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Comprendere gli altri – Storia delle scienze umane

Susan Lanzoni. Empatia: A History; New Haven andLondon: Yale University Press; 408 pagine; hardback $30.00; ISBN: 9780300222685

di Sarah Chaney

Un paio di anni fa, ho partecipato ad un colloquio sull’empatia all’Università di Oxford. Gli organizzatori di questo evento erano giustamente preoccupati per le definizioni vaghe e varie di empatia nella ricerca e nella pratica medica e cercavano di porvi rimedio. Mentre avevano trovato un certo numero di studi clinici che pretendevano di misurare l’empatia, la conferenza introduttiva ha notato che ognuno di questi ha dato una definizione leggermente diversa di ciò che stavano effettivamente misurando! Come mostra la storia completa dell’empatia di Susan Lanzoni, questa confusione concettuale intorno all’empatia non è nuova. Anche dopo un’esplosione di interesse per il termine negli anni ’50 e ’60, nel 1979 lo psicologo sociale americano Kenneth B. Clark si dichiarò costernato per la mancanza di “una definizione chiara e un approccio teorico completo” all’argomento (p. 248).

Come mostra Lanzoni in questa genealogia, la confusione risiede in parte nel fatto che il significato del termine “si è spostato così radicalmente che il suo significato originale si è trasformato nel suo opposto” (p. 8). Lanzoni rende chiaro questo spostamento delineando una vasta gamma di esempi di studi in cui l’empatia non ha il significato che il lettore moderno potrebbe aspettarsi. Per fare solo un esempio tra i tanti, quando lo psicologo Edward Bullough scoprì nel 1908 che i suoi soggetti descrivevano le luci colorate come se avessero un particolare temperamento o carattere, chiamò ciò “empatia” (p. 52). Anche nel ventunesimo secolo esistono molte forme di empatia: “dalla risonanza emotiva e il contagio, alla valutazione cognitiva e l’assunzione di prospettive, e ad una preoccupazione empatica con un altro che richiede un intervento utile” (p. 252). Mentre il libro ha un approccio cronologico all’argomento, la diversità dei diversi significati in gioco in ogni periodo è così resa chiara dappertutto.

Lanzoni registra il primo uso del termine “empatia” contemporaneamente in inglese nel 1908 dagli psicologi James Ward e Edward Titchener, usato in entrambi i casi come traduzione del tedesco Einfühlung. Jeffrey Aronson lo ha datato un po’ prima, trovando la parola inglese empathy in The Philosophical Review del 1895. Cavilli sulla data esatta a parte, comunque, Lanzoni sottolinea giustamente l’importanza delle origini dell’empatia nella Einfühlung estetica (l’empatia fu poi ritradotta in psicologia tedesca come “empathie”). L’empatia è quindi emersa dall’apprezzamento dell’arte ed è stata inizialmente concettualizzata come una capacità di proiettare se stessi in un’opera d’arte o in un oggetto; le prime definizioni psicologiche hanno anche incorporato questa nozione di empatia come estensione o proiezione del sé. Nel dopoguerra, tuttavia, l’empatia fu vista sempre più come un modo di comprendere gli altri, una nozione che era particolarmente importante nel campo del lavoro sociale. Fu quest’ultima idea di empatia che fu resa popolare dopo la seconda guerra mondiale.

Naturalmente, la distinzione non è così chiara e netta nella pratica. Infatti, Lanzoni cita lo psicologo e filosofo tedesco Theodor Lipps per aver suggerito che l’Einfühlung era un modo per comprendere le emozioni degli altri già nel 1903, mentre le moderne definizioni neuroscientifiche spesso si rifanno all’empatia estetica attraverso i collegamenti fatti alle immagini visive e al movimento (p. 265). Per facilità di narrazione, tuttavia, Lanzoni divide la storia dell’empatia in nove fasi storiche, iniziando con l’empatia nelle arti come un modo di “sentire negli oggetti” e chiudendo con i neuroni specchio come espressione dell’empatia nelle moderne neuroscienze. Lungo il percorso, il libro prende il laboratorio sperimentale, l’arte e la danza moderna, l’ospedale psichiatrico, il lavoro sociale, la psicometria, le rappresentazioni popolari dell’empatia e la politica della psicologia sociale. Mentre i primi capitoli, sull’introduzione della parola, includono la ricerca estetica e psicologica in tutta Europa, la seconda metà del libro tende a concentrarsi maggiormente sugli Stati Uniti. Questo è forse l’opposto di quello che ci si potrebbe aspettare, dato che il dopoguerra si è spostato verso una presunta cultura internazionale. Un’ulteriore spiegazione delle ragioni per il focus scelto sarebbe stata utile al lettore, o la riflessione occasionale su come il campo nordamericano completava o differiva dalla ricerca altrove.

I capitoli variano nella loro presentazione: alcuni tracciano i cambiamenti in un periodo in un’area particolare come il lavoro sociale, altri si concentrano più in dettaglio su una specifica persona o teoria. Un buon esempio del primo approccio è il capitolo sei, sulla misurazione dell’empatia nel dopoguerra, un resoconto completo degli sforzi nordamericani per testare l’empatia sulla scia del test per studenti di Rosalind Dymond alla Cornell University nel 1948. Questi test sono evidenziati da Lanzoni in quanto hanno segnato uno spostamento nella comprensione dell’empatia da un’impresa creativa a una “comprensione accurata dei pensieri di un altro” (p. 176). Al contrario, il capitolo 8 sulla relazione degli anni ’60 tra psicologia sociale, razza e politica, si concentra in gran parte sullo psicologo sociale Kenneth B. Clark. Questo sembra essere un particolare interesse della Lanzoni (ha anche scritto su Clark per il Washington Post) e lei intreccia sensibilmente le preoccupazioni di Clark sulla centralità dell’avidità capitalista nella società bianca americana, e il pregiudizio come malattia sociale, nella sua ricerca psicologica sul tema dell’empatia. Questo culminò nella pubblicazione di Dark Ghetto di Clark nel 1965, un’etologia di Harlem che mirava esplicitamente a “informare, generare sentimenti e galvanizzare l’azione sociale” (p. 240).

A volte, l’enorme quantità di contenuti significa che Lanzoni vira verso uno stile piuttosto descrittivo. Alcuni capitoli sono pesanti su elenchi cronologici di contributi con meno attenzione a come questi si inseriscono in un quadro più ampio. Il capitolo 3, sull’empatia nell’arte e nella danza moderna, per esempio, avrebbe potuto essere ridotto e combinato con il capitolo precedente per indicare i collegamenti tra psicologia sperimentale ed estetica in modo più diretto. E mentre il materiale su Clark è indubbiamente interessante, sarebbe stato utile un maggior grado di contestualizzazione nel movimento contemporaneo per i diritti civili (che è solo accennato di sfuggita). Ci sono anche alcune assenze significative. Per esempio, mentre occasionali dibattiti sulla distinzione tra empatia, simpatia e compassione affiorano brevemente (come l’affermazione di Edward Titchener che la simpatia si riferiva al sentimento del prossimo, mentre l’empatia rifletteva un sentimento immaginato ma non familiare), il lettore viene lasciato a chiedersi perché non sia stata prestata maggiore attenzione all’interazione e al conflitto tra queste idee.

Nell’insieme, comunque, il libro di Lanzoni traccia in modo efficace i complessi cambiamenti di significato che l’empatia ha subito nell’ultimo secolo, e sostiene in modo convincente che molta di questa confusione permane ancora oggi. Come riconosce Lanzoni, l’empatia è spesso enfatizzata come una capacità umana vitale, qualcosa che ha il potere di plasmare la società in meglio. Importa che non siamo ancora in grado di spiegare in modo convincente cosa sia esattamente o come funzioni? Forse no, conclude Lanzoni, purché siamo consapevoli di questa complessità. In tutte le sue definizioni, l’empatia si caratterizza come una “tecnologia del sé”. Questo significa che la comprensione della sua complessa storia può servire ad aumentare la nostra capacità di creare connessioni.

Sarah Chaney è ricercatrice presso il Queen Mary Centre for the History of the Emotions, nel progetto ‘Living With Feeling’ finanziato dal Wellcome Trust. La sua ricerca attuale si concentra sulla storia della compassione nell’assistenza sanitaria, dalla fine del XIX secolo ai giorni nostri, e comprende una mostra che aprirà al Royal College of Nursing Library and Heritage Centre nel dicembre 2019. La sua ricerca precedente ha riguardato la storia della psichiatria, in particolare il tema delle lesioni autoinflitte. La sua monografia, Psiche sulla pelle: A History of Self-Harmis pubblicata in brossura nel luglio 2019 (prima pubblicazione 2017).

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