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Come cambiano le amicizie in età adulta

Nella gerarchia delle relazioni, le amicizie sono in fondo. I partner romantici, i genitori, i figli – tutti questi vengono prima.

Questo è vero nella vita, e nella scienza, dove la ricerca sulle relazioni tende a concentrarsi sulle coppie e le famiglie. Quando Emily Langan, professore associato di comunicazione al Wheaton College, va alle conferenze dell’Associazione Internazionale dei Ricercatori di Relazioni, dice che “l’amicizia è il gruppo più piccolo. A volte è un pannello, se non altro.”

Le amicizie sono relazioni uniche perché, a differenza delle relazioni familiari, abbiamo scelto di entrarci. E a differenza di altri legami volontari, come i matrimoni e le relazioni romantiche, non hanno una struttura formale. Non passeresti mesi senza parlare o vedere il tuo partner significativo (si spera), ma potresti passare altrettanto tempo senza contattare un amico.

Ancora, sondaggio su sondaggio su sondaggio mostra quanto siano importanti gli amici per la felicità delle persone. E anche se le amicizie tendono a cambiare con l’età, c’è una certa coerenza in ciò che le persone vogliono da loro.

“Ho ascoltato qualcuno giovane come 14 e qualcuno vecchio come 100 parlare dei loro amici intimi, e tre aspettative di un amico intimo che ho sentito le persone descrivere e valutare in tutto il corso della vita”, dice William Rawlins, il professore Stocker di comunicazione interpersonale presso la Ohio University. “Qualcuno con cui parlare, qualcuno da cui dipendere e qualcuno con cui divertirsi. Queste aspettative rimangono le stesse, ma le circostanze in cui si realizzano cambiano.”

La natura volontaria dell’amicizia la rende soggetta ai capricci della vita in un modo che le relazioni più formali non sono. In età adulta, quando le persone crescono e se ne vanno, le amicizie sono le relazioni che più probabilmente subiscono un colpo. Sei bloccato con la tua famiglia, e darai la priorità al tuo coniuge. Ma dove una volta potevi correre a casa di Jonny in un momento di preavviso e vedere se poteva uscire a giocare, ora devi chiedere a Jonny se ha un paio d’ore per prendere un drink in due settimane.

La cosa bella e speciale dell’amicizia, che gli amici sono amici perché vogliono esserlo, che si scelgono a vicenda, è “un doppio agente”, dice Langan, “perché posso scegliere di entrare e posso scegliere di uscire.”

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Durante la vita, dalla scuola elementare alla casa di riposo, l’amicizia continua a conferire benefici alla salute, sia mentale che fisica. Ma quando la vita accelera, le priorità e le responsabilità delle persone si spostano, e le amicizie ne risentono, in meglio o spesso, purtroppo, in peggio.

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La saga dell’amicizia tra adulti inizia abbastanza bene. “Penso che la giovane età adulta sia l’età d’oro per formare amicizie”, dice Rawlins. “Soprattutto per le persone che hanno il privilegio e la benedizione di poter andare al college”.

Durante la giovane età adulta, le amicizie diventano più complesse e significative. Nell’infanzia, gli amici sono per lo più altri bambini con cui è divertente giocare; nell’adolescenza, c’è molta più auto-rivelazione e supporto tra amici, ma gli adolescenti stanno ancora scoprendo la loro identità e imparando cosa significa essere intimi. Le loro amicizie li aiutano a farlo.

Ma “nell’adolescenza, le persone hanno un sé davvero trattabile”, dice Rawlins. “Cambieranno”. Quante magliette di band di Hot Topic finiscono tristemente accartocciate in fondo ai cassetti del comò perché gli amici dei proprietari hanno detto che la band era sfigata? Il mondo potrebbe non saperlo mai. Nella giovane età adulta, le persone sono di solito un po’ più sicure di se stesse, più propense a cercare amici che condividano i loro valori sulle cose importanti e lascino stare le piccole cose.

Per accompagnare il loro nuovo approccio sofisticato all’amicizia, i giovani adulti hanno anche tempo da dedicare ai loro amici. Secondo l’Encyclopedia of Human Relationships, molti giovani adulti trascorrono dalle 10 alle 25 ore alla settimana con gli amici, e l’American Time Use Survey del 2014 ha rilevato che le persone tra i 20 e i 24 anni hanno trascorso più tempo al giorno a socializzare in media di qualsiasi gruppo di età.

Il college è un ambiente che facilita questo, con i keggers e i quartieri stretti, ma anche i giovani adulti che non vanno al college hanno meno probabilità di avere alcune delle responsabilità che possono togliere tempo agli amici, come il matrimonio, o la cura dei bambini o dei genitori anziani.

Le reti di amicizia sono naturalmente più dense, anche, in gioventù, quando la maggior parte delle persone che incontri vanno alla tua scuola o vivono nella tua città. Man mano che le persone si spostano per la scuola, il lavoro e la famiglia, le reti si allargano. Trasferirsi fuori città per il college dà ad alcune persone il loro primo assaggio di questo allontanamento. In uno studio longitudinale che ha seguito coppie di migliori amici per 19 anni, un team guidato da Andrew Ledbetter, professore associato di studi di comunicazione alla Texas Christian University, ha scoperto che i partecipanti si erano spostati in media 5,8 volte durante quel periodo.

“Penso che sia solo una parte della vita nella società molto mobile e ad alto livello di trasporto e tecnologia della comunicazione che abbiamo”, dice Ledbetter. “Non pensiamo a come questo stia danneggiando il tessuto sociale delle nostre vite”

Non siamo obbligati ai nostri amici come lo siamo ai nostri partner romantici, ai nostri lavori e alle nostre famiglie. Saremo tristi di andarcene, ma ce ne andremo. Questa è una delle tensioni inerenti alle amicizie, che Rawlins chiama “la libertà di essere indipendenti e la libertà di essere dipendenti”

“Dove ti trovi? Mi chiede Rawlins, nel corso della spiegazione di questa tensione. “Washington, D.C.”, gli dico.

“Dove sei andato al college?”

“Chicago.”

“Ok, quindi sei a Chicago, e hai amici stretti lì. Tu dici ‘Ah, ho questa grande opportunità a Washington …’ e fa, ‘Julie, devi prenderla!’ dicendo essenzialmente, ‘Sei libera di andare. Vai lì, fai quello, ma se hai bisogno di me, sarò qui per te”.”

Vorrei che non mi usasse come esempio. Mi rende triste.

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Quando le persone entrano nella mezza età, tendono ad avere più richieste sul loro tempo, molte delle quali più pressanti dell’amicizia. Dopo tutto, è più facile rimandare un incontro con un amico che saltare la recita di tuo figlio o un importante viaggio di lavoro. L’ideale delle aspettative delle persone per l’amicizia è sempre in tensione con la realtà della loro vita, dice Rawlins.

“Il vero aspetto agrodolce è la giovane età adulta inizia con tutto questo tempo per l’amicizia, e l’amicizia ha solo questa esuberante, profonda importanza per capire chi sei e cosa c’è dopo”, dice Rawlins. “E alla fine della giovane età adulta scopri che non hai più tempo per le stesse persone che ti hanno aiutato a prendere tutte queste decisioni”

Il tempo si riversa, in gran parte, nel lavoro e nella famiglia. Non tutti si sposano o hanno figli, naturalmente, ma anche quelli che rimangono single probabilmente vedranno le loro amicizie influenzate dagli accoppiamenti degli altri. “Il più grande calo di amici nel corso della vita si verifica quando le persone si sposano”, dice Rawlins. “E questo è un po’ ironico, perché al matrimonio le persone invitano entrambi i loro gruppi di amici, quindi è una specie di ultimo meraviglioso e drammatico incontro tra gli amici di entrambe le persone, ma poi crolla.”

In una serie di interviste che ha fatto nel 1994 con americani di mezza età sulle loro amicizie, Rawlins ha scritto che “un’ironia quasi tangibile permeava queste discussioni di amicizia stretta o ‘reale'”. Essi definivano l’amicizia come “esserci” l’uno per l’altro, ma riferivano che raramente avevano tempo da passare con i loro amici più importanti, sia a causa delle circostanze, sia per il vecchio problema delle buone intenzioni e del cattivo seguito: “Gli amici che vivevano a breve distanza l’uno dall’altro trovavano che … programmare le opportunità di passare o condividere del tempo insieme era essenziale”, scrive Rawlins. “Diversi hanno menzionato, tuttavia, che queste occasioni spesso erano più discusse che realizzate.”

Nel corso della vita, le persone fanno e mantengono amici in modi diversi. Alcuni sono indipendenti, si fanno amici ovunque vadano, e possono avere più conoscenti amichevoli che amicizie profonde. Altri sono perspicaci, nel senso che hanno pochi migliori amici con cui rimangono vicini nel corso degli anni, ma l’investimento profondo significa che la perdita di uno di questi amici sarebbe devastante. I più flessibili sono gli acquisitivi – persone che rimangono in contatto con i vecchi amici, ma continuano a farne di nuovi mentre si muovono nel mondo.

Rawlins dice che qualsiasi nuovo amico che le persone potrebbero fare nella mezza età è probabile che si innesti su altri tipi di relazioni – come con i colleghi di lavoro, o i genitori degli amici dei loro figli – perché è più facile per gli adulti con poco tempo a disposizione fare amicizia quando hanno già una scusa per trascorrere del tempo insieme. Di conseguenza, l’abilità di “fare amicizia” può atrofizzarsi. “Abbiamo chiesto alle persone di raccontarci la storia dell’ultima persona con cui sono diventati amici, come sono passati da conoscenti ad amici”, dice Langan. “È stato interessante che la gente ha lottato.”

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Ma se si traccia l’impegno lungo il corso della vita, si forma una parabola. I compiti che occupano il nostro tempo si assottigliano nella vecchiaia. Una volta che le persone vanno in pensione e i loro figli sono cresciuti, sembra esserci di nuovo più tempo per il tipo di amicizia condivisa. Le persone tendono a riconnettersi con i vecchi amici con cui hanno perso il contatto. E sembra più urgente passare del tempo con loro – secondo la teoria della selettività socio-emotiva, verso la fine della vita, le persone iniziano a dare priorità alle esperienze che le renderanno più felici in quel momento, compreso il tempo trascorso con gli amici stretti e la famiglia.

E alcune persone riescono a rimanere amici per tutta la vita, o almeno per una parte considerevole della vita. Ma cosa predice chi durerà attraverso il vortice della mezza età e sarà lì per l’età d’argento dell’amicizia?

Il fatto che le persone mantengano i loro vecchi amici o si allontanino sembra dipendere dalla dedizione e dalla comunicazione. Nello studio longitudinale di Ledbetter sui migliori amici, il numero di mesi in cui gli amici hanno riferito di essere vicini nel 1983 ha predetto se erano ancora vicini nel 2002, suggerendo che più si è già investito in un’amicizia, più è probabile che si continui a farlo. Altre ricerche hanno scoperto che le persone hanno bisogno di sentire che stanno ottenendo dall’amicizia tanto quanto ci stanno mettendo, e che questa equità può predire il continuo successo di un’amicizia.

Uscire con un gruppo di migliori amici per tutta la vita può essere fastidioso, perché gli anni di battute e riferimenti interni spesso rendono la loro comunicazione incomprensibile agli estranei. Ma questo tipo di linguaggio condiviso è parte di ciò che fa durare le amicizie. Nello studio longitudinale, i ricercatori sono stati anche in grado di prevedere la futura vicinanza degli amici da quanto bene hanno eseguito un gioco di indovinare le parole nel 1983. (Il gioco era simile a Taboo, in quanto un partner dava indizi su una parola senza effettivamente dirla, mentre l’altro indovinava.)

“Tale abilità di comunicazione e comprensione reciproca può aiutare gli amici a passare con successo attraverso i cambiamenti della vita che minacciano la stabilità dell’amicizia”, si legge nello studio. Gli amici non hanno necessariamente bisogno di comunicare spesso, o in modo intricato, solo in modo simile.

Ovviamente, le persone possono comunicare con gli amici in più modi che mai, e la teoria della multiplexità dei media suggerisce che più piattaforme attraverso le quali gli amici comunicano – messaggi di testo ed e-mail, mandandosi Snapchat divertenti e link su Facebook, e vedendosi di persona – più forte è la loro amicizia. “Se abbiamo solo il legame di Facebook, probabilmente è un’amicizia che rischia di non sopravvivere nel futuro”, dice Ledbetter.

Anche se si pensa che ormai tutti noi sappiamo meglio di tracciare una linea dura tra relazioni online e relazioni “reali”, Langan dice che i suoi studenti usano ancora “reale” per intendere “di persona”. Il primo è semplicemente mantenere viva una relazione, solo per mantenerla in vita. Dire “Buon compleanno” su Facebook, mettere un like al tweet di un amico: queste sono le macchine di supporto vitale dell’amicizia. La fanno respirare, ma meccanicamente.

Il prossimo è mantenere una relazione ad un livello stabile di vicinanza. “Penso che si possa fare anche online”, dice Langan. “Perché le piattaforme sono abbastanza ampie in termini di essere in grado di scrivere un messaggio, essere in grado di inviare alcuni commenti di supporto, se necessario”. A volte è anche possibile riparare una relazione online (un altro livello di manutenzione), a seconda di quanto male è stato rotto – rimettersi in contatto con qualcuno, o inviare una e-mail di scuse sincere: Posso renderla una relazione soddisfacente? È lì che penso che la linea inizia a rompersi”, dice Langan. “Perché quello che succede spesso è che le persone pensano che le relazioni soddisfacenti siano più di una presenza online.”

I social media rendono possibile mantenere più amicizie, ma in modo più superficiale. E può anche mantenere in vita relazioni che altrimenti si sarebbero (e forse dovrebbero) estinte.

“Il fatto che Tommy, che ho conosciuto quando avevo 5 anni, sia ancora sul mio feed di Facebook è bizzarro per me”, dice Langan. “Non ho alcun legame con la vita attuale di Tommy, e tornando indietro a 25 anni fa, non ne avrei. Tommy sarebbe un ricordo per me. Tipo, seriamente non vedo Tommy da 35 anni. Perché dovrebbe importarmi che il figlio di Tommy è stato appena accettato alla Notre Dame? Evviva per lui! Lui è relativamente un estraneo per me. Ma nell’era attuale delle relazioni mediate, queste relazioni non devono mai scadere”

Dalla mezza età, le persone hanno probabilmente accumulato molti amici da diversi lavori, diverse città e diverse attività, che non si conoscono affatto. Queste amicizie rientrano in tre categorie: attive, dormienti e commemorative. Le amicizie sono attive se siete in contatto regolarmente; potreste chiamarli per supporto emotivo e non sarebbe strano; se sapete più o meno cosa sta succedendo nelle loro vite in questo momento. Un’amicizia dormiente ha una storia; forse non vi parlate da un po’, ma pensate ancora a quella persona come ad un amico. Saresti felice di sentirli, e se tu fossi nella loro città, ti incontreresti sicuramente.

Un amico commemorativo non è qualcuno che ti aspetti di sentire, o vedere, forse mai più. Ma è stato importante per te in un periodo precedente della tua vita, e pensi a loro con affetto per questo motivo, e li consideri ancora un amico.

Facebook rende le cose strane mantenendo questi amici continuamente nella tua visione periferica. Viola quella che chiamerò la regola dell’amico di campo delle amicizie commemorative: Non importa quanto eri legato al tuo migliore amico del campo estivo, è sempre imbarazzante cercare di rimanere in contatto quando ricomincia la scuola. Perché il tuo io da campeggio non è il tuo io da scuola, e diluisce un po’ la magia del ricordo cercare di tentare una pallida imitazione di quello che avevi.

Lo stesso vale per gli amici che vedi solo online. Se non vedi mai i tuoi amici di persona, non stai davvero condividendo esperienze, ma solo tenendoti aggiornati a vicenda sulle tue vite separate. Diventa una relazione basata sulla narrazione piuttosto che sulla vita condivisa – non male, solo non è la stessa cosa.

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“Questa è una cosa che voglio davvero dirvi”, dice Rawlins. “Le amicizie sono sempre suscettibili alle circostanze. Se pensate a tutte le cose che dobbiamo fare – dobbiamo lavorare, dobbiamo prenderci cura dei nostri figli o dei nostri genitori – gli amici scelgono di fare le cose l’uno per l’altro, così possiamo rimandarle. Cadono nel vuoto.

Dopo la giovane età adulta, dice, le ragioni per cui gli amici smettono di essere amici sono di solito circostanziali, a causa di cose al di fuori della relazione stessa. Uno dei risultati dello studio di Langan sulle “regole dell’amicizia” è che “gli adulti sentono il bisogno di essere più educati nelle loro amicizie”, dice. “Non ci sentiamo come se, in età adulta, potessimo pretendere molto dai nostri amici. Non è giusto; hanno altre cose da fare. Così smettiamo di aspettarci tanto, il che per me è un po’ una cosa triste, che ci allontaniamo da questo”. Per il gusto di essere educati.

Ma le cose che rendono fragile l’amicizia la rendono anche flessibile. Gli intervistati di Rawlins tendevano a pensare alle loro amicizie come continue, anche se attraversavano lunghi periodi in cui non erano in contatto. Questa è una visione abbastanza solare – non daresti per scontato di essere ancora in buoni rapporti con i tuoi genitori se non li hai sentiti per mesi. Ma il presupposto di default con gli amici è che si è ancora amici.

“È così che le amicizie continuano, perché le persone sono all’altezza delle aspettative dell’altro. E se abbiamo aspettative rilassate l’uno per l’altro, o abbiamo persino sospeso le aspettative, c’è un senso in cui ce ne rendiamo conto”, dice Rawlins. “Un’estate quando hai 10 anni, tre mesi sono un trentesimo della tua vita. Quando hai 30 anni, cos’è? Sembra un battito di ciglia.”

Forse gli amici sono più disposti a perdonare lunghi vuoti di comunicazione perché anche loro sentono acutamente la velocità della vita. È triste, certo, che smettiamo di fare affidamento sui nostri amici quando cresciamo, ma questo permette un diverso tipo di rapporto, basato sulla comprensione reciproca dei limiti umani dell’altro. Non è ideale, ma è reale, come direbbe Rawlins. L’amicizia è una relazione senza legami se non quelli che si sceglie di legare, una relazione che consiste solo nell’esserci, meglio che si può.

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