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Pourquoi les gauchers gagnent moins

Il existe un stéréotype selon lequel les gauchers sont plus maladroits, mais cela pourrait avoir un rapport avec le fait qu’ils vivent dans un monde d’objets optimisés pour les droitiers : ciseaux, souris d’ordinateur, outils chirurgicaux et armes à feu, pour n’en citer que quelques-uns. La discrimination à l’encontre des 12 % de la population qui sont des gauchers a des racines historiques désarmantes. Au Moyen Âge, on disait des écrivains gauchers qu’ils étaient les boîtes vocales du diable, et le savant juif Maïmonide a inclus la sinistralité dans sa liste des 100 imperfections qui devraient empêcher quelqu’un de devenir prêtre.

Les racines vont encore plus loin, dans le langage. Être dextre, c’est être adepte, ou être droitier ; le sens du mot anglais sinister remonte au latin sinistra, qui signifie « gauche ». Le mot porte des connotations sinistres en français, en allemand, en italien, en russe et en mandarin également.

En fait, les données suggèrent le contraire : Les gauchers obtiennent de moins bons résultats aux tests cognitifs et sont 50 % plus susceptibles d’avoir des problèmes de comportement et des difficultés d’apprentissage (comme la dyslexie). En outre, les personnes souffrant de schizophrénie sont plus susceptibles d’être gauchères que les personnes qui ne souffrent pas de cette maladie.

Le peu de recherches qui ont été faites sur les destins financiers des gauchers a surtout joué dans le récit selon lequel ils sont anormalement créatifs et avant-gardistes. Un article de 2006 et un autre en 2007 ont tous deux indiqué que les gauchers gagnaient plus que les droitiers, suggérant des marges de quatre pour cent et de 15 pour cent respectivement.

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Dans le numéro d’automne 2014 du Journal of Economic Perspectives, Joshua Goodman, professeur adjoint à la Kennedy School de Harvard, a un article qui aligne la recherche avec les obstacles documentés auxquels les gauchers sont confrontés. Dans l’article intitulé « The Wages of Sinistrality : Handedness, Brain Structure, and Human Capital Accumulation », Goodman identifie les lacunes statistiques des études antérieures sur la gaucherie et présente d’autres chiffres à des fins d’analyse. Il a analysé cinq ensembles de données longitudinales (trois des États-Unis et deux du Royaume-Uni) qui ont suivi la vie des bébés pendant des décennies.

Sa conclusion ? Les gauchers gagnent significativement moins que les droitiers.

Données : Joshua Goodman ; Graphique : Elisa Glass/The Atlantic

Les gains médians des gauchers sont inférieurs d’environ 10 % à ceux des droitiers, ce qui est du même ordre de grandeur que la baisse de salaire liée au fait de passer une année de moins à l’école. (En parlant d’éducation, les gauchers sont également moins susceptibles de terminer leurs études universitaires). Si les gains annuels médians des droitiers et des gauchers diffèrent de 1 300 dollars, l’écart entre les gauchers et les droitiers est encore plus prononcé lorsque les données sont réparties par sexe : il est de 2 500 dollars chez les hommes et de 3 400 dollars chez les femmes. (Étant donné que les hommes sont plus susceptibles de gagner plus et aussi plus susceptibles d’être gauchers, les données spécifiques au sexe donnent des écarts différents de ceux des données globales.)

Qu’est-ce qui pourrait expliquer cet écart ? Il semblerait que les gauchers pourraient gagner moins parce qu’ils sont désavantagés physiquement face à des objets faits pour les droitiers. Mais cela ne semble pas tout à fait exact, puisque Goodman a constaté que les gauchers sont plus susceptibles de travailler dans des emplois manuels. Au lieu de cela, c’est probablement à cause des problèmes cognitifs qui, statistiquement parlant, sont plus susceptibles d’affecter les gauchers que les droitiers.

Déterminer pourquoi ces désavantages surviennent est plus difficile – il ne semble pas y avoir une cause claire de la gaucherie. Il semblerait que le trait soit au moins partiellement génétique. Un enfant a 50 % plus de chances d’être gaucher si sa mère l’est, et cette caractéristique pourrait provenir de la structure du cerveau du bébé. Mais il existe d’autres explications, non génétiques, pour expliquer ces faits : Les enfants dont la mère est gauchère sont peut-être plus enclins à les imiter, et un environnement prénatal stressant peut forcer certaines fonctions de l’hémisphère gauche à migrer vers le côté droit du cerveau in utero. Quoi qu’il en soit – qu’il s’agisse de nature ou d’éducation – la gaucherie est un trait qui, dès la naissance, semble avoir des effets à long terme sur le bien-être économique personnel.

Alors, entre les persécutions médiévales et la discrimination salariale moderne, comment les gauchers ont-ils réussi à se maintenir depuis les temps bibliques ? Pour une fois, la recherche pointe de manière convaincante vers la conclusion qu’ils ont un avantage évolutif – ou du moins qu’ils auraient pu, il y a des centaines d’années.

En 2005, Proceedings B a publié un article théorisant que la gaucherie a persisté dans le monde pré-moderne parce qu’elle offrait à quelques personnes sélectionnées un avantage au combat (un coup de poing provenant d’un angle inhabituel peut être difficile à protéger). Les chercheurs, Charlotte Faurie et Michel Raymond, ont analysé les données de sociétés qui réglaient encore les conflits par les coups de poing. Les chiffres ont conforté leur théorie : 22,6 % des Yanomamo, peuple de l’Amazonie (taux annuel de meurtres : quatre personnes tuées sur 1 000), étaient gauchers, tandis que seulement 3,4 % des Dioula du Burkina Faso (taux de meurtres : 0,013 pour 1 000) l’étaient.

C’est une explication élégante (peut-être trop élégante) de la raison pour laquelle la gaucherie existe encore. Mais de nos jours, malheureusement, leurs seuls avantages physiques évidents résident là où l’utilisation de leur main dominante est moins attendue – au baseball, à la boxe et au tennis.

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