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Embora a causa da doença de Alzheimer continue a ser um mistério, as placas amilóides que são tóxicas para as células cerebrais são indicadores conhecidos da doença.

A nova pesquisa mostrou que essas placas começam no mesmo lugar e se espalham da mesma forma no cérebro das pessoas com apneia obstrutiva do sono, como naquelas com Alzheimer.

O estudo clínico dos pesquisadores australianos e islandeses, liderado pela Universidade RMIT, é publicado na revista Sleep.

O professor Stephen Robinson, investigador de chumbo, disse que os cientistas sabem que as duas doenças estão relacionadas, mas o que impulsiona a ligação ainda não está claro.

“Sabemos que se você tem apnéia do sono na meia-idade, é mais provável que você desenvolva Alzheimer quando for mais velho, e se você tem Alzheimer é mais provável que você tenha apnéia do sono do que outras pessoas de sua idade”, disse ele.

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“A conexão está lá, mas desanexar as causas e os mecanismos biológicos continua sendo um enorme desafio.

“O nosso estudo é o primeiro a encontrar placas amilóides tipo Alzheimer no cérebro de pessoas com apneia obstrutiva do sono clinicamente validada.

“É um avanço importante na nossa compreensão das ligações entre estas condições e abre novos caminhos para os investigadores que se esforçam por desenvolver terapias para tratar e, esperemos, prevenir a doença de Alzheimer”

Significativamente, a gravidade da apneia do sono foi ligada a uma acumulação correspondente de placas amilóides.

O estudo descobriu que o tratamento com pressão positiva contínua nas vias aéreas (CPAP) — a abordagem padrão para apneia moderada a grave do sono — não fez diferença para a quantidade de placas encontradas no cérebro.

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Ligação do dano cerebral

Apneia obstrutiva do sono (AOS) é uma condição grave que ocorre quando a respiração de uma pessoa é interrompida repetidamente durante o sono.

OSA é cada vez mais comum, afetando mais de 936 milhões de pessoas em todo o mundo e até 30% das pessoas idosas.

Alzheimer é a forma mais comum de demência, afetando até 70% de todas as pessoas com demência, sendo a idade o maior fator de risco para o desenvolvimento da doença.

O novo estudo investigou a extensão dos indicadores semelhantes ao Alzheimer no tecido da autópsia a partir do hipocampo de 34 pessoas e do tronco cerebral de 24 pessoas com AOS.

Os investigadores procuraram tanto placas amilóides como emaranhados neurofibrilares, outro indicador conhecido da doença de Alzheimer.

O hipocampo é a parte do cérebro associada à memória.

Na doença de Alzheimer, placas e emaranhados aparecem primeiro em uma área cortical próxima e depois se movem para o hipocampo, antes de se espalharem para o resto do córtex.

Embora o estudo tenha encontrado placas e emaranhados no cérebro de pessoas com apneia do sono, as placas mostraram uma associação mais forte com apneia grave do sono.

“Em casos de apneia leve do sono, só conseguimos encontrar placas e emaranhados na área cortical próxima ao hipocampo, precisamente onde foram encontrados pela primeira vez na doença de Alzheimer”, disse Robinson, pesquisador da Escola de Saúde e Ciências Biomédicas da RMIT e do Instituto de Saúde de Austin para Respiração e Sono (IBAS).

Os sujeitos da pesquisa não mostraram sintomas clínicos de demência antes de morrerem, sugerindo que podem ter estado numa fase precoce de pré-demência.

“Enquanto algumas pessoas podem ter tido um leve comprometimento cognitivo ou demência não diagnosticada, nenhuma teve sintomas suficientemente fortes para um diagnóstico oficial, mesmo que algumas tivessem uma densidade de placas e emaranhados suficientemente alta para se qualificarem como doença de Alzheimer”, disse Robinson.

“A próxima etapa da nossa pesquisa será continuar a analisar estas amostras para obter uma compreensão completa da neuropatologia, incluindo sinais de inflamação e alterações nos vasos sanguíneos que fornecem nutrientes ao cérebro.

“O tamanho da amostra para este estudo foi limitado, por isso também gostaríamos de trabalhar para estabelecer um estudo clínico com uma coorte maior”

Os pesquisadores reconhecem o apoio do Landspitali Biobank, Islândia.

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