Articles

Dag in MMA-geschiedenis: Toen Jon Jones verloor nadat hij te creatief was met ellebogen

Het was begin december 2009, en de MMA-wereld was behoorlijk opgewonden over deze nieuwe jongen uit upstate New York.

Jong, maar lang en slungelig met bewegingen zoals we nog nooit hadden gezien. Gekke draaiende bewegingen. Ellebogen vanuit vreemde hoeken. Wat meer is, hij vecht pas iets meer dan een jaar, en met minimale instructie buiten zijn achtergrond als middelbare school en community college worstelaar. Gevraagd naar zijn onorthodoxe, maar duidelijk zeer effectieve slag spel, beweerde hij dat hij het leerde van het kijken naar YouTube-video’s.

Kan je het geloven? Een echte stuk van het werk, deze 22-jarige jongen met de naam van Jon Jones.

Je weet hoe dit verhaal eindigt. Of, op zijn minst, je weet waar het nu staat. Hoe hij de jongste UFC kampioen in de geschiedenis werd. Hoe hij zichzelf cementeerde als een van de grootste vechters aller tijden – dat wil zeggen, als hij niet met zijn hoofd in allerlei zelfveroorzaakte persoonlijke rampspoed liep, zijn titel ontnomen kreeg voor deze overtreding van het voertuig of die mislukte drugstest. Hoe de enige persoon die hem kan verslaan zichzelf is, behalve voor die ene keer, en die ene ongelukkige wending van gebeurtenissen.

Dat is wat we nu over hem weten. Destijds wisten we alleen dat een jonge knul schijnbaar uit het niets was opgedoken, uitgerust met het lichaam en het gereedschap en een schijnbaar grenzeloze fysieke creativiteit, en na drie opeenvolgende overwinningen stond hij op het punt een toppositie te krijgen op een UFC-vechtkaart op kabel-tv waar de hele wereld hem kon zien.

De boeking was logisch. Jones (22-1-1 MMA, 16-1-1 UFC) had het jaar daarvoor zijn debuut gemaakt in de UFC, door voormalig IFL-topper Andre Gusmao via unanieme beslissing te verslaan op UFC 87. Twee dingen vielen daarbij op bij de hardcore fans: 1) Jones’ onorthodoxe gebruik van elleboogstoten waarbij de slagen vanuit alle mogelijke hoeken omhoog en naar binnen en over leken te gaan, en 2) Hij had slechts vier maanden daarvoor zijn eerste MMA-gevecht gehad.

Zoals Jones het later zou vertellen, was de aanleiding voor de overstap naar MMA dat zijn vriendin zwanger was. Omdat hij had geworsteld op de middelbare school en op het Iowa Central Community College, dacht hij dat hij MMA kon doen om wat extra geld te verdienen. Binnen een maand na zijn profdebuut had hij vier overwinningen in evenveel gevechten, waarvan drie door middel van knock-out.

Na het verslaan van Gusmao in zijn eerste UFC-gevecht, ging Jones verder met het verslaan van Stephan Bonnar (met hulp van meer gekke ellebogen) op UFC 94, vervolgens Jake O’Brien op UFC 100. Op het laatste evenement had hij ook de kans gehad om te praten met een steeds bekendere trainer met de naam Greg Jackson, die een van zijn belangrijkste coaches zou worden.

Die reeks overwinningen overtuigde de UFC er blijkbaar van dat Jones klaar was om meer van het podium voor zichzelf te hebben. Dus boekte de UFC hem op 5 december 2009 als tegenstander van voormalig “Ultimate Fighter”-deelnemer Matt Hamill tijdens de TUF 10 Finale in Las Vegas.

Matt Hammill en Jon Jones staan tegenover elkaar voor The Ultimate Fighter 10 Finale.

Toen het realityseizoen van de zwaargewichten ten einde liep, en de beroemde internetbokser Kevin “Kimbo Slice” Ferguson op het voorprogramma stond, beloofde het een hooggewaardeerd evenement te worden. Het toevoegen van de opkomende Jones tegen de populaire Hamill (13-8 MMA, 10-5 UFC), die vers was van een head-kick knock-out van Mark Munoz, leek het must-see TV te maken voor vechtfans.

Hamill had voor het eerst bekendheid gekregen in seizoen 3 van ‘TUF,’ waar hij de eerste dove deelnemer was en een soort toevallige folie voor de uiteindelijke seizoenswinnaar en toekomstige UFC-middengewichtkampioen Michael Bisping. Na drie opeenvolgende overwinningen om zijn UFC-run te beginnen, verloor de voormalige college worstelkampioen een controversiële split decision van Bisping, maar de inspanning hielp hem te stollen als een serieuze speler in de UFC licht zwaargewicht divisie, en dat allemaal voordat Jones zelfs een enkel MMA-gevecht had gehad.

Als Jones zich zorgen maakte over de ervaringskloof, kon je het niet zien. Ik bezocht hem in zijn huis in de staat New York die herfst om een Fight Magazine coververhaal over hem te schrijven voorafgaand aan het Hamill-gevecht. Terwijl hij op een dag zou eindigen als de grote vis in de beroemde Jackson-Wink MMA sportschool in Albuquerque, trainde hij toen nog meestal in de Bombsquad Gym in de buurt van zijn gehuurde huis in Ithaca.

Eigenlijk is het misschien overdreven om het een sportschool te noemen. Eigenlijk was het meer een schuur, de enige kamer van een verder leegstaand bijgebouw in de achtertuin van iemands huis aan een landelijke tweebaansweg die buiten de stad uitkwam. Als hij niet in New Mexico was met Jackson, kon je Jones daar vinden, trainend met een groep amateur- en profvechters die, voor het grootste deel, niet in de buurt van zijn niveau kwamen.

Toen we voor het eerst over Hamill begonnen te praten, herinner ik me dat Jones niets dan complimenteus was, zij het op een zeer algemene manier. Toen ik me ermee bemoeide en Hamills kracht opmerkte, kreeg ik een glimp te zien van Jones’ ware gevoelens.

“Ja, hij is sterk,” zei Jones op een toon die opeens merkbaar anders was. “Slow, though.”

De boodschap kwam heel duidelijk over: hoewel hij het prima vond om naar buiten toe nederig te zijn (althans als er een verslaggever in de buurt was), was Jones niet van plan om te doen alsof hij niet wist hoe goed hij was.

Ze waren het co-main event die avond in Vegas, gaande vlak voordat Roy Nelson Brendan Schaub knock-out koud sloeg om de TUF 10-titel te winnen. Terwijl het verhaal van de tape over het scherm op Spike TV flitste, kon men niet anders dan Jones’ 10-inch reikwijdtevoordeel over Hamill opmerken – of het meer dan 11-jarige verschil in hun leeftijden.

Toen het gevecht begon, merkte UFC-commentator Mike Goldberg tegen zijn broadcastpartner Joe Rogan op over het onderwerp van Jones’ creativiteit als vechter.

“Hij is heel creatief en heel atletisch,” zei Rogan. “Maar ik denk niet dat hij ooit tegenover een worstelaar van het kaliber van Matt Hamill heeft gestaan.”

Een paar minuten later zou Jones gemakkelijk een van Hamills takedown-pogingen verijdelen, hem vervolgens op de mat slaan met een eigen trip voordat hij van side control naar full mount ging.

Onmiddellijk stelde Jones zich op en begon hij slagen op Hamill neer te regenen. De aanval kwam eerst in de vorm van stoten, en vervolgens, toen Hamill zijn gezicht bedekte met zijn onderarmen, in de vorm van vernietigende ellebogen die zich een weg baande door Hamill’s verdediging.

“Hij neemt een aantal grote ellebogen, Mike,” zei Rogan terwijl Jones afwisselde van het slaan van Hamill met zijn rechterarm naar het hameren met zijn linker.

“Jonny ‘Bones’ Jones op zoek om dit gevecht hier in ronde 1 te beëindigen,” zei Goldberg.

Jon Jones op The Ultimate Figher 10 Finale. (UFC Fight Pass)

Terwijl was er een snee ontstaan op de brug van Hamills neus, waarbij het bloed langs beide kanten en in zijn ogen lekte terwijl hij worstelde om aan de slagen te ontsnappen. Jones bleef stoten, af en toe pauzerend om op te kijken naar scheidsrechter Steve Mazzagatti alsof hij wilde controleren of hij niet voor een rookpauze was gegaan.

Mazzagatti leek echter geen interesse te hebben om het gevecht te stoppen, ondanks de overweldigende aanval van Jones en het totale gebrek aan reactie van Hamill. Dus Jones, die zijn vijand had geraakt met stoten en ellebogen van bijna elk type, ging op zoek naar iets nieuws om het gevecht mee te beëindigen. Op dat moment boog zijn rechter elleboog omhoog en vervolgens recht naar beneden in het gezicht van Hamill – één, twee, drie keer.

“Dat is een illegale elleboog, Jon!” schreeuwde Mazzagatti toen de laatste elleboog van Jones naar beneden kwam denderen en Mazzagatti zich naar binnen haastte.

Eindelijk leek het erop dat Jones iets had gedaan dat de scheidsrechter ervan zou overtuigen om zich ermee te bemoeien.

“Je kunt geen 12-to-six doen,” legde Rogan uit tijdens de uitzending, in een poging om wat licht te werpen op een van de minst begrepen regels in MMA. “De up-down elleboog van 12 uur tot zes uur is illegaal.”

Terwijl Mazzagatti Jones naar het midden van de kooi bracht om de juryleden te informeren dat hij één punt aftrok voor de overtreding, lag Hamill voorover op de mat, zijn neus verbrijzeld en zijn gezicht bedekt met bloed.

Matt Hammill op The Ultimate Fighter 10 Finale. (UFC Fight Pass)

Toen Mazzagatti dit merkte, ging hij over Hamill heen staan en vroeg: “Matt, ben je klaar?”

Doof als hij was, kon Hamill de vraag natuurlijk niet horen. En met zijn ogen gehuld in bloed, had hij waarschijnlijk moeite om Mazzagatti’s lippen te lezen toen hij de vraag opnieuw stelde terwijl hij over Hamill knielde, die duidelijk pijn had. Terwijl Hamill naar zijn schouder reikte, wuifde Mazzagatti het gevecht af, het teken van het einde.

“Het is allemaal voorbij!” dreunde Goldberg. “Matt Hamill is verslagen door Jon Jones.”

Jones vierde met zijn armen in de lucht, draaiend in een karrewiel terwijl het kleine publiek juichte. Tijdens de uitzending was er geen enkele aanwijzing dat het resultaat mogelijk iets anders kon zijn dan een overwinning van Jones. Niet totdat UFC-omroeper Bruce Buffer aan de microfoon kwam en aankondigde dat, “als gevolg van opzettelijke ellebogen,” Jones was gediskwalificeerd.

Toen de camera naar het gezicht van Jones flitste, was de blik er een van bijna kinderlijke schok. Toen de camera op de winnaar Hamill werd gericht, werd er een grote snee in zijn neus verzorgd terwijl hij zijn linkerarm voorzichtig tegen zijn lichaam hield.

Jon Jones tijdens The Ultimate Fighter 10 Finale. (UFC Fight Pass)

Toen hij na het gevecht op zijn website schreef, legde Hamill uit dat hij eerder in het gevecht zijn schouder uit de kom had getrokken. Wat betreft de stop, schreef hij: “Afgezien van het maken van een fout, (Jones) deed zijn werk en hij deed het goed. Hij heeft dit gevecht zeker niet verloren, en ik heb zeker niet gewonnen, maar ik denk dat de regels er niet voor niets zijn. Het is wat het is. Ik ging dit gevecht in met het gevoel dat mijn record eigenlijk 9-1 was, dus met deze zogenaamde overwinning zal ik nu mijn record als 9-2 beschouwen.”

Tegen de tijd dat het zijn beurt was om te worden geïnterviewd, leek Jones te zijn hersteld van de eerste schok, hoewel zijn stem nog steeds wankelde toen hij uitlegde dat hij sterker zou terugkomen na het diskwalificatieverlies.

“God is nog steeds echt goed voor me, en het leven is zo geweldig,” zei Jones, voordat hij eraan toevoegde: “Alles gebeurt met een reden.”

Het was Mazzagatti die het zwaarst van de kritiek zou incasseren, en niet voor de eerste of de laatste keer in zijn carrière als scheidsrechter. De man wiens naam uiteindelijk synoniem zou worden voor slechte calls en twijfelachtige stoppages was al op weg om een van de favoriete doelen van UFC-president Dana White te worden, en zijn afhandeling van dit gevecht hielp de zaken niet.

“(Jones) is een jonge knul en als hij naar 30 jaar gaat, kan hij 35-0 zijn en het maakt me ziek dat hij die ‘één’ op zijn record heeft, “zei White jaren later in een Q&A-sessie, nadat Jones UFC-lichtzwaargewichtkampioen was geworden. “Jon Jones is ongeslagen. Die ‘één’ die op zijn record staat, komt door een debiele scheidsrechter die geen idee had wat hij aan het doen was.”

Op het moment van dit schrijven is het nog steeds de enige verliespartij op Jones’ record. Het is misschien ook niet de overweldigende smet die White zich had voorgesteld, al was het maar omdat Jones’ leven buiten de kooi hem van zulke zware concurrentie heeft voorzien.

“Vandaag in de MMA-geschiedenis” is een MMAjunkie-serie gemaakt in samenwerking met MMA History Today, de sociale media-outlet gewijd aan het herbeleven van “een dagelijkse reis door de geschiedenis van onze sport.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.