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Les cinq meilleurs endroits pour voir des ruines romaines en Italie

L’étonnant héritage architectural de l’Empire romain peut être trouvé partout en Italie, et un peu d’exploration ouvre un éventail de perspectives sur la société antique. À Rome même, le battement de cœur du pouvoir politique peut être ressenti parmi les ruines imposantes du Forum romain et dans le centre caverneux du Colisée romain. De riches maisons de vacances sont préservées à Pompéi et Herculanum, toutes deux simultanément détruites et préservées par l’éruption du Vésuve en 79 de l’ère chrétienne. Et dans l’ancienne ville portuaire d’Ostia Antica, la vie des citoyens romains plus pauvres est évoquée dans les immeubles d’habitation, les quais et les entrepôts, préservés au fil des siècles par le limon du Tibre.

Roulez dans les ruines de la Rome antique au Colosseo

C’est dans leur maison d’origine que l’héritage architectural des Romains reste le plus vivant, où des structures vieilles de 2000 ans partagent l’horizon avec les édifices rutilants du capitalisme moderne. Divers aspects de la vie romaine sont préservés dans les étonnantes ruines de la ville, et les voyageurs peuvent consacrer leur temps à ce qui stimule le plus leur imagination. Dans le vaste Colisée, qui peut accueillir 50 000 personnes, on peut se demander ce que les Romains faisaient pour se divertir, à savoir regarder des chrétiens et des bêtes sauvages se battre à mort. Par ailleurs, la politique, la rhétorique et le commerce se déroulaient côte à côte sur le Forum romain, où Marc-Antoine prononce son discours « Amis, Romains, compatriotes » dans Jules César de Shakespeare. Et la religion romaine est inscrite dans le magnifique Panthéon, bien que l’on ne sache pas précisément comment les gens y pratiquaient leur culte, tant sa forme est différente de celle des autres temples romains.

Parcourir le passé dans l’ancienne Pompéi

Il y a 2000 ans, Pompéi était une ville romaine animée de 15 000 habitants, dotée d’un amphithéâtre, d’un gymnase, d’un système d’eau perfectionné et d’un grand port. Puis le Vésuve est entré en éruption en 79 après J.-C., libérant de la lave et des cendres avec une telle force et une telle soudaineté que peu de citadins ont pu s’échapper. La plupart d’entre eux ont été ensevelis avec leurs maisons et leurs biens sous une couche de téphra de 25 mètres de profondeur, qui s’est abattue sans relâche pendant six heures. Aussi terrible soit-elle, cette catastrophe a laissé une scène fascinante aux archéologues qui ont redécouvert la ville sous son tombeau de cendres 1700 ans plus tard. Une grande diversité d’objets a été préservée au cours des siècles, offrant un aperçu extraordinaire de la vie d’une ville romaine au premier siècle de notre ère. Aujourd’hui, les touristes peuvent découvrir le grand théâtre de la ville, ses marchés et ses nombreux temples, mais le plus intéressant reste sans doute les nombreux bordels de la ville, où, sur le mur de chaque pièce, on peut voir une peinture représentant un acte sexuel différent. On suppose que ceux-ci ont été placés là pour aider les voyageurs étrangers passant par le port de la ville, leur permettant de pointer ce qu’ils voulaient sans avoir à négocier la barrière de la langue.

Visitez les ruines romaines variées de Vérone

Vérone est peut-être plus célèbre comme le décor de Roméo et Juliette, mais l’action de cette pièce se déroule en fait à l’ombre de certaines des ruines romaines les plus spectaculaires d’Italie. La ville était un établissement clé du monde antique, situé à l’intersection de plusieurs routes et d’importantes voies commerciales. L’importance stratégique de la ville a incité l’empereur romain Gallieno à la ceinturer de murs au troisième siècle, et des fragments de ces fortifications autrefois puissantes subsistent aujourd’hui. Dans ces murs étaient aménagées des portes pour permettre la circulation et le commerce à l’intérieur et à l’extérieur de la ville, et quelques-unes d’entre elles sont encore debout, la plus remarquable étant la Porta Borsari, qui s’arque au-dessus d’une rue moderne animée. La plus grande des structures qui subsistent est l’arène romaine, qui pouvait accueillir 30 000 personnes et qui est toujours utilisée aujourd’hui pour des spectacles d’opéra, de rock et de pop. Parmi les autres curiosités, citons un pont construit en 100 avant notre ère et un théâtre magnifiquement situé, créé en sculptant des gradins dans une colline surplombant l’Adige.

Explorez la ville portuaire autrefois animée d’Ostia Antica

Photo de Dorli Photography/Flickr.

Ostia Antica est un autre établissement romain merveilleusement préservé, bien que sa préservation se soit produite de manière beaucoup moins dramatique que Pompéi, résultat de l’accumulation progressive de limon et de sable du fleuve Tibre. La ville, située à l’embouchure de ce puissant fleuve, a été fondée au VIIe siècle avant J.-C. pour défendre Rome contre les attaques maritimes. Au fil du temps, elle a évolué bien au-delà de son objectif initial, devenant une grande ville portuaire. Elle est restée enfouie et préservée jusqu’à la fin du XIXe siècle, ce qui permet aux visiteurs d’aujourd’hui d’avoir un aperçu remarquable de la vie quotidienne de ses habitants. Contrairement à Pompéi, il y a très peu de grandes maisons ou d’opulentes résidences de vacances ; comme beaucoup de villes portuaires à travers les siècles, Ostie était clairement une ville rude et réelle, et ses ruines témoignent de la vie des citoyens romains ordinaires : marins, constructeurs de navires, prostituées et commerçants. Ces vies sont évoquées dans les ruines d’anciens immeubles d’habitation où vivaient les dockers pauvres, avec des escaliers et des couloirs étroits reliant des pièces minuscules. On peut également voir où ces gens travaillaient dans les ruines d’anciens entrepôts et docks. Pour un peu plus de grandeur, il y a deux bains romains avec de magnifiques sols en mosaïque, et un Forum central contenant un Capitole et un temple massif.

Découvrez le voisin moins connu et mieux préservé de Pompéi, la zone archéologique d’Herculanum

Herculanum se trouve sous le cône imposant du Vésuve, et comme son voisin Pompéi, a également été décimé par l’éruption de ce volcan en 79 C.E. Pour une raison ou une autre, elle n’a pas acquis la renommée ou la popularité de cette autre ville, ce qui est surprenant car elle est à bien des égards mieux préservée. Alors qu’à Pompéi, les toits et les bâtiments se sont effondrés sous le poids des cendres et des roches, Herculanum a été pétrifiée par une succession de coulées de boue bouillante, qui a enseveli les bâtiments de la ville de bas en haut avant de se solidifier. Cela a causé beaucoup moins de dégâts et, par conséquent, les rues et les structures anciennes de la ville sont, dans bien des cas, plus étonnantes que celles de Pompéi. En se promenant dans les vieilles rues d’Herculanum, on a l’impression que le passé peut surgir à tout moment, et les citoyens romains s’affairent dans les ruelles et les portes de la ville, reprenant la vie qu’ils ont laissée il y a deux millénaires. Parmi les sites particulièrement évocateurs, citons une paire de bains pour hommes et pour femmes, tous deux exceptionnellement préservés avec le système de plomberie qui fournissait l’eau chaude, et les mosaïques vraiment étonnantes de la Maison de Neptune et d’Amphitrite.

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