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Nach Pulitzer

Die geschichtlichen Informationen sind aus The Pulitzer Prize Novels paraphrasiert: A Critical Backward Look, von W. A. Stuckey (University of Oklahoma Press: 1981), insbesondere Seiten 3-25. Die Informationen darüber, wie der Pulitzer-Preis heute, im 21. Jahrhundert, vergeben wird, stammen aus einem Artikel von Michael Cunningham für den New Yorker, der der Jury für Belletristik für den Preis 2012 angehörte. Für weitere Informationen über das Auswahlverfahren von einem anderen Jurymitglied des Pulitzer-Preises für Belletristik aus jüngerer Zeit empfehle ich die Lektüre dieses Artikels der hervorragenden Literaturkritikerin von Salon, Laura Miller.

Kriterien

Die Kriterien für den Pulitzer-Preis für den Roman haben sich in den ersten Jahren des Preises stark verändert. Als Pulitzer den Preis ins Leben rief, sagte er, er solle für „den amerikanischen Roman verliehen werden, der im Laufe des Jahres veröffentlicht wird und der die ganze Atmosphäre des amerikanischen Lebens und den höchsten Standard der amerikanischen Sitten und des amerikanischen Bürgertums am besten darstellt.“ Offenbar hat jemand an der Columbia University (die die Preisverleihung verwaltet) „whole“ in „wholesome“ geändert, bevor der Preis zum ersten Mal verliehen wurde… Sie können sich vorstellen, wie das die Auswahl verfälschen würde, denke ich. Stuckey merkt an, dass die Einhaltung eines so strengen Maßstabs für Manieren und Moral jeden großen amerikanischen Roman, der je geschrieben wurde, disqualifizieren würde, so dass der Pulitzer-Ausschuss nur noch Bücher auswählen würde, die „in eine Sonntagsschulbibliothek passen“. Dem kann ich nicht widersprechen. Offensichtlich äußerten auch einige Kritiker ihre Missbilligung über diesen Standard, der nur etwa ein Jahrzehnt Bestand hatte.

Nach 1928 wurden die Bedingungen für den Preis geändert. Die neue Norm legte fest, dass der Preis für „den amerikanischen Roman, der im Laufe des Jahres veröffentlicht wird, vorzugsweise für einen Roman, der die ganze Atmosphäre des amerikanischen Lebens am besten wiedergibt“, verliehen werden sollte. Es herrschte Verwirrung. Was war mit der Formulierung „der amerikanische Roman“ gemeint, und wie konnte diese Formulierung überhaupt bei der Auswahl helfen? Und was musste ein Roman leisten, um das „ganze“ amerikanische Leben zu erfassen? Dieser neue Standard hielt ein ganzes Jahr an, denn 1930 wurde der Pulitzer-Preis neu definiert als Auszeichnung für „den besten amerikanischen Roman, der während des Jahres veröffentlicht wurde, vorzugsweise einen, der die gesunde Atmosphäre des amerikanischen Lebens am besten darstellt“. Wie Sie sehen, ist das Wort „gesund“ wieder da, und ehrlich gesagt würden Stuckey und ich beide zustimmen, dass es etwas schwierig ist, den besten Roman und den gesündesten Roman auszuwählen und anzunehmen, dass es sich um dasselbe handelt. Die Formulierung macht es ziemlich offensichtlich, dass „best“ Vorrang vor „gesund“ haben sollte, aber auch das würde nicht lange halten.

Im Jahr 1934 wurden die Kriterien weiter vereinfacht, indem die vorherige Formulierung durch „der beste Roman, der während des Jahres von einem amerikanischen Autor veröffentlicht wurde und vorzugsweise vom amerikanischen Leben handelt“ ersetzt wurde. Dieser Preis bleibt zwei Jahre lang bestehen und wird 1936 durch „einen herausragenden Roman des Jahres“ ersetzt. Was für eine merkwürdige Wahl – es ist nicht einmal mehr klar, dass der beste Roman ausgewählt wird, aber es wurden auch keine anderen Kriterien genannt. Und doch ist es dabei geblieben. Die nächste Änderung nach 1936 erfolgte 1947, als das Wort „Roman“ durch „Belletristik in Buchform“ ersetzt wurde (eine Änderung, auf die ich später noch eingehen werde). Seit 2012 ist die verwendete Definition mehr oder weniger eine Kombination aus 1947 und 1934 (ich weiß nicht genau, wann diese Formulierung eingeführt wurde, aber ich hoffe, das herauszufinden) und lautet: „Preis für herausragende Belletristik eines amerikanischen Autors, vorzugsweise über das amerikanische Leben“. Auf einen Blick würde ich sagen, dass die Kriterien nie sehr gut oder sehr klar waren, und dass das, worauf sie sich geeinigt haben, mir fast als ihre schlechtestmögliche Option (was die Auswahl betrifft) und ihre bestmögliche Option (da es ihnen unglaubliche Freiheit gibt) im gleichen Atemzug erscheint.

Das Auswahlverfahren

Zunächst wurde das Verfahren von den Verantwortlichen der Columbia University wie folgt festgelegt: Romanautoren und Verleger konnten jeden amerikanischen Roman, der in dem betreffenden Jahr veröffentlicht wurde, nominieren, indem sie einfach ein Nominierungsschreiben und ein Exemplar des Buches an den Pulitzer-Ausschuss schickten. Die dreiköpfige Jury (und ja, damals waren es ausnahmslos Männer), deren Zusammensetzung im Allgemeinen geheim gehalten wurde, prüfte die Romane und wählte die drei besten aus. Dann stimmten sie ab und leiteten ihre beste Wahl an Columbia weiter. Dieser Roman wurde dann vom Beirat geprüft, der über die Annahme der Empfehlung, die Ersetzung durch einen anderen geeigneten Titel oder die Ablehnung der Preisvergabe in diesem Jahr entschied. Dies war die offizielle Praxis bis 1934 (obwohl damals vieles geheim war und nicht klar ist, ob dieses Verfahren jedes Mal strikt befolgt wurde).

Im Jahr 1934 erhielten die Jurys neue Anweisungen – anstatt einen Titel als „die“ Wahl einzureichen, sollten sie mehrere Romane zusammen mit einer Begründung für die Auswahl jedes Titels einreichen, und der Beirat würde aus der Liste den Roman auswählen, der den Preis erhalten sollte. Selbst dann machten die Jurys oft deutlich, welcher Titel bevorzugt wurde, und offenbar war der Beirat in der Regel bereit, die Präferenz der Jury einfach zu bestätigen.

Die Jurys setzten sich im Allgemeinen aus Akademikern zusammen, die zumindest ein gewisses berufliches Interesse an Belletristik hatten, aber die Juroren waren selten Experten für zeitgenössische Belletristik. Von 1917 bis 1974 hatten nur 5 der 155 Juroren, die in diesem Zeitraum tätig waren, wirkliche Erfahrung als professionelle Romanautoren. Dieser Trend hat sich in den letzten Jahren geändert. So gehörte der dreiköpfigen Jury für den Belletristikpreis 2012 mit Michael Cunningham ein preisgekrönter Romanautor an.

Seit 2012 besteht das Auswahlverfahren darin, dass die dreiköpfige Belletristik-Jury dem Pulitzer-Ausschuss drei „Finalisten“ vorschlägt, deren achtzehn Mitglieder laut Cunningham größtenteils „Journalisten und Akademiker“ sind. Die drei Romane auf der Liste der Finalisten werden nicht in eine Rangfolge gebracht, und die Jury gibt dem Gremium keine Empfehlung, welcher Titel bevorzugt wird (wenn überhaupt). Es steht dem Gremium frei, einen der drei Finalisten auszuwählen, die Jury um einen vierten Finalisten zu bitten oder einen der anderen in Frage kommenden Titel auszuwählen (obwohl das Gremium diesen letzten Schritt nicht getan hat – wenn keiner der Finalisten vom Gremium für den Preis ausgewählt wurde, wie es 2012 der Fall war, entschied das Gremium, keinen Pulitzer-Preis für Belletristik zu vergeben).

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