Articles

Hoe vriendschappen veranderen in de volwassenheid

In de hiërarchie van relaties staan vriendschappen onderaan. Romantische partners, ouders, kinderen – deze komen allemaal op de eerste plaats.

Dit is waar in het leven, en in de wetenschap, waar relatieonderzoek de neiging heeft zich te richten op paren en gezinnen. Wanneer Emily Langan, een universitair hoofddocent communicatie aan het Wheaton College, naar conferenties gaat voor de International Association of Relationship Researchers, zegt ze: “vriendschap is daar het kleinste cluster. Soms is het een panel, als dat al het geval is.”

Vriendschappen zijn unieke relaties omdat we er, in tegenstelling tot familierelaties, voor kiezen om ze aan te gaan. En in tegenstelling tot andere vrijwillige banden, zoals huwelijken en romantische relaties, missen ze een formele structuur. U zou geen maanden gaan zonder te spreken met of het zien van uw significante andere (hopelijk), maar u zou zo lang kunnen gaan zonder contact op te nemen met een vriend.

Toch toont onderzoek na onderzoek na onderzoek aan hoe belangrijk de vrienden van mensen zijn voor hun geluk. En hoewel vriendschappen de neiging hebben te veranderen naarmate mensen ouder worden, is er enige consistentie in wat mensen van hen willen.

“Ik heb geluisterd naar iemand zo jong als 14 en iemand zo oud als 100 praten over hun goede vrienden, en drie verwachtingen van een goede vriend die ik mensen hoor beschrijven en waarderen over de hele levensloop,” zegt William Rawlins, de Stocker Professor of Interpersonal Communication aan de Ohio University. “Iemand om mee te praten, iemand om afhankelijk van te zijn en iemand om van te genieten. Deze verwachtingen blijven hetzelfde, maar de omstandigheden waaronder ze worden vervuld, veranderen.”

De vrijwillige aard van vriendschap maakt het onderhevig aan de grillen van het leven op een manier die meer formele relaties niet zijn. In de volwassenheid, als mensen opgroeien en weggaan, zijn vriendschappen de relaties die de meeste kans lopen een klap te krijgen. Je zit vast aan je familie, en je geeft voorrang aan je echtgenoot. Maar waar je vroeger in een oogwenk naar Jonny’s huis kon rennen om te zien of hij buiten kon komen spelen, moet je nu aan Jonny vragen of hij over twee weken een paar uurtjes tijd heeft om iets te gaan drinken.

Het mooie, bijzondere van vriendschap, dat vrienden vrienden zijn omdat ze dat willen zijn, dat ze voor elkaar kiezen, is “een dubbelagent,” zegt Langan, “want ik kan kiezen om erin te stappen, en ik kan kiezen om eruit te stappen.”

More Stories

Door het leven heen, van de lagere school tot het bejaardentehuis, blijft vriendschap gezondheidsvoordelen opleveren, zowel mentaal als fysiek. Maar als het leven sneller gaat, verschuiven de prioriteiten en verantwoordelijkheden van mensen, en vriendschappen worden beïnvloed, ten goede, of vaak, helaas, ten kwade.

* *

De saga van volwassen vriendschap begint goed genoeg. “Ik denk dat jongvolwassenheid de gouden leeftijd is om vriendschappen te vormen,” zegt Rawlins. “Vooral voor mensen die het voorrecht en de zegen hebben om naar de universiteit te kunnen gaan.”

Tijdens de jongvolwassenheid worden vriendschappen complexer en betekenisvoller. In de kindertijd zijn vrienden meestal andere kinderen die leuk zijn om mee te spelen; in de adolescentie is er veel meer zelfonthulling en steun tussen vrienden, maar adolescenten zijn nog steeds hun identiteit aan het ontdekken en leren wat het betekent om intiem te zijn. Hun vriendschappen helpen hen daarbij.

Maar “in de adolescentie hebben mensen een echt handelbaar zelf,” zegt Rawlins. “Ze zullen veranderen.” Hoeveel band T-shirts van Hot Topic eindigen triest verfrommeld op de bodem van dressoir laden omdat de vrienden van de eigenaren zeiden dat de band was lame? De wereld zal het misschien nooit weten. Tegen de jonge volwassenheid zijn mensen meestal een beetje zekerder van zichzelf, meer geneigd om vrienden te zoeken die hun waarden over de belangrijke dingen delen, en de kleine dingen te laten zijn.

Om samen te gaan met hun nieuwe verfijnde benadering van vriendschap, hebben jonge volwassenen ook tijd om aan hun vrienden te besteden. Volgens de Encyclopedia of Human Relationships brengen veel jonge volwassenen 10 tot 25 uur per week door met vrienden, en de 2014 American Time Use Survey ontdekte dat mensen van 20 tot 24 jaar gemiddeld de meeste tijd per dag doorbrachten met socialiseren van elke leeftijdsgroep.

College is een omgeving die dit vergemakkelijkt, met keggers en nauwe wijken, maar zelfs jonge volwassenen die niet naar de universiteit gaan, hebben minder kans op een aantal van de verantwoordelijkheden die tijd met vrienden kunnen wegnemen, zoals trouwen, of de zorg voor kinderen of oudere ouders.

Vriendschapsnetwerken zijn van nature ook dichter, in de jeugd, wanneer de meeste mensen die je ontmoet naar je school gaan of in je stad wonen. Als mensen verhuizen voor school, werk en familie, verspreiden de netwerken zich. Verhuizen naar een andere stad voor de universiteit is voor sommige mensen de eerste ervaring met deze afstand. In een longitudinale studie die paren van beste vrienden gedurende 19 jaar volgde, ontdekte een team onder leiding van Andrew Ledbetter, een universitair hoofddocent communicatiewetenschappen aan de Texas Christian University, dat de deelnemers in die periode gemiddeld 5,8 keer waren verhuisd.

“Ik denk dat dat gewoon een soort deel van het leven is in de zeer mobiele en op hoog niveau transport- en communicatietechnologie gebaseerde samenleving die we hebben,” zegt Ledbetter. “We denken er niet over na hoe dat het sociale weefsel van ons leven schaadt.”

We zijn niet verplicht aan onze vrienden zoals we dat zijn aan onze romantische partners, onze banen en onze gezinnen. We zullen verdrietig zijn om te gaan, maar gaan zullen we. Dit is een van de inherente spanningen van vriendschappen, die Rawlins “de vrijheid om onafhankelijk te zijn en de vrijheid om afhankelijk te zijn” noemt.”

“Waar ben je gesitueerd?” vraagt Rawlins me, tijdens het uitleggen van deze spanning. “Washington, D.C.,” zeg ik hem.”

“Waar heb je gestudeerd?”

“Chicago.”

“Oké, dus je bent in Chicago, en je hebt daar goede vrienden. Je zegt: ‘Ah, ik heb een geweldige kans in Washington…’ en zegt: ‘Julie, die moet je nemen!’ en zegt in feite: ‘Je bent vrij om te gaan. Ga daarheen, doe dat, maar als je me nodig hebt, ben ik er voor je.””

Ik wou dat hij mij niet als voorbeeld zou gebruiken. Het maakt me verdrietig.

* * *

Als mensen op middelbare leeftijd komen, hebben ze de neiging meer eisen aan hun tijd te stellen, vele daarvan dringender dan vriendschap. Het is immers gemakkelijker om het bijpraten met een vriend uit te stellen dan het toneelstuk van je kind of een belangrijke zakenreis over te slaan. Het ideaal van de verwachtingen van mensen voor vriendschap staat altijd op gespannen voet met de realiteit van hun leven, zegt Rawlins.

“Het echte bitterzoete aspect is dat jongvolwassenheid begint met al deze tijd voor vriendschap, en vriendschap heeft gewoon dit uitbundige, diepgaande belang voor het uitzoeken wie je bent en wat de volgende stap is,” zegt Rawlins. “En aan het eind van de jongvolwassenheid heb je geen tijd meer voor de mensen die je hebben geholpen al die beslissingen te nemen. De tijd wordt grotendeels gestoken in banen en gezinnen. Niet iedereen trouwt of krijgt kinderen, natuurlijk, maar zelfs degenen die single blijven, zien hun vriendschappen waarschijnlijk beïnvloed door de koppels van anderen. “De grootste afname van vrienden in de loop van het leven vindt plaats wanneer mensen trouwen,” zegt Rawlins. “En dat is ironisch, want op dat moment nodigen mensen hun beider vrienden uit, dus het is een soort laatste prachtige en dramatische bijeenkomst van de vrienden van beide mensen, maar daarna neemt het af.”

In een reeks interviews die hij in 1994 deed met Amerikanen van middelbare leeftijd over hun vriendschappen, schreef Rawlins dat “een bijna tastbare ironie deze discussies over hechte of ‘echte’ vriendschap doortrok.” Zij definieerden vriendschap als “er zijn” voor elkaar, maar meldden dat zij zelden tijd hadden om door te brengen met hun meest gewaardeerde vrienden, hetzij door omstandigheden, hetzij door het eeuwenoude probleem van goede bedoelingen en slechte opvolging: “Vrienden die op een steenworp afstand van elkaar woonden vonden dat … het plannen van gelegenheden om wat tijd samen door te brengen of te delen essentieel was,” schrijft Rawlins. “Verscheidene zeiden echter dat er vaak meer over deze gelegenheden werd gepraat dan dat ze werden verwezenlijkt.”

Tijdens hun leven maken en houden mensen op verschillende manieren vrienden. Sommigen zijn onafhankelijk, maken vrienden waar ze ook gaan, en hebben misschien meer vriendschappelijke kennissen dan diepe vriendschappen. Anderen zijn kieskeurig, wat betekent dat ze een paar beste vrienden hebben met wie ze door de jaren heen close blijven, maar de diepe investering betekent dat het verlies van een van die vrienden verwoestend zou zijn. De meest flexibele zijn de acquisitieve – mensen die in contact blijven met oude vrienden, maar doorgaan met het maken van nieuwe terwijl ze zich door de wereld bewegen.

Rawlins zegt dat alle nieuwe vrienden die mensen op middelbare leeftijd zouden kunnen maken waarschijnlijk zullen worden geënt op andere soorten relaties – zoals met collega’s, of ouders van de vrienden van hun kinderen – omdat het voor volwassenen met tijdgebrek gemakkelijker is om vrienden te maken wanneer ze al een excuus hebben om samen tijd door te brengen. Als gevolg daarvan kan de vaardigheid “vrienden maken” atrofiëren. “We vroegen mensen ons het verhaal te vertellen van de laatste persoon met wie ze bevriend raakten, hoe ze van kennis naar vriend gingen,” zegt Langan. “Het was interessant dat mensen een beetje worstelden.”

* *

Maar als je drukte uitzet over de levensloop, maakt het een parabool. De taken die onze tijd in beslag nemen, nemen af op oudere leeftijd. Zodra mensen met pensioen gaan en hun kinderen zijn opgegroeid, lijkt er weer meer tijd te zijn voor het gedeelde-leven soort vriendschap. Mensen hebben de neiging weer contact te zoeken met oude vrienden met wie ze het contact hebben verloren. En het lijkt dringender om tijd met hen door te brengen – volgens de sociaal-emotionele selectiviteitstheorie beginnen mensen tegen het einde van hun leven voorrang te geven aan ervaringen die hen op dat moment het gelukkigst maken, waaronder tijd doorbrengen met goede vrienden en familie.

En sommige mensen slagen er inderdaad in om levenslang vrienden te blijven, of in ieder geval voor een aanzienlijk deel van hun leven. Maar wat voorspelt wie de maalstroom van middelbare leeftijd zal doorstaan en er zal zijn in de zilveren eeuw van vriendschap?

Of mensen hun oude vrienden vasthouden of uit elkaar groeien, lijkt neer te komen op toewijding en communicatie. In Ledbetter’s longitudinale studie van beste vrienden voorspelde het aantal maanden dat vrienden in 1983 meldden dat ze hecht waren, of ze in 2002 nog steeds hecht waren, wat suggereert dat hoe meer je al in een vriendschap hebt geïnvesteerd, hoe groter de kans is dat je het volhoudt. Uit ander onderzoek is gebleken dat mensen het gevoel moeten hebben dat ze evenveel uit de vriendschap halen als ze erin steken, en dat die gelijkheid het blijvende succes van een vriendschap kan voorspellen.

Hangen met een stel levenslange beste vrienden kan vervelend zijn, omdat de jarenlange inside grappen en verwijzingen hun communicatie vaak onverstaanbaar maken voor buitenstaanders. Maar dit soort gedeelde taal is een deel van wat vriendschappen duurzaam maakt. In de longitudinale studie konden de onderzoekers ook de toekomstige hechtheid van vrienden voorspellen door te kijken hoe goed ze in 1983 presteerden in een woordraadspel. (Het spel was vergelijkbaar met Taboo, in die zin dat de ene partner aanwijzingen gaf over een woord zonder het daadwerkelijk te zeggen, terwijl de andere raadde.)

“Dergelijke communicatievaardigheden en wederzijds begrip kunnen vrienden helpen bij een succesvolle overgang door levensveranderingen die de stabiliteit van vriendschappen bedreigen,” leest de studie. Vrienden hoeven niet per se vaak of ingewikkeld te communiceren, maar alleen op vergelijkbare wijze.

Natuurlijk kunnen mensen op meer manieren dan ooit met vrienden communiceren, en de mediamultiplexiteitstheorie suggereert dat hoe meer platforms via welke vrienden communiceren – sms’en en e-mailen, elkaar grappige Snapchats en links op Facebook sturen, en elkaar in persoon zien – hoe sterker hun vriendschap is. “Als we alleen de Facebook-band hebben, is dat waarschijnlijk een vriendschap die een groter risico loopt om de toekomst niet te overleven,” zegt Ledbetter.

Hoewel je zou denken dat we inmiddels allemaal beter zouden weten dan een harde lijn te trekken tussen online relaties en “echte” relaties, zegt Langan dat haar studenten “echt” nog steeds gebruiken om “in-person” te betekenen.”

Er zijn vier hoofdniveaus van het onderhouden van een relatie, en digitale communicatie werkt beter voor sommigen dan voor anderen. Het eerste is het in leven houden van een relatie, gewoon om hem in stand te houden. “Gelukkige verjaardag” zeggen op Facebook, een tweet van een vriend liken – dit zijn de life-support machines van vriendschap. Ze houden het ademend, maar mechanisch.

Next is het houden van een relatie op een stabiel niveau van nabijheid. “Ik denk dat je dat ook online kunt doen,” zegt Langan. “Omdat de platforms breed genoeg zijn in termen van het kunnen schrijven van een bericht, het kunnen sturen van wat ondersteunende opmerkingen als dat nodig is.” Het is soms ook mogelijk om een relatie online te repareren (een ander onderhoudsniveau), afhankelijk van hoe erg het was gebroken-terug in contact komen met iemand, of het sturen van een welgemeende verontschuldigingsmail.

“Maar dan wanneer je naar het volgende niveau gaat, dat is: Kan ik er een bevredigende relatie van maken? Dat is denk ik waar de lijn begint te breken,” zegt Langan. “Want wat er vaak gebeurt, is dat mensen denken aan bevredigende relaties als meer dan een online aanwezigheid.”

Sociale media maken het mogelijk om meer vriendschappen te onderhouden, maar meer oppervlakkig. En het kan ook relaties in leven houden die anders zouden (en misschien zouden moeten) zijn uitgestorven.

“Het feit dat Tommy, die ik kende toen ik 5 was, nog steeds op mijn Facebook-feed staat, is bizar voor mij,” zegt Langan. “Ik heb geen enkele connectie met Tommy’s huidige leven, en als ik 25 jaar geleden terug zou gaan, zou ik dat ook niet hebben. Tommy zou een herinnering voor me zijn. Ik heb Tommy echt al 35 jaar niet meer gezien. Waarom zou het mij iets kunnen schelen dat Tommy’s zoon net is toegelaten tot Notre Dame? Joepie voor hem. Hij is relatief een vreemde voor mij. Maar in het huidige tijdperk van gemedieerde relaties, hoeven die relaties nooit te verjaren.”

Op middelbare leeftijd hebben mensen waarschijnlijk veel vrienden verzameld van verschillende banen, verschillende steden en verschillende activiteiten, die elkaar helemaal niet kennen. Deze vriendschappen vallen in drie categorieën uiteen: actief, sluimerend, en herdenkend. Vriendschappen zijn actief als je regelmatig contact hebt; als je een beroep op hen kunt doen voor emotionele steun en het niet vreemd zou zijn; als je zo’n beetje weet wat er op dit moment in hun leven omgaat. Een slapende vriendschap heeft een geschiedenis; misschien hebben jullie elkaar al een tijdje niet gesproken, maar je ziet die persoon nog steeds als een vriend. Je zou blij zijn van hem te horen, en als je in zijn stad was, zou je zeker afspreken.

Een herdenkingsvriend is niet iemand van wie je verwacht iets te horen, of te zien, misschien wel nooit meer. Maar ze waren belangrijk voor je op een eerder moment in je leven, en je denkt om die reden met liefde aan ze terug, en beschouwt ze nog steeds als een vriend.

Facebook maakt de dingen vreemd door deze vrienden voortdurend in je perifere gezichtsveld te houden. Het is in strijd met wat ik noem de kampvriendenregel van herdenkingsvriendschappen: Het maakt niet uit hoe close je was met je beste vriend van het zomerkamp, het is altijd ongemakkelijk om contact te houden als de school weer begint. Want je kampelf is niet je schoolelf, en het verwatert de magie van de herinnering een beetje om te proberen een bleke imitatie te doen van wat je had.

Hetzelfde geldt voor vrienden die je alleen online ziet. Als je je vrienden nooit in levende lijve ziet, deel je niet zozeer ervaringen, maar houd je elkaar alleen op de hoogte van je afzonderlijke levens. Het wordt een relatie gebaseerd op verhalen vertellen in plaats van gedeeld leven – niet slecht, maar gewoon niet hetzelfde.

* *

“Dit is één ding dat ik je echt wil vertellen,” zegt Rawlins. “Vriendschappen zijn altijd vatbaar voor omstandigheden. Als je denkt aan alle dingen die we moeten doen – we moeten werken, we moeten voor onze kinderen zorgen, of voor onze ouders – dan kiezen vrienden ervoor om dingen voor elkaar te doen, zodat we ze kunnen uitstellen. Ze vallen door de mazen van het net.

Na de jongvolwassenheid, zegt hij, zijn de redenen dat vrienden ophouden vrienden te zijn meestal bijkomstig – te wijten aan dingen buiten de relatie zelf. Een van de bevindingen van Langan’s “vriendschapsregels” studie was dat “volwassenen de behoefte voelen om beleefder te zijn in hun vriendschappen,” zegt ze. “We hebben niet het gevoel dat we, als we volwassen zijn, veel van onze vrienden kunnen eisen. Het is niet eerlijk; zij hebben andere dingen aan hun hoofd. Dus verwachten we niet meer zoveel, en dat vind ik een beetje triest, dat we daar van weglopen.” Omwille van de beleefdheid.

Maar de dingen die vriendschap kwetsbaar maken, maken haar ook flexibel. De ondervraagden van Rawlins beschouwden hun vriendschappen als ononderbroken, zelfs als ze lange periodes doormaakten waarin ze geen contact meer hadden. Dit is een vrij zonnige kijk – je zou er niet van uitgaan dat je nog steeds op goede voet staat met je ouders als je al maanden niets van hen hebt gehoord. Maar bij vrienden is de standaardaanname dat je nog steeds vrienden bent.

“Zo blijven vriendschappen bestaan, omdat mensen aan elkaars verwachtingen voldoen. En als we ontspannen verwachtingen voor elkaar hebben, of we hebben zelfs verwachtingen opgeschort, dan is er een gevoel waarin we ons dat realiseren,” zegt Rawlins. “Een zomer als je 10 bent, drie maanden is een dertigste van je leven. Als je 30 bent, wat is het dan? Het voelt als een oogwenk.”

Misschien zijn vrienden meer bereid om lange onderbrekingen in de communicatie te vergeven omdat ze de snelheid van het leven ook acuut voelen. Het is triest, zeker, dat we niet meer vertrouwen op onze vrienden zo veel als we volwassen worden, maar het maakt een ander soort relatie, gebaseerd op een wederzijds begrip van elkaars menselijke beperkingen. Het is niet ideaal, maar het is echt, zoals Rawlins zou kunnen zeggen. Vriendschap is een relatie waaraan geen andere voorwaarden zijn verbonden dan die welke je zelf kiest, een relatie waarin je er gewoon bent, zo goed als je kunt.

Verdere video

Een korte film over levenslange vriendschappen die ontstaan tijdens het hockeyen

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.