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Nuove prove che una collisione extraterrestre 12.800 anni fa ha innescato un brusco cambiamento climatico per la Terra

Cosa ha dato il via al rapido raffreddamento della Terra 12.800 anni fa?

Nello spazio di appena un paio d’anni, le temperature medie sono scese bruscamente, determinando temperature fino a 14 gradi Fahrenheit più fredde in alcune regioni dell’emisfero nord. Se un calo del genere avvenisse oggi, significherebbe che la temperatura media di Miami Beach passerebbe rapidamente a quella dell’attuale Montreal, in Canada. Strati di ghiaccio in Groenlandia mostrano che questo periodo freddo nell’emisfero settentrionale è durato circa 1.400 anni.

Questo evento climatico, chiamato dagli scienziati Younger Dryas, ha segnato l’inizio del declino della megafauna dell’era glaciale, come i mammut e i mastodonti, portando infine all’estinzione di più di 35 generi di animali in tutto il Nord America. Sebbene contestate, alcune ricerche suggeriscono che i cambiamenti ambientali dello Younger Dryas portarono ad un declino della popolazione tra i nativi americani noti per le loro caratteristiche punte di lancia Clovis.

La saggezza geologica convenzionale attribuisce la colpa dello Younger Dryas al fallimento delle dighe di ghiaccio glaciale che trattenevano enormi laghi nel centro del Nord America e all’improvvisa e massiccia esplosione di acqua dolce che rilasciarono nell’Atlantico settentrionale. Questo afflusso di acqua dolce chiuse la circolazione oceanica e finì per raffreddare il clima.

Alcuni geologi, tuttavia, sottoscrivono la cosiddetta ipotesi dell’impatto: l’idea che una cometa o un asteroide frammentato si sia scontrato con la Terra 12.800 anni fa e abbia causato questo evento climatico improvviso. Oltre a sconvolgere lo strato di ghiaccio glaciale e a bloccare le correnti oceaniche, questa ipotesi sostiene che l’impatto extraterrestre ha anche scatenato un “inverno da impatto” scatenando enormi incendi che hanno bloccato la luce del sole con il loro fumo.

Le prove stanno aumentando che la causa del raffreddamento del clima del Dryas più giovane proveniva dallo spazio esterno. Il mio recente lavoro sul campo in un lago della Carolina del Sud che esiste da almeno 20.000 anni si aggiunge al crescente mucchio di prove.

Una collisione dallo spazio avrebbe lasciato il segno sulla Terra. Vadim Sadovski/.com

Cosa si lascerebbe dietro un impatto con la Terra?

In tutto il mondo, gli scienziati che analizzano le registrazioni di oceani, laghi, terre e carote di ghiaccio hanno identificato grandi picchi di particelle associate alla combustione, come carbone e fuliggine, proprio al momento dell’inizio del Dryas più giovane. Questi sarebbero i risultati naturali dei cataclismi incendiari che ci si aspetterebbe di vedere sulla scia di un colpo extraterrestre sulla Terra. Fino al 10% delle foreste e delle praterie globali potrebbero essere bruciate in questo periodo.

Alla ricerca di altri indizi, i ricercatori hanno analizzato lo strato stratigrafico Younger Dryas Boundary, ampiamente distribuito. Questo è uno strato distintivo di sedimenti deposti in un dato periodo di tempo da processi come grandi inondazioni o movimento di sedimenti da parte del vento o dell’acqua. Se si immagina la superficie della Terra come una torta, lo Younger Dryas Boundary è lo strato che è stato glassato sulla sua superficie 12.800 anni fa, successivamente coperto da altri strati nel corso dei millenni.

Negli ultimi anni, gli scienziati hanno trovato una varietà di materiali esotici legati all’impatto nello strato dello Younger Dryas Boundary in tutto il mondo.

Questi includono piccole sfere magnetiche ricche di ferro e silice ad alta temperatura, nanodiamanti, fuliggine, vetro fuso ad alta temperatura ed elevate concentrazioni di nichel, osmio, iridio e platino.

Mentre molti studi hanno fornito prove a sostegno dell’impatto del Dryas più giovane, altri non sono riusciti a replicare le prove. Alcuni hanno suggerito che materiali come le microsferule e i nanodiamanti possono essere formati da altri processi e non richiedono l’impatto di una cometa o di un asteroide.

White Pond fa parte di questo paesaggio da 20.000 anni o più. Christopher R. Moore

Una vista di 12.800 anni fa da White Pond

Nel sud-est degli Stati Uniti, non ci sono carote di ghiaccio a cui rivolgersi nella ricerca di dati climatici antichi. Invece, geologi e archeologi come me possono guardare ai laghi naturali. Essi accumulano sedimenti nel tempo, conservando strato per strato una registrazione del clima e delle condizioni ambientali del passato.

White Pond è uno di questi laghi naturali, situato nel sud della contea di Kershaw, nella Carolina del Sud. Copre quasi 26 ettari ed è generalmente poco profondo, meno di 2 metri anche nelle sue parti più profonde. All’interno del lago stesso, torba e depositi di fango e limo ricchi di sostanze organiche, spessi fino a 6 metri, si sono accumulati almeno dal picco dell’ultima era glaciale, più di 20.000 anni fa.

Raccolta di carote di sedimenti da White Pond nel 2016. Christopher R. Moore

Così nel 2016, io e i miei colleghi abbiamo estratto dei sedimenti dal fondo di White Pond. Usando tubi lunghi 4 metri, siamo stati in grado di preservare l’ordine e l’integrità dei molti strati di sedimenti che si sono accumulati nel corso degli anni.

Le lunghe carote di sedimenti vengono tagliate a metà per estrarre i campioni da analizzare. Christopher R. Moore

Basandosi sui semi conservati e sul carbone di legna che abbiamo datato al radiocarbonio, la mia squadra ha determinato che c’era uno strato spesso circa 10 centimetri che risaliva al confine del Dryas più giovane, tra 12.835 e 12.735 anni fa. È lì che abbiamo concentrato la nostra caccia alle prove di un impatto extraterrestre.

Eravamo particolarmente alla ricerca di platino. Questo metallo denso è presente nella crosta terrestre solo in concentrazioni molto basse, ma è comune nelle comete e negli asteroidi. La ricerca precedente aveva identificato una grande “anomalia del platino” – livelli elevati diffusi di platino, coerenti con una fonte di impatto extraterrestre globale negli strati del Dryas Younger dalle carote di ghiaccio della Groenlandia e in tutto il Nord e Sud America.

Più recentemente, l’anomalia di platino dello Younger Dryas è stata trovata in Sud Africa. Questa scoperta estende significativamente la gamma geografica dell’anomalia e aggiunge supporto all’idea che l’impatto dello Younger Dryas fu davvero un evento globale.

Le eruzioni vulcaniche sono un’altra possibile fonte di platino, ma i siti dello Younger Dryas Boundary con platino elevato non hanno altri marcatori di vulcanismo su larga scala.

Più prove di un impatto extraterrestre

Nei campioni del White Pond, abbiamo effettivamente trovato alti livelli di platino. I sedimenti avevano anche un insolito rapporto tra platino e palladio.

Entrambi questi elementi delle terre rare si trovano naturalmente in quantità molto piccole. Il fatto che ci fosse così tanto platino in più rispetto al palladio suggerisce che il platino in più provenisse da una fonte esterna, come la ricaduta atmosferica in seguito ad un impatto extraterrestre.

Il mio team ha anche trovato un grande aumento di fuliggine, indicativo di incendi regionali su larga scala. Inoltre, la quantità di spore fungine che sono solitamente associate allo sterco di grandi erbivori è diminuita in questo strato rispetto ai periodi precedenti, suggerendo un improvviso declino della megafauna dell’era glaciale nella regione in questo periodo.

Photomicrograph of <em>Sporormiella</em> – spore fungine associate allo sterco di megaerbivori – da White Pond. Angelina G. Perrotti

Mentre io e i miei colleghi possiamo dimostrare che le anomalie di platino e fuliggine e il declino delle spore fungine sono avvenuti tutti nello stesso momento, non possiamo provare una causa.

I dati di White Pond sono, tuttavia, coerenti con il crescente corpo di prove che una cometa o una collisione di asteroidi ha causato una calamità ambientale su scala continentale 12.800 anni fa, attraverso un vasto incendio e un breve impatto invernale. Il cambiamento climatico associato allo Younger Dryas, le estinzioni di megafauna e i temporanei declini o spostamenti delle prime popolazioni di cacciatori-raccoglitori Clovis in Nord America in questo periodo potrebbero avere le loro origini nello spazio.

Una carota di sedimenti White Pond è come una linea temporale degli strati stratigrafici. Ciò che i ricercatori hanno trovato in ogni strato fornisce accenni al clima e all’ambiente di quel periodo. .com/Allen West/NASA/Sedwick C (2008) PLoS Biol 6(4): e99/Martin Pate/Southeast Archaeological Center

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