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Quand les humains ont-ils commencé à manger de la viande ?

Les humains mangent plus de viande que tout autre primate vivant. Cela peut sembler être un petit fait amusant, mais cela pourrait en fait être le secret de notre succès. Certains scientifiques pensent que la consommation de viande a fourni le carburant pour nos gros cerveaux.

Donc, pour comprendre pourquoi les humains ont conquis le monde, nous devons déterminer quand la viande a envahi nos vies. Il est un peu difficile de savoir quand cela s’est produit, car il s’avère que nos ancêtres ne tenaient pas vraiment de livres de cuisine.

Par contre, ils faisaient quelque chose qui laissait des traces : ils découpaient leur nourriture avec des outils en pierre. Cela laisse des marques révélatrices à la fois sur les fossiles et sur les outils. En les étudiant, les scientifiques ont découvert que la consommation de viande pourrait être très ancienne en effet.

Les premiers mangeurs de viande

Notre lignée s’est séparée des autres singes il y a environ 7 millions d’années. Malgré cela, notre lignée n’était pas reconnaissable comme humaine pendant la majeure partie de cette période. Nous aurions ressemblé à un autre singe africain (bien qu’il se tienne debout). Le célèbre fossile Lucy représente bien cette période.

Lucy avec un enfant humain de cinq ans. Malgré leur ressemblance de taille, Lucy était adulte.

Même si ces premiers humains étaient très différents de nous, ils pourraient avoir été les premiers mangeurs de viande. La plus ancienne preuve de marques de coupe sur les os remonte à 3,3 millions d’années. C’est seulement cent mille ans de plus que Lucy. En fait, les fossiles coupés ont été trouvés <à 5 km d’elle1!

Ce site voisin s’appelle Dikika. Là, les scientifiques ont trouvé plusieurs fossiles à la surface avec ce qui semblait être des marques de coupe. En regardant les sédiments piégés sur les fossiles, ils ont compris que les os provenaient d’une couche rocheuse formée il y a 3,39 à 3,24 millions d’années. Aussi connu comme l’âge de Lucy1.

Un des os de Dikika avec des présumés cutmarks sur

Cependant, cela n’a pas convaincu tout le monde. Les découvertes de surface posent des problèmes car il est difficile d’identifier la couche dont elles proviennent, en particulier avec les sédiments de ce site. Cela signifie également qu’elles peuvent avoir été endommagées lorsqu’elles étaient à la surface. Des expériences montrent que des animaux courant sur les os pourraient causer des marques similaires2.

Ou il pourrait s’agir de crocodiles. Les chercheurs ont examiné les os de leurs proies et ont découvert que les dents des crocodiles laissaient une marque distincte en forme de V. Cette marque est étonnamment similaire à celle que l’on retrouve sur les os des animaux. Cela ressemble étonnamment au type de dommages produits par les outils, mais il est possible de faire la différence si vous savez ce que vous cherchez. Donc, sachant cela, les scientifiques ont réexaminé les premières preuves de marques de coupe, y compris Dikika.

Les résultats ont clairement montré que ce n’était pas nos ancêtres qui mangeaient de la viande il y a 3 millions d’années. C’était les crocodiles.

Les vrais premiers mangeurs de viande

Une fois que vous avez écarté les possibles os de crocodiles, il y a peu de preuves de consommation de viande à l’époque de Lucy. Seuls 13 autres ossements endommagés datant de >2 millions d’années ont été trouvés. Certains tombent dans le petit chevauchement entre les dommages causés par les outils et les dommages causés par les crocodiles, mais ce n’est guère une preuve irréfutable3.

Au lieu de cela, nous devons regarder après 2 millions d’années pour trouver des preuves solides des premiers humains mangeant de la viande3. C’est important car cela coïncide avec l’évolution de l’Homo erectus. Ce sont les premiers de nos ancêtres que vous reconnaissez probablement comme « humains ». Bien qu’ils aient eu des cerveaux plus petits et des fronts plus plats, quelle importance cela a-t-il entre la famille ?

Une heureuse réunion de famille, sans jugement sur la taille du cerveau ou la forme du front.

Plusieurs sites sont connus de cette période avec des charges de marques de coupe qui ne sont clairement pas des crocodiles, notamment Olduvai Gorge et Koobi Fora4. Compte tenu de l’âge de ces sites, nous pouvons dire avec confiance que les humains ont commencé à manger de la viande entre 1,7 et 2 millions d’années4.

Bien sûr, cela ne signifie pas que ces fossiles sont sans controverse. Le débat demeure quant à savoir si l’Homo erectus chassait activement ces animaux ou s’il se contentait de récupérer les restes d’autres prédateurs4. Cependant, il y a environ 1,8 million d’années, il chassait au moins à temps partiel. La gorge d’Olduvai contient des proies adultes de première catégorie dépecées (que les autres prédateurs ont tendance à éviter).

Donc, non seulement l’Homo erectus chassait, mais il était doué pour cela.

Les profils de mortalité des bovidés qui se sont noyés, ont été tués par des lions et trouvés à Olduvai Gorge

Hommes dépendants de la consommation de viande

Dire que les humains ont commencé à manger de la viande il y a 1,7 – 2 millions d’années est un peu un mensonge. Les chimpanzés chassent et mangent de la viande aujourd’hui, parfois avec des lances. Ils ne le font simplement pas très souvent. Étant donné que nous sommes étroitement liés aux chimpanzés, nos premiers ancêtres ont peut-être aussi été des chasseurs occasionnels pendant des millions d’années. Peut-être aussi avec des lances en bois.

Les chimpanzés utilisent des lances pour tuer

Ce que nous voulons vraiment savoir, c’est quand les humains ont commencé à manger beaucoup de viande. Quand sommes-nous passés au régime alimentaire de style moderne, où la viande peut représenter la moitié du régime alimentaire des chasseurs-cueilleurs5.

Comme pour localiser l’origine de la consommation de viande, c’est difficile à déterminer. Nous ne pouvons pas simplement compter les fossiles dépecés sur un site pour voir combien de viande l’Homo erectus mangeait. Pour autant que nous sachions, ce site pourrait s’être formé sur des centaines d’années et représenter un petit peu de viande pour chaque personne, ou se former rapidement et représenter un festin de viande. Il y a si longtemps, nous n’avons tout simplement pas la résolution nécessaire pour le déterminer.

Cependant, il existe des preuves circonstancielles que l’Homo erectus dépendait de la viande peu de temps après avoir commencé à chasser. Il y a un enfant qui est mort il y a 1,5 million d’années d’une carence en vitamine b-12. La plupart d’entre nous tirent leur vitamine B12 de, vous l’avez deviné, la viande. Il est clair que cette personne était tellement dépendante de la viande que le fait de ne pas en avoir l’a tuée.

Le fossile (en bas) et un humain moderne dépourvu de la vitamine (en haut)

Bien sûr, ce jeune pourrait n’avoir été qu’un accro à la viande bizarre. Et Lucy pourrait avoir chassé sans que nous le sachions. Il y a encore beaucoup de choses que nous ignorons sur le moment où les humains ont commencé à manger de la viande. Juste que c’était une grosse affaire quand c’est arrivé.

  1. McPherron, S.P., Alemseged, Z., Marean, C.W., Wynn, J.G., Reed, D., Geraads, D., Bobe, R. et Béarat, H.A., 2010. Evidence for stone-tool-assisted consumption of animal tissues before 3.39 million years ago at Dikika, Ethiopia. Nature, 466(7308), p.857.
  2. Domínguez-Rodrigo, M., Pickering, T.R. et Bunn, H.T., 2010. Approche configurationnelle pour identifier les premiers bouchers hominines. Proceedings of the National Academy of Sciences, 107(49), pp.20929-20934.
  3. Sahle, Y., El Zaatari, S. et White, T.D., 2017. Les bouchers hominidés et les crocodiles mordeurs au Plio-Pléistocène africain. Proceedings of the National Academy of Sciences, 114(50), pp.13164-13169.
  4. Domínguez-Rodrigo, M. et Pickering, T.R., 2003. La chasse et le charognage des hominidés primitifs : une revue zooarchéologique. Evolutionary Anthropology : Issues, News, and Reviews, 12(6), pp.275-282.
  5. Crittenden, A.N. et Schnorr, S.L., 2017. Vues actuelles sur la nutrition des chasseurs-cueilleurs et l’évolution de l’alimentation humaine. American journal of physical anthropology, 162(S63), pp.84-109.

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