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Seguendo Pulitzer

Le informazioni storiche sono parafrasate da The Pulitzer Prize Novels: A Critical Backward Look, di W. A. Stuckey (University of Oklahoma Press: 1981), in particolare dalle pagine 3-25. Le informazioni su come il Pulitzer viene assegnato ora, nel XXI secolo, provengono da un pezzo scritto per il New Yorker da Michael Cunningham, che ha fatto parte della giuria di narrativa per il premio del 2012. Per ulteriori informazioni sul processo di selezione da parte di un altro recente giurato del Pulitzer, suggerisco di leggere questo pezzo dell’eccellente critico letterario di Salon, Laura Miller.

Criteri

I criteri del Premio Pulitzer per il romanzo sono cambiati molto nei primi anni del premio. Pulitzer, nella sua creazione del premio, disse che doveva essere assegnato al “romanzo americano pubblicato durante l’anno che meglio presenterà l’intera atmosfera della vita americana e il più alto standard di maniere e umanità americane”. A quanto pare qualcuno alla Columbia University (che amministra l’assegnazione del premio) ha cambiato “intero” in “sano” prima che il premio fosse assegnato per la prima volta… si può capire come questo possa davvero influenzare le selezioni, credo. Stuckey commenta che attenersi ad uno standard così rigoroso di buone maniere e di morale squalificherebbe ogni grande romanzo americano mai scritto, lasciando il consiglio del Pulitzer a scegliere libri “adatti alla biblioteca di una scuola domenicale”. Non posso non essere d’accordo. A quanto pare anche un certo numero di critici diede voce alla propria disapprovazione di questo standard, che durò solo una decina di anni.

Dopo il 1928, i termini del premio cambiarono. Il nuovo standard stabilì che il premio sarebbe stato dato al “romanzo americano pubblicato durante l’anno, preferibilmente uno che presentasse meglio l’intera atmosfera della vita americana”. La confusione abbondava. Cosa si intendeva con la frase “il romanzo americano”, e in che modo questa frase aiutava il processo di selezione? E cosa doveva fare un romanzo per catturare “l’intera” vita americana? Questo nuovo standard dura tutto un anno, perché nel 1930 il Pulitzer viene ridefinito come un riconoscimento per “il miglior romanzo americano pubblicato durante l’anno, preferibilmente uno che presenti al meglio la sana atmosfera della vita americana”. “Wholesome” è tornato, come potete vedere, e francamente Stuckey ed io saremmo entrambi d’accordo che c’è qualcosa di un po’ impegnativo nello scegliere il miglior romanzo e il romanzo più salutare, e supporre che sia la stessa cosa. La formulazione rende abbastanza ovvio che “migliore” dovrebbe avere la precedenza su “salutare”, ma anche questo non durerebbe a lungo.

Nel 1934, i criteri furono ulteriormente semplificati, sostituendo la lingua precedente con “il miglior romanzo pubblicato durante l’anno da un autore americano, preferibilmente che tratti della vita americana”. Questo dura due anni, e viene sostituito nel 1936 da “un distinto romanzo dell’anno”. Che strana scelta – non è nemmeno più chiaro che stiano scegliendo il miglior romanzo, ma non sono stati presentati altri criteri. Eppure è lì che rimane. Il successivo cambiamento dopo il 1936 è stato nel 1947, quando la parola “romanzo” è stata sostituita da “narrativa in forma di libro” (un cambiamento di cui parlerò quando ci arriverò). A partire dal 2012, la definizione usata è più o meno una combinazione del 1947 e del 1934 (non so esattamente quando è stata istituita questa dicitura, ma spero di scoprirlo), ed è formulata come un premio “per la narrativa distinta di un autore americano, preferibilmente che tratti della vita americana”. Presi in un lungo sguardo, direi che i criteri non sono mai stati molto buoni o molto chiari, e che quello che hanno stabilito mi colpisce come la loro peggiore opzione possibile (per quanto riguarda l’aiuto nella selezione) e la loro migliore opzione possibile (dato che dà loro un’incredibile libertà) nello stesso respiro.

Il processo di selezione

All’inizio, il processo definito dai funzionari della Columbia University era il seguente: romanzieri ed editori potevano nominare qualsiasi romanzo americano pubblicato quell’anno, semplicemente inviando una lettera di nomina e una copia del libro al consiglio del Pulitzer. La giuria di tre uomini (e sì, all’epoca erano invariabilmente uomini), la cui composizione era generalmente tenuta segreta, esaminava i romanzi e li riduceva alle loro tre migliori selezioni. A quel punto, votavano e inoltravano alla Columbia la loro prima scelta. Quel romanzo veniva poi rivisto dall’Advisory Board, che votava per accettare la raccomandazione, sostituirla con un altro titolo adatto, o rifiutarsi di assegnare il premio quell’anno. Questa è stata la pratica ufficiale fino al 1934 (anche se molto era segreto, a quei tempi, e non è chiaro se questa procedura è stata seguita rigorosamente ogni volta).

Nel 1934, le giurie ricevettero nuove istruzioni – invece di presentare un titolo come “la” scelta, dovevano presentare più romanzi insieme a una motivazione per la scelta di ciascuno, e l’Advisory Board avrebbe scelto dalla lista quale romanzo fosse il destinatario. Anche allora, le giurie spesso rendevano chiaro quale fosse il titolo preferito, e apparentemente l’Advisory Board era solitamente disposto ad avallare semplicemente la preferenza della giuria.

Le giurie erano generalmente composte da accademici con almeno qualche interesse professionale nella narrativa, ma i giurati erano raramente esperti di narrativa contemporanea. Dal 1917 al 1974, solo 5 dei 155 giurati che hanno servito in quel periodo avevano una reale esperienza come romanzieri professionisti. Questa tendenza è cambiata negli ultimi anni – per esempio, la giuria di tre persone per il premio di narrativa del 2012 includeva Michael Cunningham, un romanziere pluripremiato.

A partire dal 2012, il processo di selezione prevede la presentazione di tre “finalisti” da parte della giuria di narrativa di tre persone al consiglio del Pulitzer, i cui diciotto membri sono in gran parte “giornalisti e accademici” secondo Cunningham. I tre romanzi sulla lista dei finalisti non sono classificati, e la giuria non fa alcuna raccomandazione al Consiglio riguardo a quale titolo è preferito (se lo è). Il Consiglio è libero di selezionare uno qualsiasi dei tre finalisti, o di chiedere alla giuria un quarto finalista, o di selezionare uno qualsiasi degli altri titoli ammissibili (anche se il Consiglio non ha fatto quest’ultimo passo – quando nessuno dei finalisti viene scelto dal Consiglio per il premio, come è successo nel 2012, il Consiglio ha scelto di non emettere un Premio Pulitzer per la Narrativa).

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