélations représentaient un réveil de l’enquête sur le corps humain, et une confiance dans les faits, plutôt qu’une adhésion à un texte désuet.

Le reste de l’histoire de la dissection humaine est tout aussi rocailleux. Bien que la France du XVIe siècle ait été ouverte à l’utilisation de cadavres humains pour la recherche scientifique, le reste du monde européen n’était pas aussi révolutionnaire. La Grande-Bretagne avait sa propre tradition de commerce illégal de cadavres, et même les États-Unis avaient du mal à s’ouvrir à l’idée que les corps humains devaient être utilisés pour l’étude scientifique.

Continuez à la partie 2 – Meurtriers, voleurs de corps et burkers.

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