Articles

Hur vänskapsrelationer förändras i vuxen ålder

I hierarkin av relationer ligger vänskapsrelationer längst ner. Romantiska partners, föräldrar, barn – alla dessa kommer först.

Detta gäller i livet och inom vetenskapen, där relationsforskningen tenderar att fokusera på par och familjer. När Emily Langan, biträdande professor i kommunikation vid Wheaton College, åker till konferenser för International Association of Relationship Researchers, säger hon att ”vänskap är det minsta klustret där. Ibland är det en panel, om ens det.”

Vänskapsrelationer är unika relationer eftersom vi, till skillnad från familjerelationer, väljer att ingå i dem. Och till skillnad från andra frivilliga band, såsom äktenskap och romantiska relationer, saknar de en formell struktur. Du skulle inte gå månader utan att tala med eller träffa din partner (förhoppningsvis), men du kan gå lika länge utan att kontakta en vän.

Sedan dess visar undersökning efter undersökning efter undersökning hur viktiga människors vänner är för deras lycka. Och även om vänskapen tenderar att förändras när människor åldras finns det en viss samstämmighet i vad människor vill ha av dem.

”Jag har lyssnat på någon som är så ung som 14 år och någon som är så gammal som 100 år när de har pratat om sina nära vänner, och tre förväntningar på en nära vän som jag hör människor beskriva och värdera under hela livsförloppet”, säger William Rawlins, Stocker-professor i interpersonell kommunikation vid Ohio University. ”Någon att prata med, någon att vara beroende av och någon att njuta av. Dessa förväntningar förblir desamma, men omständigheterna under vilka de förverkligas förändras.”

Vänskapens frivilliga karaktär gör att den är föremål för livets nycker på ett sätt som mer formella relationer inte är. I vuxen ålder, när människor växer upp och försvinner, är vänskapsrelationer de relationer som är mest benägna att ta stryk. Du är fast med din familj, och du kommer att prioritera din make/maka. Men där du en gång i tiden kunde springa över till Jonnys hus med kort varsel och se om han kunde komma ut för att spela, måste du nu fråga Jonny om han har några timmar på sig för att ta en drink om två veckor.

Den vackra, speciella saken med vänskap, att vänner är vänner för att de vill vara det, att de väljer varandra, är ”en dubbelagent”, säger Langan, ”för jag kan välja att gå in, och jag kan välja att gå ut.”

Mera berättelser

Under hela livet, från grundskolan till ålderdomshemmet, fortsätter vänskapen att ge hälsovinster, både mentala och fysiska. Men i takt med att livet accelererar ändras människors prioriteringar och ansvarsområden, och vänskapen påverkas, till det bättre eller ofta, sorgligt nog, till det sämre.

* * * *

Sagan om vuxenvänskap börjar ganska bra. ”Jag tror att unga vuxna är den gyllene åldern för att bilda vänskap”, säger Rawlins. ”Särskilt för människor som har förmånen och välsignelsen att kunna gå på college.”

Under det unga vuxenlivet blir vänskapen mer komplexa och meningsfulla. I barndomen är vännerna oftast andra barn som är roliga att leka med; i tonåren finns det mycket mer självutlämnande och stöd mellan vänner, men ungdomar upptäcker fortfarande sin identitet och lär sig vad det innebär att vara intim. Deras vänskap hjälper dem att göra det.

Men ”i tonåren har människor ett riktigt lätthanterligt jag”, säger Rawlins. ”De kommer att förändras.” Hur många band-T-shirts från Hot Topic hamnar sorgligt skrynkliga längst ner i byrålådan för att ägarens vänner tyckte att bandet var lamt? Världen kanske aldrig får veta det. I unga vuxen ålder är människor vanligtvis lite säkrare i sig själva, mer benägna att söka upp vänner som delar deras värderingar när det gäller de viktiga sakerna och låta de små sakerna vara.

För att följa med sin nya sofistikerade inställning till vänskap har unga vuxna också tid att ägna åt sina vänner. Enligt Encyclopedia of Human Relationships tillbringar många unga vuxna mellan 10 och 25 timmar i veckan med vänner, och enligt den amerikanska undersökningen om tidsanvändning 2014 fann man att personer i åldern 20-24 år tillbringade i genomsnitt mest tid per dag med att umgås av alla åldersgrupper.

College är en miljö som underlättar detta, med keggers och nära relationer, men även unga vuxna som inte går på college är mindre benägna att ha några av de ansvarsområden som kan ta bort tiden med vänner, till exempel giftermål, eller att ta hand om barn eller äldre föräldrar.

Vänskapsnätverken är också naturligt tätare i ungdomsåren, när de flesta av de människor som du träffar går i din skola eller bor i din stad. När människor flyttar till skola, arbete och familj sprids nätverken ut. När man flyttar från staden för att gå på college får vissa människor sin första smak av denna distansering. I en longitudinell studie som följde par av bästa vänner under 19 år fann ett team som leddes av Andrew Ledbetter, professor i kommunikationsstudier vid Texas Christian University, att deltagarna hade flyttat i genomsnitt 5,8 gånger under den perioden.

”Jag tror att det bara är en del av livet i det mycket mobila och högklassiga transport- och kommunikationstekniska samhälle som vi har”, säger Ledbetter. ”Vi tänker inte på hur det skadar den sociala strukturen i våra liv.”

Vi är inte skyldiga våra vänner på samma sätt som vi är skyldiga våra romantiska partners, våra jobb och våra familjer. Vi kommer att vara ledsna över att gå, men vi kommer att gå. Detta är en av de inneboende spänningarna i vänskap, som Rawlins kallar ”friheten att vara oberoende och friheten att vara beroende”.

”Var befinner du dig?” Rawlins frågar mig när han förklarar denna spänning. ”Washington, D.C.”, säger jag till honom.

”Var gick du på college?”

”Chicago.”

”Okej, så du är i Chicago och du har nära vänner där. Du säger ’Ah, jag har fått den här fantastiska möjligheten i Washington …’ och går, ’Julie, du måste ta det!’ och säger i huvudsak, ’Du är fri att gå. Åk dit, gör det, men om du behöver mig så finns jag här för dig.”

Jag önskar att han inte skulle använda mig som exempel. Det gör mig ledsen.

* * * *

När människor kommer in i medelåldern tenderar de att ha fler krav på sin tid, många av dem mer angelägna än vänskap. Det är trots allt lättare att skjuta upp att träffa en vän än att hoppa över barnens pjäs eller en viktig affärsresa. Idealet för människors förväntningar på vänskap står alltid i spänning med verkligheten i deras liv, säger Rawlins.

”Den riktigt bitterljuva aspekten är att unga vuxna börjar med all den här tiden för vänskap, och vänskap har bara den här översvallande, djupa betydelsen för att ta reda på vem man är och vad som kommer härnäst”, säger Rawlins. ”Och i slutet av det unga vuxenlivet upptäcker man att man nu inte har tid för just de människor som hjälpte en att fatta alla dessa beslut.”

Tiden går till stor del åt till jobb och familj. Alla gifter sig förstås inte eller får barn, men även de som förblir singlar kommer sannolikt att se sina vänskapsrelationer påverkas av andras parningar. ”Den största minskningen av antalet vänner under livsförloppet inträffar när människor gifter sig”, säger Rawlins. ”Och det är ganska ironiskt, för vid bröllopet bjuder folk in båda sina vänner, så det blir en sista underbar och dramatisk sammankomst av båda personernas vänner, men sedan försvinner det.”

I en serie intervjuer som han gjorde 1994 med amerikaner i medelåldern om deras vänskapsrelationer skrev Rawlins att ”en nästan påtaglig ironi genomsyrade diskussionerna om nära eller ’riktig’ vänskap”. De definierade vänskap som att ”finnas där” för varandra, men rapporterade att de sällan hade tid att umgås med sina mest uppskattade vänner, antingen på grund av omständigheterna eller på grund av det urgamla problemet med goda avsikter och dålig uppföljning: ”Vänner som bodde inom räckhåll för varandra fann att … det var viktigt att planera in tillfällen för att tillbringa eller dela lite tid tillsammans”, skriver Rawlins. ”Flera nämnde dock att dessa tillfällen ofta diskuterades mer än de genomfördes.”

Under livets gång får och behåller människor vänner på olika sätt. Vissa är självständiga, får vänner var de än går och har kanske mer vänskapliga bekantskaper än djupa vänskapsrelationer. Andra är kräsna, vilket innebär att de har några få bästa vänner som de håller sig nära med genom åren, men den djupa investeringen innebär att förlusten av en av dessa vänner skulle vara förödande. De mest flexibla är de förvärvande – människor som håller kontakten med gamla vänner, men som fortsätter att skaffa sig nya när de rör sig i världen.

Rawlins säger att alla nya vänner som människor kan skaffa sig i medelåldern sannolikt kommer att ympas in i andra typer av relationer – till exempel med arbetskamrater eller föräldrarna till barnens vänner – eftersom det är lättare för vuxna som har ont om tid att skaffa sig vänner när de redan har en ursäkt för att tillbringa tid tillsammans. Detta leder till att förmågan att skaffa vänner kan förtvinas. ”Vi bad folk att berätta historien om den senaste personen de blev vänner med, hur de övergick från bekant till vän”, säger Langan. ”Det var intressant att folk kämpade med det.”

* * *

Men om du ritar upp busyness över hela livsförloppet, blir det en parabola. De uppgifter som tar upp vår tid avtar i åldrarna. När människor går i pension och deras barn har vuxit upp verkar det finnas mer tid för den typ av vänskap som delas av alla igen. Människor tenderar att återknyta kontakten med gamla vänner som de förlorat kontakten med. Och det verkar mer angeläget att tillbringa tid med dem – enligt teorin om socioemotionell selektivitet börjar människor mot slutet av livet prioritera upplevelser som gör dem lyckligast i stunden, bland annat att tillbringa tid med nära vänner och familj.

Och en del människor lyckas behålla sina vänner för livet, eller åtminstone för en betydande del av livet. Men vad förutsäger vem som kommer att hålla ut genom medelålderns malström och finnas där under vänskapens silverålder?

Om människor håller fast vid sina gamla vänner eller växer isär verkar bero på engagemang och kommunikation. I Ledbetters longitudinella studie av bästa vänner förutspådde det antal månader som vännerna rapporterade att de var nära vänner 1983 om de fortfarande var nära vänner 2002, vilket tyder på att ju mer man redan har investerat i en vänskap, desto mer sannolikt är det att man håller den vid liv. Annan forskning har visat att människor behöver känna att de får ut lika mycket av vänskapen som de satsar, och att detta värde kan förutsäga vänskapens fortsatta framgång.

Att umgås med en grupp bästa vänner för livet kan vara irriterande, eftersom åratal av interna skämt och referenser ofta gör att deras kommunikation blir obegriplig för utomstående. Men denna typ av gemensamt språk är en del av det som gör att vänskapen håller i längden. I den longitudinella studien kunde forskarna också förutsäga vännernas framtida närhet genom hur bra de presterade på ett ordgissningsspel 1983. (Spelet liknade Tabu, eftersom en partner gav ledtrådar om ett ord utan att säga det, medan den andra gissade.)

”Sådan kommunikationsförmåga och ömsesidig förståelse kan hjälpa vänner att framgångsrikt gå igenom livsförändringar som hotar vänskapsstabiliteten”, står det i studien. Vänner behöver inte nödvändigtvis kommunicera ofta eller på ett invecklat sätt, bara på liknande sätt.

Naturligtvis kan människor kommunicera med vänner på fler sätt än någonsin, och teorin om mediemultiplexitet tyder på att ju fler plattformar genom vilka vänner kommunicerar – sms och e-post, skicka varandra roliga Snapchats och länkar på Facebook och träffa varandra personligen – desto starkare är deras vänskap. ”Om vi bara har Facebook-bandet är det förmodligen en vänskap som löper större risk att inte överleva i framtiden”, säger Ledbetter.

Trots att man skulle kunna tro att vi alla skulle veta bättre vid det här laget än att dra en hård gräns mellan online-relationer och ”riktiga” relationer, säger Langan att hennes elever fortfarande använder ”riktig” för att betyda ”personligen”.

Det finns fyra huvudnivåer för att upprätthålla en relation, och den digitala kommunikationen fungerar bättre för vissa än för andra. Den första är att bara hålla ett förhållande vid liv överhuvudtaget, bara för att hålla det vid liv. Att säga ”Grattis på födelsedagen” på Facebook, gilla en väns tweet – detta är vänskapens livsuppehållande maskiner. De håller den vid liv, men mekaniskt.

Nästan är att hålla en relation på en stabil nivå av närhet. ”Jag tror att man kan göra det på nätet också”, säger Langan. ”Eftersom plattformarna är tillräckligt breda när det gäller att kunna skriva ett meddelande, att kunna skicka några stödkommentarer vid behov.” Det är ibland möjligt att reparera en relation på nätet också (en annan underhållsnivå), beroende på hur illa det gick – att ta kontakt med någon igen eller att skicka ett uppriktigt ursäktsmail.

”Men när man sedan kommer till nästa nivå, som är: Kan jag göra det till ett tillfredsställande förhållande? Det är där jag tror att gränsen börjar gå vid sidan om”, säger Langan. ”För det som ofta händer är att människor tror att tillfredsställande relationer är mer än en närvaro på nätet.”

Sociala medier gör det möjligt att upprätthålla fler vänskapsrelationer, men mer ytligt. Och det kan också hålla relationer vid liv som annars skulle (och kanske borde) ha dött ut.

”Det faktum att Tommy, som jag kände när jag var fem år, fortfarande finns med i mitt Facebook-flöde är bisarrt för mig”, säger Langan. ”Jag har ingen koppling till Tommys nuvarande liv, och om jag skulle gå tillbaka för 25 år sedan skulle jag inte ha det heller. Tommy skulle vara ett minne för mig. Jag har verkligen inte sett Tommy på 35 år. Varför skulle jag bry mig om att Tommys son just har blivit antagen till Notre Dame? Hurra för honom! Han är relativt okänd för mig. Men i den nuvarande eran av medierade relationer behöver dessa relationer aldrig ta slut.”

I medelåldern har människor troligen samlat på sig många vänner från olika arbeten, olika städer och olika aktiviteter, som inte känner varandra alls. Dessa vänskapsrelationer kan delas in i tre kategorier: aktiva, vilande och minnesvärda. Vänskapsrelationer är aktiva om man har regelbunden kontakt, om man kan kalla dem för känslomässigt stöd utan att det skulle kännas konstigt, om man i stort sett vet vad som händer i deras liv just nu. En vilande vänskap har en historia; kanske har ni inte pratat på ett tag, men du tänker fortfarande på personen som en vän. Du skulle bli glad om du hörde av dem, och om du var i deras stad skulle du definitivt träffas.

En minnesvän är inte någon som du förväntar dig att höra av, eller se, kanske någonsin igen. Men de var viktiga för dig vid en tidigare tidpunkt i ditt liv, och du tänker på dem med värme av den anledningen och betraktar dem fortfarande som vänner.

Facebook gör saker och ting konstiga genom att hålla dessa vänner kontinuerligt i din perifera synvinkel. Det bryter mot vad jag kallar camp-friend-regeln för minnesvänner: Oavsett hur nära du stod din bästa vän från sommarlägret, är det alltid besvärligt att försöka hålla kontakten när skolan börjar igen. För ditt lägerjag är inte ditt skoljag, och det försvagar minnets magi lite om man försöker försöka göra en blek imitation av det man hade.

Det samma gäller för vänner som man bara träffar på nätet. Om du aldrig träffar dina vänner personligen delar ni egentligen inte erfarenheter så mycket som att ni bara håller varandra uppdaterade om era separata liv. Det blir ett förhållande som bygger på berättande snarare än delat liv – inte dåligt, bara inte samma sak.

* * *

”Det här är en sak som jag verkligen vill berätta för dig”, säger Rawlins. ”Vänskapsrelationer är alltid känsliga för omständigheter. Om du tänker på alla saker vi måste göra – vi måste arbeta, vi måste ta hand om våra barn eller våra föräldrar – väljer vänner att göra saker för varandra, så att vi kan skjuta upp dem. De faller mellan stolarna.

Efter den unga vuxenåldern, säger han, är anledningarna till att vänner slutar vara vänner vanligtvis omständliga – på grund av saker utanför själva förhållandet. Ett av resultaten från Langans studie om ”vänskapsregler” var att ”vuxna känner ett behov av att vara mer artiga i sina vänskapsrelationer”, säger hon. ”Vi känner inte att vi i vuxen ålder kan kräva särskilt mycket av våra vänner. Det är orättvist; de har andra saker att göra. Så vi slutar att förvänta oss så mycket, vilket för mig är en sorglig sak, att vi går ifrån det.” För att vara artig.

Men de saker som gör vänskapen bräcklig gör den också flexibel. Rawlins intervjupersoner tenderade att betrakta sina vänskapsrelationer som kontinuerliga, även om de genomgick långa perioder då de inte var i kontakt med varandra. Detta är en ganska solklar syn – du skulle inte tro att du fortfarande står på god fot med dina föräldrar om du inte hade hört av dem på flera månader. Men standardantagandet med vänner är att man fortfarande är vänner.

”Det är så vänskapsrelationer fortsätter, eftersom människor lever upp till varandras förväntningar. Och om vi har lättade förväntningar på varandra, eller om vi till och med har upphävt förväntningarna, finns det en mening med att vi inser det”, säger Rawlins. ”En sommar när man är 10 år, tre månader är en trettiondel av ens liv. När du är 30 år, vad är det då? Det känns som ett ögonblick.”

Kanske är vännerna mer villiga att förlåta långa uppehåll i kommunikationen eftersom de också känner av livets hastighet. Det är visserligen sorgligt att vi slutar att förlita oss på våra vänner lika mycket när vi blir vuxna, men det möjliggör en annan typ av relation, baserad på en ömsesidig förståelse för varandras mänskliga begränsningar. Det är inte idealiskt, men det är verkligt, som Rawlins skulle kunna säga. Vänskap är en relation utan andra förbehåll än de du väljer att knyta, en relation som bara handlar om att finnas där, så gott du kan.

Relaterad video

En kortfilm om livslånga vänskaper som knyts när man spelar hockey

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.