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Può la dieta di una madre definire il suo bambino?

Alcuni dei più provanti consigli “utili” dispensati durante la gravidanza arrivano sotto forma di racconti delle vecchie mogli. Anime presumibilmente benintenzionate, di solito una suocera o qualche altro anziano (anche un’ostetrica), saranno entusiasti di impartire le loro perle per tutto il tempo. Fin dal concepimento, infatti, ci viene detto che la dieta può influenzare il sesso del bambino – se sei un carnivoro con una predilezione per cibi salati e carboidrati raffinati, un maschio è sulla carta. Al contrario, se preferite i latticini, mangiate quantità limitate di carne e patate ed evitate una serie di cose tra cui sale, vino e birra, tè, caffè, cioccolato, frutta fresca, spinaci, pomodori e funghi, è probabile che concepite una femmina.

Se questo fosse vero, sarebbe un miracolo se qualcuno desse mai alla luce una figlia, ma in questioni così emotive ci saranno alcuni che si attaccheranno a qualsiasi consiglio, come dimostrato dalle donne nel documentario di ieri sera, 8 ragazzi e volendo una ragazza, che stavano disperatamente cercando di influenzare il sesso del loro futuro bambino con mezzi naturali o altro.
Dopo il concepimento vengono le teorie di previsione, e queste si ritirano ancora di più nella fantasia. Per esempio, si suppone che si partorisca un maschio se si mangia uno spicchio d’aglio crudo e l’odore si diffonde sulla pelle. Un’altra, forse ispirata dalla filastrocca, è che una predilezione per le cose dolci durante la gravidanza ti rende più probabile avere una femmina, mentre un maschio ti farà desiderare cibi salati, carne e formaggio in particolare. Ci sono tentativi di dare credito a queste teorie, collegando il testosterone con un bisogno di proteine. Davvero? In questa fase? Se avessi bisogno di prove personali per sfatare queste sciocchezze, le ho: ho voglia di salato e di dolce, e conosco un sacco di ragazze vegetariane che hanno ceduto alle voglie di carne rossa durante la gravidanza.

Si rivelano anche tendenze superstiziose quando si considera l’impatto di una dieta in gravidanza sulle abitudini alimentari del bambino. Conosco donne che credono che la dieta disordinata e poco avventurosa di uno dei loro figli sia il risultato di aver ceduto alle voglie di carboidrati e schifezze durante la gravidanza, mentre quella di un altro è equilibrata perché la gravidanza è stata caratterizzata da una dieta sana e varia. Altre persone insistono che le loro antipatie derivano dalla dieta della madre durante la gravidanza – un’amica in particolare dice di essere considerata una stranezza in Giamaica perché non riesce a digerire i manghi, di cui sua madre si ingozzava durante la gravidanza. Devo ammettere di avere qualche perplessità su questo argomento – sarebbe bello sentire le opinioni degli altri.

Le teorie abbondano su come usare la dieta per modificare o migliorare in qualche modo l’aspetto del tuo bambino. Nelle culture in cui si privilegia la carnagione chiara, sono proibiti gli alimenti di colore scuro (caffè, cioccolato, datteri) e questi alimenti sono anche accusati di causare macchie di pigmentazione scura. Secondo una ricerca accademica (pdf) e le molte bacheche sulla gravidanza, in India è ancora molto diffusa la credenza che bere latte infuso di zafferano assicuri un bambino dalla carnagione chiara, anche se è stata ufficialmente sfatata.

Immagino di poter capire perché un tempo si credeva che le macchie di vino porto potessero essere il risultato della voglia di panini alla marmellata o barbabietole o fragole, anche se è tanto poco plausibile quanto la credenza che queste macchie possano essere causate dal versare vino o latte sullo stomaco. Come per la teoria islandese che le labbra spaccate si verificano quando la madre beve da una tazza rotta. Perché? Non avrei dovuto essere sorpreso dalla quantità di antropomorfizzazione – c’è la credenza degli zingari rom che mangiare lumache significherà che il tuo bambino sarà lento nell’imparare a camminare, mangiare serpente produrrà un bambino che non può camminare o parlare (Guyana), e alcuni in Cina credono che mangiare granchio produrrà un bambino birichino.

Non voglio deridere le credenze tradizionali, e ci può essere verità in alcune. Per esempio, la papaia è particolarmente temuta in tutti i tropici per le sue presunte proprietà che provocano l’aborto, e sembra che la papaia acerba o semi-matura contenga quantità concentrate di lattice che può provocare contrazioni uterine. Sapere a cosa credere non è facile, soprattutto perché in materia di alimentazione la medicina moderna non è infallibile.

Alcuni pronunciamenti materni di antica saggezza sono innocui e divertenti, ma quando riguardano il mantenimento della salute durante la gravidanza o si riferiscono alla salute del bambino, alle sue caratteristiche e alla sua futura alimentazione, è difficile orientarsi. Molte donne, specialmente quando vivono in prossimità di un dispensatore di consigli dalla mentalità forte, possono lottare per ignorare gli ordini e le ammonizioni (credetemi, lo so!) – è particolarmente difficile rifiutare cibi o bevande che sono stati preparati appositamente per voi senza offendere. Molto occasionalmente, tuttavia, i miti hanno una parvenza di plausibilità o sembrano essere basati sul buon senso, specialmente se considerati quando non si è al massimo della razionalità. Quindi dovremmo considerarli, o dovremmo scartare a priori tutto ciò che non è un fatto medico provato (come lo è)?

C’è qualche teoria – sia quella di cui sopra, sia quelle che mi sono sfuggite – a cui daresti credito?

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