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La più spettacolare mutazione nella storia umana recente

Per riproporre una comoda metafora, chiamiamo due dei primi Homo sapiens Adamo ed Eva. Quando accolsero il loro primogenito, quel mascalzone di Caino, nel mondo, 2 milioni di secoli di evoluzione avevano stabilito come si sarebbe svolta la sua infanzia. Per i primi anni della sua vita, avrebbe preso il suo nutrimento dal seno di Eva. Una volta raggiunti i 4 o 5 anni, il suo corpo avrebbe cominciato a rallentare la produzione di lattasi, l’enzima che permette ai mammiferi di digerire il lattosio nel latte. Da quel momento in poi, allattare o bere il latte di un altro animale avrebbe procurato al piccolo infernale crampi allo stomaco e diarrea potenzialmente pericolosa per la vita; in assenza di lattasi, il lattosio semplicemente marcisce nelle budella. Con Caino svezzato, Abele poteva pretendere più attenzione da sua madre e tutto il suo latte. Questo teneva sotto controllo la rivalità tra fratelli – anche se non placava l’animosità tra questi particolari fratelli – mentre permetteva alle donne di dare alla luce più figli. Il modello era lo stesso per tutti i mammiferi: Alla fine dell’infanzia, siamo diventati intolleranti al lattosio per tutta la vita.

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Duecentomila anni dopo, intorno al 10.000 a.C., la situazione cominciò a cambiare. Una mutazione genetica apparve, da qualche parte vicino all’odierna Turchia, che inceppò il gene della produzione di lattasi permanentemente in posizione “on”. Il mutante originale era probabilmente un maschio che passò il gene ai suoi figli. Le persone che portavano la mutazione potevano bere latte per tutta la vita. Le analisi genomiche hanno dimostrato che in poche migliaia di anni, ad un ritmo che i biologi evolutivi avevano ritenuto impossibilmente rapido, questa mutazione si è diffusa in tutta l’Eurasia, in Gran Bretagna, Scandinavia, Mediterraneo, India e in tutti i punti intermedi, fermandosi solo sull’Himalaya. Indipendentemente, altre mutazioni per la tolleranza al lattosio sono sorte in Africa e in Medio Oriente, ma non nelle Americhe, in Australia o in Estremo Oriente.

In un batter d’occhio evolutivo, l’80% degli europei è diventato un bevitore di latte; in alcune popolazioni, la percentuale è vicina al 100%. (Anche se a livello globale, l’intolleranza al lattosio è la norma; circa due terzi degli esseri umani non possono bere latte in età adulta). La velocità di questa trasformazione è uno dei misteri più strani nella storia dell’evoluzione umana, soprattutto perché non è chiaro perché qualcuno avesse bisogno della mutazione per cominciare. Grazie alla loro intelligenza, i nostri antenati intolleranti al lattosio avevano già trovato un modo per consumare latticini senza ammalarsi, indipendentemente dalla genetica.

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Mark Thomas, un genetista evolutivo dell’University College di Londra, fa notare che nella Turchia odierna, dove la mutazione sembra essere sorta, il clima caldo fa sì che il latte fresco cambi rapidamente la sua composizione. “Se si munge una mucca al mattino”, dice, “all’ora di pranzo è uno yogurt”.

Lo yogurt ha un sacco di benefici da conferire, tra cui grandi testicoli, spavalderia e pelo lucido – almeno se sei un topo – ma il più saliente per i nostri antenati era che il processo di fermentazione che trasforma il latte in yogurt consuma lattosio, che è uno zucchero. Questo è il motivo per cui molte persone intolleranti al lattosio possono mangiare yogurt senza difficoltà. Man mano che il latte sale su quella che Thomas chiama la “scala di fermentazione”, che inizia con lo yogurt e culmina con i formaggi duri praticamente senza lattosio, sempre più lattosio viene fermentato. “Se sei ad una festa e qualcuno dice: ‘Oh, non posso mangiarlo, sono intollerante al lattosio'”, dice, “puoi dirgli di stare zitto e mangiare il Parmigiano”.

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L’analisi di cocci provenienti dall’Eurasia e da parti dell’Africa ha dimostrato che gli esseri umani fermentavano il lattosio dai latticini per migliaia di anni prima che la tolleranza al lattosio fosse diffusa. Ecco il cuore del mistero: se potevamo consumare i latticini semplicemente lasciandoli riposare per qualche ora o giorno, non sembra avere molto senso che l’evoluzione abbia propagato la mutazione della tolleranza al lattosio, tanto meno così vigorosamente come ha fatto. La cultura aveva già trovato un modo per aggirare la nostra biologia. Varie idee sono state buttate giù per spiegare perché la selezione naturale ha promosso il consumo di latte, ma i biologi evolutivi sono ancora perplessi.

“Ho probabilmente lavorato di più sull’evoluzione della tolleranza al lattosio di chiunque altro al mondo”, dice Thomas. “Posso darvi un mucchio di suggerimenti informati e sensati sul perché sia un tale vantaggio, ma semplicemente non lo sappiamo. È un differenziale di selezione ridicolmente alto, semplicemente folle, per le ultime migliaia di anni”.

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Un “differenziale di selezione elevato” è qualcosa di un eufemismo darwiniano. Significa che quelli che non potevano bere latte erano destinati a morire prima di potersi riprodurre. Nel migliore dei casi avevano meno figli e più malati. Questo tipo di differenziale di selezione vita-morte sembra necessario per spiegare la velocità con cui la mutazione ha attraversato l’Eurasia e si è diffusa ancora più velocemente in Africa. I non idonei devono aver portato i loro genomi intolleranti al lattosio nella tomba.

Il latte, da solo, in qualche modo ha salvato la vita. Questo è strano, perché il latte è solo cibo, solo una fonte di nutrienti e calorie tra molte altre. Non è una medicina. Ma c’è stato un tempo nella storia dell’uomo in cui la nostra dieta e l’ambiente hanno cospirato per creare condizioni che imitavano quelle di un’epidemia. Il latte, in tali circostanze, potrebbe aver svolto la funzione di un farmaco salvavita.

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Non ci sono documenti scritti del periodo in cui l’uomo ha inventato l’agricoltura, ma se ci fossero, racconterebbero una storia di dolore. L’agricoltura, nella frase di Jared Diamond, fu il “peggiore errore della storia umana”. Il precedente sistema di alimentazione – la caccia e la raccolta – aveva garantito una dieta sana, perché era definita dalla varietà. Ma ci ha reso una specie di nomadi senza radici. L’agricoltura offriva stabilità. Ha anche trasformato la natura in una macchina per produrre esseri umani, anche se c’era un costo. Una volta che gli esseri umani cominciarono a dipendere dai pochi raccolti che sapevamo coltivare in modo affidabile, la nostra salute collettiva crollò. I resti dei primi agricoltori del Neolitico mostrano chiari segni di drammatica carie, anemia e bassa densità ossea. L’altezza media è scesa di circa 5 pollici, mentre la mortalità infantile è aumentata. Malattie da carenza come lo scorbuto, il rachitismo, il beriberi e la pellagra erano problemi seri che avrebbero lasciato del tutto perplessi. Ci stiamo ancora riprendendo dal cambiamento: Malattie cardiache, diabete, alcolismo, celiachia e forse anche l’acne sono risultati diretti del passaggio all’agricoltura.

Nel frattempo, l’alter ego dell’agricoltura, la civiltà, costringeva per la prima volta le persone a vivere nelle città, che erano ambienti perfetti per la rapida diffusione di malattie infettive. Nessuno, vivendo queste tribolazioni, avrebbe avuto la minima idea che le cose fossero mai state, o potessero essere, diverse. La pestilenza era l’acqua in cui abbiamo nuotato per millenni.

Fu in queste condizioni orribili che la mutazione della tolleranza al lattosio prese piede. I modelli di migrazione ricostruiti rendono chiaro che l’ondata di tolleranza al lattosio che ha investito l’Eurasia è stata portata da generazioni successive di agricoltori che erano più sani dei loro vicini che bevevano latte. Ovunque siano andate l’agricoltura e la civiltà, è arrivata la tolleranza al lattosio. L’agricoltura più la pastorizia divennero la spina dorsale della civiltà occidentale.

Ma è difficile sapere con certezza perché il latte fosse così benefico. È possibile che il latte abbia fornito nutrienti che non erano presenti nella prima ondata di colture addomesticate. Una prima ipotesi, probabilmente errata, cercava di collegare la tolleranza al lattosio alle carenze di vitamina D e di calcio. La genetista del MIT Pardis Sabeti, intollerante al lattosio, ritiene che il latte abbia aumentato le riserve di grasso delle donne e quindi la loro fertilità, contribuendo direttamente al fitness darwiniano, anche se lei e altri ammettono che il valore più alto del latte per l’Homo sapiens sussistente potrebbe essere stato quello di fornire acqua potabile fresca: Un ruscello o uno stagno potrebbero sembrare puliti ma ospitare pericolosi agenti patogeni, mentre il latte che esce da una capra dall’aspetto sano è probabile che sia anche sano.

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Ognuna di queste ipotesi ha un senso approssimativo, ma nemmeno i loro creatori le trovano del tutto convincenti. “L’argomento dell’acqua potabile funziona in Africa, ma non tanto in Europa”, dice Thomas. Egli favorisce l’idea che il latte abbia integrato le scorte di cibo. “Se i tuoi raccolti fallivano e non potevi bere il latte, eri morto”, dice. “Ma nessuna delle spiegazioni che sono là fuori è sufficiente”.

La trama è ancora confusa, ma sappiamo alcune cose: L’ascesa della civiltà ha coinciso con una strana svolta nella nostra storia evolutiva. Siamo diventati, secondo il conio di un paleoantropologo, “vampiri” che si nutrono dei fluidi di altri animali. La civiltà occidentale, che è gemellata con l’agricoltura, sembra aver avuto bisogno del latte per iniziare a funzionare. Nessuno può dire perché. Sappiamo molto meno di quanto pensiamo sul perché mangiamo quello che mangiamo. L’enigma non è semplicemente accademico. Se ne sapessimo di più, potremmo imparare qualcosa sul perché il nostro rapporto con il cibo può essere così strano.

Per il momento, la versione mitica della storia non è così male. Nel Giardino, Adamo ed Eva erano raccoglitori, raccogliendo i frutti che cadevano dall’albero. Caino il contadino e Abele il pastorale rappresentavano due strade verso il futuro: l’agricoltura e la civiltà contro l’allevamento e il nomadismo. Caino offriva a Dio i suoi frutti coltivati e le verdure, Abele un sacrificio animale che Flavio Giuseppe ci dice essere latte. L’agricoltura, nella sua prima forma, portava malattie, deformazioni e morte, così Dio la rifiutò per il latte delle greggi di Abele. Caino si infuriò e, essendo il tuo prototipo di abitante di città amorale, fece fuori suo fratello. Dio maledisse Caino con l’esilio, ordinandogli di vagare sulla terra come il fratello pastorizio che aveva ucciso. Caino e l’agricoltura alla fine ebbero la meglio: gli uomini si stabilirono in città sostenute da fattorie, ma solo diventando un po’ come Abele. E la civiltà andò avanti.

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