Articles

A közelmúlt emberi történelmének leglátványosabb mutációja

Egy praktikus metafora újrahasznosításával nevezzük az első Homo sapiensek közül kettőt Ádámnak és Évának. Mire elsőszülöttjüket, azt a csirkefogó Káint a világra üdvözölték, 2 millió évszázados evolúció határozta meg, hogyan fog lezajlani a csecsemőkora. Élete első néhány évében Éva melléből kapta táplálékát. Amikor elérte a 4-5 éves kort, a teste elkezdte lassítani a laktáz termelését, az enzimét, amely lehetővé teszi az emlősök számára, hogy megemésszék a tejben lévő laktózt. Ezután a szoptatás vagy más állat tejének fogyasztása gyomorgörcsöket és potenciálisan életveszélyes hasmenést okozott volna a kis pokolfajzatnak; laktáz hiányában a laktóz egyszerűen megrohad a belekben. Miután Káint elválasztották, Ábel többet követelhetett az anyja figyelméből és az összes tejéből. Ez kordában tartotta a testvéri rivalizálást – bár nem szüntette meg a testvérek közötti ellenségeskedést -, miközben lehetővé tette a nők számára, hogy több utódot hozzanak világra. A minta minden emlős esetében ugyanaz volt: A csecsemőkor végén egy életre laktózérzékenyek lettünk.

Hirdetés

Kétszázezer évvel később, i. e. 10 000 körül ez kezdett megváltozni. Valahol a mai Törökország közelében megjelent egy genetikai mutáció, amely a laktáztermelő gént tartósan “bekapcsolt” állásba szorította. Az eredeti mutáns valószínűleg egy férfi volt, aki továbbadta a gént a gyermekeinek. A mutációt hordozó emberek egész életükben tudtak tejet inni. Genomikai elemzések kimutatták, hogy néhány ezer év alatt – az evolúcióbiológusok által lehetetlennek tartott gyorsasággal – ez a mutáció elterjedt egész Eurázsiában, Nagy-Britanniában, Skandináviában, a Földközi-tenger térségében, Indiában és a köztes területeken, és csak a Himalájánál állt meg. Ettől függetlenül a laktóztolerancia más mutációi is megjelentek Afrikában és a Közel-Keleten, de nem Amerikában, Ausztráliában vagy a Távol-Keleten.

Egy evolúciós szempillantás alatt az európaiak 80 százaléka vált tejivóvá; egyes populációkban ez az arány megközelíti a 100 százalékot. (Bár globálisan a laktózérzékenység a norma; az emberek mintegy kétharmada felnőttkorban nem tud tejet inni.) Ennek az átalakulásnak a gyorsasága az emberi evolúció történetének egyik legfurcsább rejtélye, annál is inkább, mert nem világos, hogy miért volt szüksége bárkinek is a mutációra. Laktózérzékeny őseink okosságuk révén már megtalálták a módját annak, hogyan fogyasszanak tejtermékeket anélkül, hogy megbetegednének, függetlenül a genetikától.

Hirdetés

Mark Thomas, a University College London evolúciós genetikusa rámutat, hogy a mai Törökországban, ahol a mutáció a jelek szerint kialakult, a meleg éghajlat miatt a friss tej összetétele gyorsan megváltozik. “Ha reggel megfejünk egy tehenet” – mondja – “ebédidőre joghurt lesz belőle”.

A joghurtnak rengeteg előnye van, többek között a nagy herék, a pimaszság és a fényes szőrzet – legalábbis ha egér vagy -, de őseink számára az volt a legkiemelkedőbb, hogy az erjedési folyamat, amely a tejet joghurttá alakítja, laktózt, azaz cukrot fogyaszt. Ez az oka annak, hogy sok laktózérzékeny ember gond nélkül meg tudja enni a joghurtot. Ahogy a tej felfelé halad a Thomas által “erjedési létrának” nevezett úton, amely a joghurttal kezdődik és a gyakorlatilag laktózmentes kemény sajtokban csúcsosodik ki, egyre több laktóz erjed ki belőle. “Ha valaki azt mondja egy partin, hogy “Ó, ezt nem ehetem meg – laktózérzékeny vagyok”,” mondja, “akkor azt mondhatod neki, hogy fogja be, és egye meg a parmigianót.”.

Hirdetés

Eurázsiából és Afrika egyes részeiből származó cserépdarabok elemzése kimutatta, hogy az emberek már évezredekkel azelőtt erjesztették a tejcukrot a tejtermékekből, hogy a laktóztolerancia elterjedt volna. Itt van a rejtély lényege: Ha úgy is fogyaszthatnánk tejterméket, hogy egyszerűen csak hagyjuk állni néhány órát vagy napot, akkor nem sok értelme van annak, hogy az evolúció egyáltalán elterjesztette volna a laktóz-tolerancia mutációját, még kevésbé olyan erőteljesen, ahogyan tette. A kultúra már megtalálta a módját, hogy megkerülje a biológiánkat. Különböző ötletek keringenek annak magyarázatára, hogy a természetes szelekció miért segítette elő a tejivást, de az evolúcióbiológusok még mindig tanácstalanok.

“Valószínűleg többet dolgoztam a laktóztolerancia evolúcióján, mint bárki más a világon” – mondja Thomas. “Egy csomó megalapozott és értelmes javaslatot tudnék adni arra vonatkozóan, hogy ez miért ilyen előnyös, de egyszerűen nem tudjuk. Ez egy nevetségesen magas szelekciós különbség, egyszerűen őrületes, az elmúlt néhány ezer évben.”

Hirdetés

A “nagy szelekciós különbség” egyfajta darwini eufemizmus. Azt jelenti, hogy akik nem tudtak tejet inni, hajlamosak voltak meghalni, mielőtt szaporodni tudtak volna. Legjobb esetben is kevesebb, betegebb gyermekük született. Ez a fajta élet-halál szelekciós különbség szükségesnek tűnik ahhoz, hogy megmagyarázza, milyen gyorsan söpört végig a mutáció Eurázsián, és még gyorsabban terjedt el Afrikában. Az alkalmatlanok bizonyára a sírba vitték laktózérzékeny génállományukat.

A tej önmagában valahogy életeket mentett meg. Ez azért furcsa, mert a tej csak élelmiszer, csak egy tápanyag- és kalóriaforrás a sok közül. Nem gyógyszer. De volt egy időszak az emberiség történelmében, amikor az étrendünk és a környezetünk összeesküdött, hogy olyan körülményeket teremtsen, amelyek egy betegségjárványt utánoztak. A tej ilyen körülmények között akár egy életmentő gyógyszer funkcióját is betölthette.

Hirdetés

Arról az időszakról, amikor az emberek feltalálták a mezőgazdaságot, nincsenek írásos feljegyzések, de ha lennének is, azok bizonyára siralmas történetet mesélnének. A mezőgazdaság, Jared Diamond kifejezésével élve, “az emberiség történetének legnagyobb hibája” volt. A táplálkozás korábbi rendszere – a vadászat és a gyűjtögetés – szinte garantálta az egészséges étrendet, mivel azt a változatosság határozta meg. De gyökértelen nomád fajjá tett minket. A mezőgazdaság stabilitást kínált. A természetet is átalakította egy olyan géppé, amely emberi lényeket termel, bár ennek ára volt. Amint az emberek elkezdtek arra a néhány növényre támaszkodni, amelyet megbízhatóan tudtunk termeszteni, a kollektív egészségünk összeomlott. Az első neolitikus földművesek maradványai egyértelmű jeleit mutatják a drámai fogszuvasodásnak, a vérszegénységnek és az alacsony csontsűrűségnek. Az átlagos testmagasság körülbelül 5 hüvelykkel csökkent, miközben a csecsemőhalandóság nőtt. Az olyan hiánybetegségek, mint a skorbut, a rachitis, a beriberi és a pellagra olyan súlyos problémákat jelentettek, amelyek teljesen zavarba ejtőek lettek volna. Még mindig a változás hatása alatt állunk: A szívbetegségek, a cukorbetegség, az alkoholizmus, a cöliákia és talán még a pattanások is a mezőgazdaságra való átállás közvetlen következményei.

Eközben a mezőgazdaság alteregója, a civilizáció először kényszerítette az embereket arra, hogy városokban éljenek, amelyek tökéletes környezetet jelentettek a fertőző betegségek gyors terjedéséhez. Senkinek, aki átélte ezeket a megpróbáltatásokat, fogalma sem lehetett arról, hogy a dolgok valaha is másképp voltak, vagy lehetnek. A pestis volt a víz, amelyben évezredeken át úsztunk.

Ezekben a borzalmas körülmények között alakult ki a laktóztolerancia mutációja. A rekonstruált migrációs minták egyértelművé teszik, hogy a laktóztolerancia Eurázsiát elárasztó hullámát a későbbi földműves generációk vitték magukkal, akik egészségesebbek voltak, mint tejmegtartó szomszédaik. Ahol a mezőgazdaság és a civilizáció megjelent, ott a laktóztolerancia is megjelent. A mezőgazdaság plusz tejtermelés lett a nyugati civilizáció gerince.

De nehéz bármilyen bizonyossággal tudni, hogy a tej miért volt olyan előnyös. Lehet, hogy a tej olyan tápanyagokat biztosított, amelyek a háziasított növények első hullámában nem voltak jelen. Egy korai, valószínűleg téves hipotézis a laktóztoleranciát a D-vitamin- és kalciumhiánnyal próbálta összekapcsolni. A laktózérzékeny Pardis Sabeti, az MIT genetikusa úgy véli, hogy a tej növelte a nők zsírraktárait és ezáltal termékenységét, ami közvetlenül hozzájárult a darwini fittséghez, bár ő és mások szerint a tej legnagyobb értéke a Homo sapiens számára az lehetett, hogy friss ivóvizet biztosított: Egy patak vagy tó ugyan tisztának tűnhet, de veszélyes kórokozókat rejthet, míg egy egészségesnek tűnő kecskéből származó tej valószínűleg szintén egészséges.

Hirdetés

Mindegyik hipotézisnek nagyjából van értelme, de még alkotóik sem találják őket teljesen meggyőzőnek. “Az ivóvíz-érv Afrikában működik, de Európában nem annyira” – mondja Thomas. Ő azt az elképzelést részesíti előnyben, hogy a tej kiegészítette az élelmiszer-ellátást. “Ha a termésed nem termett, és nem tudtál tejet inni, akkor halott voltál” – mondja. “De a létező magyarázatok egyike sem elégséges.”

A cselekmény még mindig homályos, de néhány dolgot már tudunk: A civilizáció felemelkedése egybeesett evolúciós történelmünk egy furcsa fordulatával. Egy paleoantropológus kifejezésével élve “vámpírokká” váltunk, akik más állatok nedveivel táplálkoznak. Úgy tűnik, hogy a nyugati civilizációnak, amely a mezőgazdasággal ikertestvére, tejre volt szüksége ahhoz, hogy működni kezdjen. Senki sem tudja megmondani, hogy miért. Sokkal kevesebbet tudunk arról, hogy miért eszünk, amit eszünk, mint gondolnánk. A rejtély nem pusztán tudományos. Ha többet tudnánk, talán megtudhatnánk valamit arról, hogy miért lehet olyan furcsa az ételhez való viszonyunk.

Egyelőre a történet mitikus változata nem is olyan rossz. A kertben Ádám és Éva gyűjtögetők voltak, gyűjtögették a gyümölcsöket, ahogy lehullottak a fáról. Káin, a földműves és Ábel, a pásztor, két utat képviseltek a jövőbe: földművelés és civilizáció kontra állattenyésztés és nomádság. Káin a megművelt gyümölcseit és zöldségeit, Ábel pedig állatáldozatot hozott Istennek, amely Flavius Josephus szerint tej volt. A földművelés a legkorábbi formájában betegséget, deformációt és halált hozott, ezért Isten elutasította azt Ábel nyájainak tejéért. Káin feldühödött, és mint az amorális városlakó prototípusa, végzett a testvérével. Isten száműzetéssel átkozta Káint, és megparancsolta neki, hogy vándoroljon a földön, mint a pásztor testvére, akit megölt. Káin és a földművelés végül győzött – az emberek városokba telepedtek, amelyeket gazdaságok tartottak fenn -, de csak úgy, hogy egy kicsit olyanokká váltak, mint Ábel. És a civilizáció továbbhaladt.

Vélemény, hozzászólás?

Az e-mail-címet nem tesszük közzé.