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Oggi nella storia delle MMA: Quando Jon Jones ha perso dopo essere diventato troppo creativo con i gomiti

Era l’inizio di dicembre 2009, e il mondo delle MMA si sentiva piuttosto eccitato per questo nuovo ragazzo dello stato di New York.

Giovane, ma alto e allampanato con mosse diverse da quelle che avevamo mai visto. Una rotazione pazzesca. Gomiti da angoli strani. Per di più, combatteva solo da poco più di un anno, e con un’istruzione minima al di là del suo background di lottatore al liceo e al community college. Interrogato sul suo gioco non ortodosso, ma chiaramente molto efficace, ha affermato di aver imparato guardando video su YouTube.

Ci puoi credere? Un vero pezzo da novanta, questo ragazzo di 22 anni di nome Jon Jones.

Sapete come finisce questa storia. O, per lo meno, sapete dove si trova attualmente. Come è diventato il più giovane campione UFC della storia. Come si è cementato come uno dei più grandi lottatori di tutti i tempi – cioè, quando non correva a capofitto in ogni sorta di calamità personale autoinflitta, facendosi togliere il titolo per questa infrazione stradale o per il fallimento del test antidroga. Come l’unica persona che può batterlo è se stesso, tranne che per quella volta, e quella sfortunata svolta degli eventi.

Questo è quello che sappiamo di lui ora. Allora, tutto quello che sapevamo era che un giovane ragazzo era emerso apparentemente dal nulla, dotato di un corpo e gli strumenti e una creatività fisica apparentemente senza limiti, e dopo tre vittorie consecutive stava per ottenere un posto di rilievo su una scheda di combattimento UFC TV via cavo dove tutto il mondo poteva vederlo.

La prenotazione aveva senso. Jones (22-1-1 MMA, 16-1-1 UFC) aveva debuttato in UFC l’anno precedente, battendo l’ex campione IFL Andre Gusmao per decisione unanime a UFC 87. Due cose hanno attirato l’attenzione dei fan più accaniti: 1) l’uso poco ortodosso di Jones dei colpi di gomito, in cui i colpi sembravano arcuarsi verso l’alto e verso l’interno da tutte le angolazioni possibili, e 2) aveva avuto il suo primo combattimento MMA solo quattro mesi prima. Dato che aveva lottato al liceo e all’Iowa Central Community College, pensò che avrebbe potuto fare MMA per fare qualche soldo in più. Entro un mese dal suo debutto come professionista ha ottenuto quattro vittorie in altrettanti combattimenti, di cui tre per k.o.

Dopo aver battuto Gusmao nel suo primo combattimento UFC, Jones ha continuato a battere Stephan Bonnar (con l’aiuto di altri gomiti pazzi) a UFC 94, poi Jake O’Brien a UFC 100. A quest’ultimo evento, aveva anche avuto la possibilità di parlare con un allenatore sempre più noto di nome Greg Jackson, che sarebbe diventato uno dei suoi principali allenatori.

Quella serie di vittorie ha apparentemente convinto l’UFC che Jones era pronto ad avere più palcoscenico per sé. Così per il 5 dicembre 2009, lo ha prenotato per affrontare l’ex concorrente di “Ultimate Fighter” Matt Hamill al finale di TUF 10 a Las Vegas.

Matt Hammill e Jon Jones si affrontano prima del finale di The Ultimate Fighter 10.

Con la stagione dei pesi massimi che si sta concludendo e il famoso attaccabrighe di internet Kevin “Kimbo Slice” Ferguson nell’undercard, prometteva di essere un evento molto apprezzato. L’aggiunta del nascente Jones contro il popolare Hamill (13-8 MMA, 10-5 UFC), che era fresco di un ko alla testa di Mark Munoz, sembrava renderlo un evento da non perdere per i fan della lotta.

Hamill aveva guadagnato notorietà nella terza stagione di “TUF”, dove era il primo concorrente sordo e una sorta di fioretto accidentale per il vincitore finale della stagione e futuro campione dei pesi medi UFC Michael Bisping. Dopo tre vittorie consecutive per iniziare la sua corsa in UFC, l’ex campione di wrestling del college ha perso una controversa decisione divisa contro Bisping, ma lo sforzo ha contribuito a solidificarlo come un giocatore serio nella divisione dei pesi massimi leggeri UFC, e tutto prima che Jones avesse anche avuto un singolo combattimento MMA.

Se Jones era preoccupato per il gap di esperienza, non si poteva dire. Sono andato a trovarlo a casa sua a nord di New York quell’autunno per scrivere una storia di copertina per Fight Magazine su di lui prima dell’incontro con Hamill. Mentre un giorno sarebbe diventato il pesce grosso della famosa palestra Jackson-Wink MMA di Albuquerque, allora si allenava ancora per lo più alla Bombsquad Gym vicino alla sua casa in affitto a Ithaca.

In effetti, chiamarla palestra potrebbe essere troppo generoso. In realtà era più un granaio, una sola stanza di una dependance altrimenti vuota nel cortile della casa di qualcuno su una strada rurale a due corsie che portava fuori città. Quando non era in New Mexico con Jackson, è lì che si poteva trovare Jones, ad allenarsi con un gruppo di combattenti dilettanti e professionisti che, per la maggior parte, non erano neanche lontanamente al suo livello.

Quando abbiamo iniziato a parlare di Hamill, ricordo che Jones non faceva altro che complimentarsi, anche se in modo molto generale. Quando mi sono unito a lui, sottolineando la potenza di Hamill, è stato allora che ho potuto intravedere i veri sentimenti di Jones.

“Sì, è forte”, disse Jones con un tono di voce che era improvvisamente notevolmente diverso. “Lento, però.”

Il messaggio arrivò molto chiaro: mentre stava bene con l’essere esteriormente umile (almeno quando un giornalista era intorno), Jones non aveva intenzione di fingere come se non sapesse quanto fosse bravo.

Erano il co-main event quella notte a Las Vegas, andando avanti proprio prima che Roy Nelson mettesse ko Brendan Schaub a freddo per vincere il titolo TUF 10. Mentre il racconto del nastro scorreva sullo schermo di Spike TV, non si poteva fare a meno di notare il vantaggio di Jones di 10 pollici di portata su Hamill – o la differenza di più di 11 anni nelle loro età.

All’inizio della lotta, il commentatore UFC Mike Goldberg ha osservato il suo partner di trasmissione Joe Rogan sul tema della creatività di Jones come combattente.

“È molto creativo e molto atletico”, ha detto Rogan. “Ma non credo che abbia mai affrontato un lottatore del calibro di Matt Hamill.”

Un paio di minuti dopo, Jones avrebbe facilmente sventato uno dei tentativi di takedown di Hamill, poi lo avrebbe sbattuto al tappeto con un suo trip prima di passare dal controllo laterale al full mount.

Immediatamente, Jones si è messo in posizione e ha iniziato a far piovere colpi su Hamill. L’assalto è arrivato prima sotto forma di pugni e poi, mentre Hamill si copriva il viso con i suoi avambracci, sotto forma di gomiti distruttivi che si sono fatti strada attraverso le difese di Hamill.

“Sta prendendo delle grosse gomitate, Mike”, ha detto Rogan mentre Jones alternava il colpire Hamill con il braccio destro al martellare con il sinistro.

“Jonny ‘Bones’ Jones sta cercando di finire questo combattimento qui nel primo round”, ha detto Goldberg.

Jon Jones a The Ultimate Figher 10 Finale. (UFC Fight Pass)

Nel frattempo, un taglio si era aperto sul ponte del naso di Hamill, con il sangue che colava da entrambi i lati e nei suoi occhi mentre lottava per sfuggire ai colpi. Jones ha continuato a colpire, fermandosi di tanto in tanto a guardare l’arbitro Steve Mazzagatti come per controllare e assicurarsi che non fosse andato a fare una pausa sigaretta.

Mazzagatti, però, non sembrava avere alcun interesse a fermare l’incontro, nonostante la schiacciante offesa di Jones e la completa mancanza di risposta di Hamill. Così Jones, dopo aver colpito il suo avversario con pugni e gomitate di quasi ogni tipo, è andato alla ricerca di qualcosa di nuovo con cui terminare l’incontro. È stato allora che il suo gomito destro si è inarcato e poi è sceso dritto verso il viso di Hamill – una, due, tre volte.

“Questa è una gomitata illegale, Jon! Mazzagatti ha gridato mentre l’ultima gomitata di Jones si abbatteva e Mazzagatti si precipitava dentro.

Finalmente, sembrava che Jones avesse fatto qualcosa che avrebbe convinto l’arbitro ad essere coinvolto.

“Non puoi fare 12 a 6”, ha spiegato Rogan alla trasmissione, cercando di fare luce su una delle regole meno comprese nelle MMA. “La gomitata da ore 12 a ore 6 è illegale.”

Mentre Mazzagatti portava Jones al centro della gabbia per informare i giudici che stava detraendo un punto per il fallo, Hamill giaceva prono sul tappeto, con il naso schiacciato e il volto coperto di sangue.

Matt Hammill a The Ultimate Fighter 10 Finale. (UFC Fight Pass)

Quando Mazzagatti se ne accorse, si mise sopra Hamill e chiese: “Matt, hai finito?”

Ovviamente, essendo sordo, Hamill non poté sentire la domanda. E con gli occhi coperti di sangue, probabilmente ha avuto difficoltà a leggere le labbra di Mazzagatti mentre ripeteva la domanda inginocchiandosi sopra Hamill, che soffriva in modo evidente. Quando Hamill raggiunse la sua spalla, Mazzagatti fece cenno di interrompere il combattimento, segnalando la fine.

“È tutto finito!” disse Goldberg. “Matt Hamill è stato sconfitto da Jon Jones.”

Jones ha festeggiato con le braccia in aria, ruotando in una ruota mentre la piccola folla applaudiva. Nella trasmissione, non c’era alcuna indicazione che il risultato potesse essere qualcosa di diverso da una vittoria di Jones. Non fino a quando l’annunciatore UFC Bruce Buffer ha preso il microfono e ha annunciato che, “a causa di gomiti intenzionali,” Jones era stato squalificato.

Quando la telecamera è passata sul volto di Jones, lo sguardo era uno shock quasi infantile. Quando si è passati al vincitore Hamill, era impegnato a farsi curare un taglio gigante sul naso mentre teneva il braccio sinistro contro il suo corpo.

Jon Jones a The Ultimate Fighter 10 Finale. (UFC Fight Pass)

Scrivendo sul suo sito web dopo l’incontro, Hamill ha spiegato di essersi slogato la spalla all’inizio della lotta. Per quanto riguarda lo stop, ha scritto: “A parte un errore, (Jones) ha fatto il suo lavoro e lo ha fatto bene. Sicuramente non ha perso questa lotta, e sicuramente non ho vinto, ma credo che le regole ci siano per una ragione. È quello che è. Sono andato in questa lotta sentendo che il mio record era in realtà 9-1, quindi con questa cosiddetta vittoria, ora considererò il mio record 9-2.”

Per quando è stato il suo turno di essere intervistato, Jones sembrava aver recuperato dallo shock iniziale, anche se la sua voce ancora vacillava mentre spiegava che sarebbe tornato più forte dopo la perdita per squalifica.

“Dio è ancora molto buono con me, e la vita è così grande”, ha detto Jones, prima di aggiungere, “Tutto accade per una ragione.”

È stato Mazzagatti che avrebbe preso il peso delle critiche, e non per la prima o l’ultima volta nella sua carriera di arbitro. L’uomo il cui nome sarebbe diventato alla fine sinonimo di chiamate sbagliate e arresti discutibili era già sulla buona strada per essere uno dei bersagli preferiti del presidente dell’UFC Dana White, e la sua gestione di questa lotta non ha aiutato le cose.

“(Jones) è un ragazzo giovane e se va a 30 anni, potrebbe essere 35-0 e mi fa schifo che abbia quel ‘uno’ sul suo record”, disse White in una sessione Q&A anni dopo, dopo che Jones era diventato campione dei pesi massimi leggeri UFC. “Jon Jones è imbattuto. Quel ‘uno’ che è sul suo record è a causa di un arbitro idiota che non aveva idea di quello che stava facendo.”

Al momento della scrittura, è ancora l’unica perdita sul record di Jones. È anche forse non la macchia prepotente che White aveva immaginato, se non altro perché la vita di Jones fuori dalla gabbia ha fornito con tale concorrenza rigida.

“Oggi nella storia di MMA” è una serie MMAjunkie creata in associazione con MMA History Today, il social media outlet dedicato a rivivere “un viaggio quotidiano attraverso la storia del nostro sport.”

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