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Dissezione umana – Da Galeno alle grandi rivelazioni di Andreas Vesalius

Gli uomini hanno aperto cadaveri e sezionato corpi quasi dall’inizio della storia umana registrata. Gli antichi egizi hanno fatto di tutto per mummificare i loro morti, incluso tagliare i corpi, sezionare gli organi e conservare i resti. Seguendo da vicino le loro orme, anche gli antichi greci perseguirono la dissezione umana, in una vena molto più scientifica. Piuttosto che una visione immorale di dissacrare il corpo umano, i greci pensavano alla dissezione umana come un’estensione della natura empirica della scienza.

Due primi medici greci, Erasistrato ed Erofilo fecero le prime esplorazioni sistematiche e scientifiche del corpo umano, e sono oggi ritenuti rispettivamente il primo fisiologo e il fondatore dell’anatomia umana. Insieme, questi due medici fecero progredire lo studio dell’interno del corpo umano, che una volta era un mistero sacrosanto, in un campo di interrogazione scientifica. Erofilo dissezionò l’intero corpo umano, e differì dall’autorità dell’epoca, Aristotele, quando sostenne che la coscienza era immagazzinata nel cervello piuttosto che nel cuore. Erasistrato spiegò il funzionamento degli organi umani in termini meccanici.

Purtroppo, la scintilla dello studio empirico dell’anatomia umana che questi due medici avrebbero dovuto far scattare non si accese, poiché le loro due scuole tornarono a bisticciare su dispute teoriche. Come se il fuoco della dissezione umana non fosse già tremolante, fu spento completamente con l’incendio della biblioteca di Alessandria e l’introduzione diffusa del cristianesimo, quando divenne impossibile dissezionare corpi umani in tutto il mondo ellenistico. Questo segnò una grande transizione nello studio dell’anatomia umana, e per centinaia di anni il mondo europeo valutò la santità della chiesa più della ricerca scientifica.

L’influenza anatomica di Galeno

Il primo dei grandi anatomisti fu Galeno di Pergamo (130-200 d.C.) che fece grandi progressi nella comprensione del cuore, del sistema nervoso e dei meccanismi della respirazione. Poiché la dissezione umana era proibita, egli eseguì molte delle sue dissezioni su scimmie barbare, che considerava abbastanza simili alla forma umana. Il sistema di anatomia che sviluppò fu così influente che fu usato per i successivi 1400 anni. Galeno continuò ad essere influente fino al XVI secolo, quando un giovane e ribelle medico iniziò la pratica di utilizzare corpi umani reali per studiare il funzionamento interno del corpo umano.

Entra Andreas Vesalius

Vesalius, che proveniva da una linea di quattro importanti medici di famiglia, iniziò come giovane e precoce studente di anatomia. Da bambino, spesso catturava e sezionava piccoli animali, e più tardi, come studente di medicina, avrebbe fatto di tutto per ottenere resti umani da studiare. All’età di 18 anni, entrò all’Università di Parigi, dove ci si atteneva rigorosamente alle opere antiquate di Ippocrate e Galeno, e i professori di medicina pensavano che non fosse possibile eseguire vere e proprie dissezioni. Durante le dimostrazioni effettive, il professore teneva una lezione dall’alto, mentre un barbiere-chirurgo faceva i tagli veri e propri sul pavimento della dissezione.

A differenza della Gran Bretagna, in cui solo i corpi degli assassini giustiziati potevano essere utilizzati per la dissezione dagli uomini di medicina, gli editti rivoluzionari della Francia hanno reso facile per gli uomini di mente medica ottenere corpi da studiare. Questo non significava, tuttavia, che gli umili studenti come Andreas Vesalius avrebbero avuto accesso diretto a uno qualsiasi di questi corpi.

Vesalius e altri studenti di anatomia dalla mentalità simile facevano razzie nei patiboli di Parigi per trovare corpi semidecomposti e scheletri da dissezionare. A volte trovavano il coraggio di uscire dalle mura di Parigi, sfidando i cani feroci e il fetore, per rubare i cadaveri dal tumulo di Monfaucon, dove i corpi dei criminali giustiziati venivano appesi fino a disintegrarsi.

Piuttosto che considerare la dissezione un abbassamento del suo prestigio come medico, Vesalio si vantava di essere l’unico medico a studiare direttamente l’anatomia umana dagli antichi. Durante la sua seconda lezione di anatomia, Vesalio salì sul piano di dissezione, prese il coltello dal barbiere-chirurgo e cominciò a tagliare lui stesso il cadavere, dimostrando la sua grande abilità con il coltello.

L’ascesa di Vesalio

I suoi professori notarono rapidamente la sua grande conoscenza e abilità, e all’età di 22 anni teneva le sue lezioni di anatomia, tutte incentrate su una dissezione. Alcuni dei suoi soggetti erano animali, ma più spesso erano cadaveri umani. Sospese anche uno scheletro sopra il tavolo di dissezione durante le sue lezioni, e insegnò che lo scheletro era il fondamento del corpo.

Simile alle influenti opere di Galeno, il lavoro di Vesalio sull’anatomia umana rivoluzionò il mondo scientifico. La pubblicazione del suo libro De humani corporis fabrica (Sulla struttura del corpo umano) è un monumento nella storia della scienza e della medicina. Mentre i suoi contemporanei si basavano sui conti antiquati di Galeno, che dissezionava gli animali piuttosto che gli esseri umani, Vesalio si basava sul corpo umano reale per informare le sue teorie.

L’opera di Vesalio fornì la prima descrizione accurata delle strutture interne e del funzionamento del corpo umano e, cosa più importante, fece rivivere l’uso del metodo scientifico per studiare l’anatomia umana. La nascita del cristianesimo soppiantò lo studio pratico ed empirico del corpo umano con la fiducia filosofica in un Intelletto Supremo. Questa idea era che ogni parte del corpo umano era un prodotto del disegno dell’Intelletto Supremo, che coincidesse o meno con ciò che effettivamente si trovava sul tavolo di dissezione.

Vesalio, d’altra parte, non poteva sostenere gli antichi scritti di Galeno, che si basava su questa idea di disegno Supremo. Anche se lo venerava molto, Vesalio trovava spesso che il suo studio della forma umana non corrispondeva alle descrizioni fornite da Galeno, le cui descrizioni spesso corrispondevano alle anatomie di cani, scimmie o pecore. Alla fine trovò oltre 200 discrepanze come queste, e annunciò pubblicamente la sua rottura con la tradizione galenica.

Un medico rivoluzionario

De humani corporis fabrica, pubblicato nel 1543, fu un punto di svolta nella storia della medicina moderna. Per la prima volta, la comprensione della medicina e il trattamento delle malattie erano radicati in una rappresentazione accurata del corpo umano. Questo libro rivoluzionò il mondo medico. Simile alle scoperte di Copernico e Galileo, le opere di Vesalio contribuiscono a stimolare uno studio scientifico del mondo che ci circonda basato sull’empiria.

Come i suoi colleghi scienziati rivoluzionari, il capolavoro di Vesalio fu accolto da aspre critiche. Molte di queste critiche provenivano comprensibilmente dalla chiesa, ma le più stridenti di tutte provenivano dagli anatomisti galenici. Questi critici giuravano che Galeno non era in alcun modo scorretto, e quindi se l’anatomia umana di cui scriveva era diversa da quella dimostrata da Vesalio, era perché il corpo umano era cambiato nel tempo intercorso tra i due.

In risposta alle dure critiche al suo lavoro, Vesalio fece voto di non portare mai più la verità ad un mondo ingrato. Nello stesso anno in cui pubblicò il de humani, bruciò il resto delle sue opere inedite, ulteriori critiche a Galeno e la preparazione dei suoi studi futuri. Lasciò la scuola di medicina, si sposò e visse il resto della sua vita conservatrice come medico di corte.

Anche se Vesalio abbandonò ulteriori studi di anatomia umana, prima di morire riconobbe i grandi contributi che aveva dato al mondo scientifico. Capì che le sue rivelazioni rappresentavano un risveglio dell’indagine sul corpo umano, e un affidamento sui fatti, piuttosto che l’adesione a un testo antiquato.

Il resto della storia della dissezione umana è altrettanto rocciosa. Anche se la Francia nel 16° secolo era di larghe vedute sull’uso di cadaveri umani per la ricerca scientifica, il resto del mondo europeo non era così rivoluzionario. La Gran Bretagna aveva la sua tradizione di commercio illegale di cadaveri, e anche gli Stati Uniti avevano difficoltà ad aprirsi all’idea che i corpi umani dovessero essere usati per lo studio scientifico.

Continua alla Parte 2 – Assassini, ladri di corpi e burker.

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