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Nouvelles variantes du coronavirus : Ce que vous devriez savoir

Y a-t-il une nouvelle mutation du coronavirus ?

« Nous observons de multiples variantes du coronavirus SRAS-CoV-2 qui sont différentes de la version détectée pour la première fois en Chine », dit Ray.

Il note qu’une version mutée du coronavirus a été détectée dans le sud-est de l’Angleterre en septembre 2020. Cette variante, désormais connue sous le nom de B.1.1.7, est rapidement devenue la version la plus courante du coronavirus au Royaume-Uni, représentant environ 60 % des nouveaux cas de COVID-19 en décembre. C’est désormais la forme prédominante du coronavirus dans certains pays.

Des variantes différentes sont apparues au Brésil, en Californie et dans d’autres régions. Une variante appelée B.1.351, qui est apparue pour la première fois en Afrique du Sud, pourrait avoir la capacité de réinfecter les personnes qui se sont remises de versions antérieures du coronavirus. Elle pourrait également être quelque peu résistante à certains des vaccins contre le coronavirus en cours de développement. Malgré tout, d’autres vaccins actuellement testés semblent offrir une protection contre les maladies graves chez les personnes infectées par le B.1.351.

B.1.351 : une variante de coronavirus préoccupante?

L’une des principales préoccupations concernant les variantes du coronavirus est de savoir si les mutations pourraient affecter le traitement et la prévention.

La variante connue sous le nom de B.1..351, qui a été identifiée en Afrique du Sud, fait l’objet d’un examen plus approfondi de la part des chercheurs, dont les premières données montrent que le vaccin COVID-19 d’Oxford-AstraZeneca a fourni une protection « minimale » contre cette version du coronavirus. Les personnes qui sont tombées malades à cause de la variante B.1.351 du coronavirus après avoir reçu le vaccin d’Oxford-AstraZeneca ont présenté une maladie légère ou modérée.

Il n’a pas été démontré que la variante B.1.351 provoquait une maladie plus grave que les versions précédentes. Mais il y a une chance qu’elle puisse donner aux personnes qui ont survécu au coronavirus original un autre cycle de COVID-19 léger ou modéré.

Les chercheurs qui ont étudié les bénéficiaires du placebo (non vaccinés) dans l’essai sud-africain du vaccin COVID-19 par Novavax ont comparé les sous-groupes de participants qui avaient ou non des anticorps indiquant un COVID-19 antérieur. Ceux qui présentaient des anticorps avaient très probablement été infectés par des variantes plus anciennes du SRAS-CoV-2. Ils ont constaté que le fait d’avoir récupéré du COVID-19 ne protégeait pas contre le fait d’être à nouveau malade à un moment où la variante B.1.351 s’y propageait.

Le vaccin COVID-19 fonctionnera-t-il sur les nouvelles variantes ?

Ray déclare : « De nouvelles preuves issues d’études en laboratoire montrent que certaines réponses immunitaires induites par les vaccins actuels pourraient être moins efficaces contre certaines des nouvelles souches. La réponse immunitaire implique de nombreux composants, et la réduction de l’un d’entre eux ne signifie pas que les vaccins n’offriront pas de protection.

« Les personnes qui ont reçu les vaccins devraient surveiller les changements dans les conseils du CDC , et continuer à prendre les précautions de sécurité contre le coronavirus pour réduire le risque d’infection, comme le port du masque, la distance physique et l’hygiène des mains. »

« Nous traitons les mutations chaque année pour le virus de la grippe, et nous garderons un œil sur ce coronavirus et le suivrons », dit Bollinger. « Si jamais il y avait une mutation majeure, le processus de développement du vaccin peut s’adapter aux changements, si nécessaire », explique-t-il.

En quoi les nouveaux variants du coronavirus sont-ils différents ?

« Il y a 17 changements génétiques dans le variant B.1.1.7 de l’Angleterre », dit Bollinger. « Il y a des preuves préliminaires que ce variant est plus contagieux. Les scientifiques ont remarqué une recrudescence des cas dans les régions où la nouvelle souche est apparue. »

Il note que certaines des mutations de la version B.1.1.7 semblent affecter la protéine spike du coronavirus, qui recouvre l’enveloppe extérieure du SRAS-CoV-2 et donne au virus son aspect épineux caractéristique. Ces protéines aident le virus à se fixer aux cellules humaines dans le nez, les poumons et d’autres parties du corps.

« Les chercheurs ont des preuves préliminaires que certaines des nouvelles variantes, y compris B.1.1.7, semblent se lier plus étroitement à nos cellules » dit Bollinger. Cela semble rendre certaines de ces nouvelles souches plus « collantes » en raison de modifications de la protéine spike. Des études sont en cours pour mieux comprendre si l’une ou l’autre de ces variantes se transmet plus facilement. »

Les variantes du coronavirus sont-elles plus dangereuses ?

Bollinger affirme que certaines de ces mutations peuvent permettre au coronavirus de se propager plus rapidement d’une personne à l’autre, et plus d’infections peuvent entraîner un plus grand nombre de personnes très malades ou mourantes. En outre, des données préliminaires provenant de Grande-Bretagne indiquent que certaines variantes pourraient être associées à une maladie plus grave. « Par conséquent, il est très important pour nous d’augmenter le nombre d’études de séquençage génétique pour garder la trace de ces variantes », dit-il.

Bollinger explique qu’il peut être plus avantageux pour un virus respiratoire d’évoluer de manière à se propager plus facilement. D’autre part, les mutations qui rendent un virus plus mortel peuvent ne pas donner au virus l’occasion de se propager efficacement. « Si nous sommes trop malades ou mourons rapidement à cause d’un virus particulier, ce dernier a moins de chances d’infecter d’autres personnes. Cependant, plus d’infections provenant d’une variante qui se propage plus rapidement entraînera plus de décès », note-t-il.

Une nouvelle variante de COVID-19 pourrait-elle affecter les enfants plus fréquemment que les souches précédentes ?

Ray dit que bien que les experts dans les zones où la nouvelle souche apparaît aient trouvé un nombre accru de cas chez les enfants, il note que les données montrent que les enfants sont infectés par les anciennes variantes, ainsi que par les nouvelles. « Il n’existe aucune preuve convaincante que l’une ou l’autre des variantes a une propension particulière à infecter ou à causer des maladies chez les enfants. Nous devons être vigilants dans la surveillance de tels changements, mais nous ne pouvons que spéculer à ce stade », dit-il.

Y aura-t-il d’autres nouvelles variantes de coronavirus ?

Oui. Tant que le coronavirus se répand dans la population, des mutations continueront à se produire.

« De nouvelles variantes du virus SRAS-CoV-2 sont détectées chaque semaine », explique Ray. « La plupart vont et viennent – certaines persistent mais ne deviennent pas plus courantes ; d’autres augmentent dans la population pendant un certain temps, puis s’éteignent. Lorsqu’un changement dans le schéma d’infection apparaît pour la première fois, il peut être très difficile de dire ce qui est à l’origine de cette tendance – des changements dans le virus ou dans le comportement humain. Il est inquiétant de constater que des modifications similaires de la protéine spike apparaissent indépendamment sur plusieurs continents. »

Y a-t-il des précautions supplémentaires à prendre avec le COVID-19 pour les nouvelles mutations du coronavirus ?

Bollinger affirme que pour l’instant, aucune des nouvelles variantes du coronavirus ne nécessite de nouvelles stratégies de prévention. « Nous devons continuer à faire ce que nous faisons », dit-il.

Ray est du même avis : « Il n’a pas encore été démontré que ces variantes sont biologiquement différentes d’une manière qui nécessiterait une modification des recommandations actuelles destinées à limiter la propagation du COVID-19 », dit-il. « Néanmoins, nous devons continuer à être vigilants face à de tels phénomènes. »

Ray souligne que le comportement humain est important. Plus il y a de personnes infectées, plus il y a de chances qu’une mutation se produise. En limitant la propagation du virus par le maintien des mesures de protection COVID-19 (port de masque, distance physique et pratique de l’hygiène des mains), on donne au virus moins de chances de se transformer. Cela réduit également la propagation de variantes plus infectieuses, si elles se produisent.

« Nous devons remettre l’accent sur les mesures de santé publique de base, notamment le port du masque, la distanciation physique, une bonne ventilation à l’intérieur et la limitation des rassemblements de personnes à proximité avec une mauvaise ventilation. Nous donnons au virus un avantage pour évoluer lorsque nous nous rassemblons dans des espaces plus confinés », dit-il.

En ce qui concerne les variantes du coronavirus, à quel point devons-nous nous inquiéter ?

« La plupart des changements génétiques que nous voyons dans ce virus sont comme les cicatrices que les gens accumulent au cours d’une vie – des marques accidentelles de la route, dont la plupart n’ont pas une grande signification ou un rôle fonctionnel », dit Ray. « Lorsque la preuve est suffisamment forte qu’une modification génétique virale entraîne un changement dans le comportement du virus, nous obtenons un nouvel éclairage sur le fonctionnement de ce virus. »

« En ce qui concerne ces variantes, nous n’avons pas besoin de réagir de manière excessive », dit Bollinger. « Mais, comme pour tout virus, les changements sont à surveiller, afin de s’assurer que les tests, les traitements et les vaccins restent efficaces. Les scientifiques continueront à examiner les nouvelles versions du séquençage génétique de ce coronavirus au fur et à mesure de son évolution. »

« En attendant, nous devons poursuivre tous nos efforts pour prévenir la transmission virale et vacciner autant de personnes que possible, et dès que nous le pouvons. »

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