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Compreender os Outros – História das Ciências Humanas

Susan Lanzoni. Empatia: A History; New Haven and London: Yale University Press; 408 páginas; hardback $30.00; ISBN: 9780300222685

por Sarah Chaney

Alguns anos atrás, eu assisti a um colóquio sobre empatia na Universidade de Oxford. Os organizadores deste evento estavam justamente preocupados com as definições vagas e variadas de empatia na pesquisa e prática médica e procuraram remediar isso. Embora eles tivessem encontrado uma série de ensaios clínicos que supostamente mediam a empatia, a palestra introdutória observou, cada um deles deu uma definição ligeiramente diferente do que eles estavam realmente medindo! Como mostra a história abrangente da empatia de Susan Lanzoni, essa confusão conceitual em torno da empatia não é nova. Mesmo após uma explosão de interesse no termo através dos anos 1950 e 1960, em 1979 o psicólogo social americano Kenneth B. Clark declarou-se consternado pela falta de “uma definição clara e uma abordagem teórica abrangente” do assunto (p. 248).

Como Lanzoni mostra nesta genealogia, a confusão reside até certo ponto no fato de que o significado do termo “mudou tão radicalmente que seu significado original se transformou em seu oposto” (p. 8). Lanzoni deixa essa mudança clara ao delinear uma enorme gama de exemplos de estudos nos quais a empatia não significa o que o leitor moderno poderia esperar. Para tomar apenas um exemplo de muitos, quando o psicólogo Edward Bullough descobriu em 1908 que seus sujeitos descreveram as luzes coloridas como tendo um temperamento ou caráter particular, ele chamou isso de “empatia” (p. 52). Mesmo no século XXI, muitas formas de empatia existem: “desde a ressonância emocional e o contágio, à avaliação cognitiva e tomada de perspectiva, e a uma preocupação empática com outra que suscita uma intervenção útil” (p. 252). Embora o livro tenha uma abordagem cronológica do assunto, a diversidade de diferentes significados em jogo em qualquer período é assim esclarecida ao longo de todo o livro.

Lanzoni registra o primeiro uso do termo “empatia” simultaneamente em inglês em 1908 pelos psicólogos James Ward e Edward Titchener, usado em ambos os casos como uma tradução do Einfühlung alemão. Jeffrey Aronson datou isto um pouco mais cedo, encontrando a palavra inglesa empatia em The Philosophical Review of 1895. Quibbles sobre a data exata à parte, porém, Lanzoni enfatiza, com razão, a importância das origens da empatia no Einfühlung estético (a empatia foi posteriormente traduzida de volta para a psicologia alemã como “empathie”). A empatia surgiu assim a partir da apreciação da arte e foi inicialmente conceptualizada como uma capacidade de se projectar numa obra de arte ou num objecto; as definições psicológicas iniciais também incorporavam esta noção de empatia como uma extensão ou projecção do eu. No entanto, no período pós-guerra, a empatia tornou-se cada vez mais vista como uma forma de compreender os outros, uma noção que era particularmente proeminente no campo do trabalho social. Foi esta última ideia de empatia que foi popularizada após a Segunda Guerra Mundial.

De facto, a distinção não é muito clara ou pura na prática. Na verdade, Lanzoni cita o psicólogo e filósofo alemão Theodor Lipps como tendo sugerido que Einfühlung era uma forma de suportar as emoções dos outros já em 1903, enquanto as definições neurocientíficas modernas muitas vezes remetem à empatia estética através dos elos feitos às imagens visuais e ao movimento (p. 265). Para facilitar a narrativa, porém, Lanzoni divide a história da empatia em nove estágios históricos. Ela começa com a empatia nas artes como uma forma de “sentir em objetos” e se fecha com neurônios espelho como expressão de empatia nas neurociências modernas. No caminho, o livro inclui o laboratório experimental, a arte e a dança moderna, o hospital psiquiátrico, o trabalho social, a psicometria, as dependências populares da empatia e a política da psicologia social. Enquanto os precursores, na introdução da palavra, incluem investigação estética e psicológica em toda a Europa, a segunda metade do livro tende a focar mais de perto nos Estados Unidos. Isto é talvez o oposto do que se poderia esperar, à medida que a era do pós-guerra avançava para uma suposta cultura internacional. Uma explicação mais detalhada das razões para o foco escolhido teria assim sido útil para o leitor, ou a reflexão ocasional sobre como o campo norte-americano complementou ou diferiu da pesquisa em outros lugares.

Os capítulos variam em sua apresentação: alguns quadros mudam durante um período em uma área particular como o trabalho social, outros focalizam com mais detalhes uma pessoa ou teoria específica. Um bom exemplo da abordagem anterior é o capítulo seis, sobre a medição da empatia no pós-guerra, um relato abrangente dos esforços norte-americanos para testar a empatia na sequência do teste de Rosalind Dymond na Universidade Cornell em 1948. Esses testes são destacados por Lanzoni, pois marcaram uma mudança na compreensão da empatia de um empreendimento criativo para uma “compreensão precisa dos pensamentos de outrem” (p. 176). Em contraste, o capítulo 8 sobre a relação entre psicologia social, raça e política dos anos 60, enfoca amplamente o psicólogo social Kenneth B. Clark. Isso parece ser um interesse particular de Lanzoni (ela também escreveu sobre Clark para o Washington Post) e ela tece sensivelmente as preocupações de Clark sobre a centralidade da ganância capitalista na sociedade branca americana, e o preconceito como doença social, em suas pesquisas psicológicas sobre o tema da empatia. Isso culminou na publicação de Clark’s Dark Ghetto em 1965, uma etologia de Harlem com o objetivo explícito de “informar, gerar sentimentos e galvanizar a ação social” (p. 240).

Às vezes, a quantidade de conteúdo significa que Lanzoni veleja para um estilo bastante descritivo. Alguns capítulos são pesados em listas cronológicas de contribuições com menos foco em como elas se encaixam em um quadro mais amplo. O capítulo 3, sobre empatia na arte e dança moderna, amostra forex, poderia ter sido editado e combinado com o capítulo anterior para indicar as ligações entre psicologia experimental e estética em um caminho mais direcionado. E embora o material sobre Clark seja sem dúvida interessante, teria sido útil um maior grau de contextualização no movimento dos direitos civis contemporâneos (que se limita a acenar com a cabeça de passagem). Há também algumas ausências significativas. Por exemplo, enquanto debates ocasionais em torno da distinção entre empatia, simpatia e compaixão emergem brevemente (como a afirmação de Edward Titchener de que a simpatia se referia ao sentimento de companheiros, enquanto a simpatia refletia um sentimento imaginado, mas pouco familiar), o leitor fica se perguntando por que não foi dada mais atenção à interação e ao conflito entre essas idéias.

Overtudo, no entanto, o livro de Lanzoni traça as complexas mudanças no sentido de que a empatia passou pelo século passado, e argumenta convincentemente que grande parte dessa confusão permanece até hoje. Como Lanzoni reconhece, a empatia é freqüentemente enfatizada como uma capacidade humana vital, algo que tem o poder de moldar a sociedade para melhor. Será que continuamos incapazes de explicar de forma convincente o que é exatamente ou como funciona? Talvez não, conclui Lanzoni, desde que estejamos cientes desta complexidade. Em todas as suas definições, a empatia é caracterizada como uma “tecnologia do eu”. Isto significa que a compreensão de sua complexa história pode servir para aumentar nossa capacidade de fazer conexões.

Sarah Chaney é pesquisador no Queen Mary Centre for the History of the Emotions, no projeto ‘Living With Feeling’ financiado pelo Wellcome Trust. A sua investigação actual centra-se na história da compaixão nos cuidados de saúde, desde o final do século XIX até aos dias de hoje, e inclui uma exposição a abrir no Royal College of Nursing Library and Heritage Centre, em Dezembro de 2019. A sua pesquisa anterior tem sido na história da psiquiatria, em particular o tema das lesões auto-infligidas. A sua monografia, Psyche on the Skin: A History of Self-Harmis publicada em brochura em Julho de 2019 (publicada pela primeira vez em 2017).

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